Hendi_Dampir_6_Ditya_padshego_boga

Барб Хенди Дж . С . Хенди Дитя падшего бога Дампир – 6 Барб Хенди Дитя падшего бога ГЛАВА 1 Чейн стоял на дне затерянного в горах Коронного кряжа ущелья . С неба сыпал легкий снежок , и раздавался неистовый крик Вельстила : – Хватит ! Я больше не твой ! Убирайся в свое убежище ! Найди себе другого дурачка… его и морочь ! Чейн вгляделся в бездонную тьму . Зимние тучи непроницаемо заволокли небо , и лишь в одном месте , в разрыве облачного покрова , видны были звезды. Вельстил неотрывно смотрел в небо , и в его взгляде кипела ненависть. Черные волосы растрепались , почти скрыв белоснежно-седые пряди на висках . Наконец он перевел безумный взгляд на тропу , зигзагами поднимавшуюся вверх по стене ущелья. Прямо в древней скале был вырублен небольшой дом . Зыбкий огонек проплыл по последнему зиг загу тропы , и тогда из узкой двери дома выступил человек . Облаченный в светло-голубое сюрко поверх темной рясы с капюшоном , он высоко поднял над головой факел , приветствуя двух точно так же одетых людей , которые поднимались по тропе . Все трое скрылись в д о ме. – Запри их всех, – прошептал Вельстил. – Покормись , если надо , но оставь их в живых… пока. Слишком долго Чейн получал пищу только из колдовской чашки Вельстила . Предвкушая свежую кровь , он швырнул на снег свою ношу и рысцой побежал к тропе. Повернув на последнем зигзаге тропы , Чейн увидел , что из-под двери , искореженной годами непогоды , сочится тусклый свет . Он замедлил бег и бесшумно подкрался – послушать , что творится внутри. За дверью звучали голоса , и их было явно больше трех . Вначале Чейн не мог ра зобрать ни слова , потом сообразил , что там говорят по-стравински – это наречие , на котором он с грехом пополам мог разобрать несложный разговор . Главное – в доме пахло жизнью , и он , не в силах более сдерживаться , схватился за стылую щеколду . Одним стремит е льным движением Чейн смял ее и с такой силой толкнул дверь внутрь , что та грохнулась об стену. В тесной комнатке , возле узкого очага , в темных рясах и голубых сюрко , стояли трое мужчин и женщина . Все четверо потрясенно уставились на Чейна . Еще одна пожилая женщина , сидевшая слева на длинной скамье , начала было стаскивать с ног грязные сапоги , да так и застыла . Незваный гость стоял перед ними во всей своей красе – рослый , длиннорукий и длинноногий , с выбивающимися из-под капюшона темно-рыжими волосами и дли н ным мечом , ножны которого приподнимают край заляпанного грязью шерстяного плаща . Кто угодно , только не местный житель. Даже толком не рассмотрев лиц , Чейн бросился в атаку и наотмашь ударил кулаками. Прежде чем кто-то попытался бежать , женщина и один из му жчин рухнули на пол , и Чейн оказался лицом к лицу со стариком в капюшоне . Морщинистое лицо старика обрамляли подстриженные седые волосы . Последний из тех , кто стоял возле очага , бросился к лестнице. С порога Чейн не заметил этой лестницы . Он метнулся вслед за тщедушным беглецом , схватил его за рясу – и тот завопил во все горло : – Помогите ! Бандиты ! Чейн уперся ногой во вторую ступеньку и с силой рванул беглеца на себя. Тщедушный юнец пролетел через всю комнату , врезался в дальнюю стену , где на деревянных ко лышках были развешены плащи и рясы , перевалился через скамью и замертво рухнул на каменный пол . Старухи там уже не было. Чейн стремительно развернулся к выходу. В дверном проеме стоял Вельсти л и , схватив старуху за шею , обшаривал взглядом комнату . Старуха хрипела , отчаянно хватала воздух разинутым ртом , извивалась , пытаясь вырваться , но Вельстил не обращал на это внимания . С каждым судорожным хрипом она становилась все слабее , и наконец ее ру к и бессильно повисли вдоль тела . Вельстил разжал пальцы . Она рухнула , ударившись головой о каменный пол . Чейн опять развернулся к старику в капюшоне. Монах , или кто он там был , с ужасом уставился на него , поднеся дрожащие пальцы ко рту . Чейн понял , на что о н смотрит , и шире открыл рот , обнажив острые зубы и длинные клыки. Старик остолбенел , и волны страха , исходившие от него , стали еще отчетливее . Чейн почти что кожей ощущал этот сладостный аромат. – Запри их всех, – негромко сказал Вельстил. Чейн резко обер нулся к нему. – Но я… но ты… ты же сказал , что я могу покормиться ! – прохрипел он. – Поздно, – прошептал Вельстил. – Ты замешкался… и упустил свой шанс. Чейн шагнул к Вельстилу . Сверху послышался топот. Кучка людей в темных рясах и голубых сюрко толпилась на верхней площадке лестницы . Один юнец при виде Чейна попятился и упал на двух своих сотоварищей . Раздался оглушительный грохот – это Вельстил с силой захлопнул входную дверь. – Заканчивай ! – рявкнул он и пнул валявшуюся на полу старуху. От удара старуху подбросило вверх . Пролетев через комнату , она шлепнулась возле камина на бездыханные тела своих собратьев . Старик в ужасе отпрянул. Чейн глянул на лестницу . Он не мог навскидку определить , сколько там столпилось народу . Когда Чейн бросился вверх , толпа с и спуганными воплями обратилась в бегство . Чейн достиг верхней площадки , прежде чем оттуда успел удрать последний из монахов. Вдоль коридора верхнего этажа по обе стороны тянулись ветхие дощатые двери . Каждая вела в небольшую келью с голыми каменными стенами . Чейн гнал перед собой вопящее стадо в рясах , монахи удирали от него сломя голову , и ни один из них не пытался сопротивляться . Этот смертный скот даже не был способен драться , чтобы защитить свои жизни , и Чейн проникался к ним все большим презрением и вс е более бесцеремонно обходился с очередной жертвой . Он хватал и швырял их в кельи , от них так одуряюще пахло страхом , что Чейна охватило только одно желание – поскорее со всем покончить. Сейчас он мог думать только об этой живой , приправленной страхом крови , обжигающей струей , льющейся в горло , и наполняющей его блаженством . Он хотел не просто утолить голод , а насладиться восхитительной трапезой. Позади него раздавались шаги Вельстила и деревянный стук . Когда Чейн захлопнул последнюю дверь и затолкал назад в келью монаха , который вырвался было из-за предпоследней , его уже трясло от неистовой жажды. Вельстил нес в руках обломки толстых жердей . Переходя от двери к двери , он просовывал жердь в чугунную дверную ручку и упирал ее концом в каменный косяк . Теперь , ч тобы открыть эти двери изнутри , нужно обладать нечеловеческой силой . Покончив с работой , Вельстил окинул взглядом череду дверей , протянувшихся по обе стороны коридора. – Итого семнадцать… – пробормотал он , погруженный в свои мысли. – Недурно… если учесть , что у нас не было возможности произвести более тщательный отбор. – Он опустил голову. – Там , внизу , еще несколько без сознания . Приволоки их наверх и запри. Чейн хотел зарычать , но сдержался . И , протиснувшись мимо Вельстила , отупело двинулся исполнять прик аз. Когда он во второй раз спустился вниз , в комнате оставалось только двое монахов – старуха и юнец , которого Чейн швырнул об стену . Вельстил стоял на коленях возле юнца , доставая из мешка бронзовую чашку. – Унеси старуху, – бросил он. – Юнца оставь. Вель стил упорно не желал кормиться кровью , предпочитая чародейским способом извлекать из жертв чистую жизненную силу . Он негромко затянул заклинание. Чейн ухватил старуху и поволок ее обмякшее тело вверх по лестнице. К тому времени , когда он вернулся , Вельстил уже завершил ритуал . Молодой монах превратился в иссохшую мумию , а чашка была полна до краев влагой , казавшейся в скудном свете очага совсем черной . Пить Вельстил не стал . Он перелил содержимое чашки в склянку коричневого стекла и заткнул горлышко пробко й. – Оставайся здесь и не путайся под ногами, – велел он. Вельстил направился к лестнице , но , сделав несколько шагов , остановился . По спине пробежала дрожь . Он долго глядел на верхнюю площадку сложенной из темного камня лестницы , а затем двинулся дальше. Зл ость , кипевшая в Чейне , не смогла заглушить любопытства . Он пошел вслед за Вельстилом , не сводя с него взгляда. Тот поднимался по лестнице медленно , с трудом , словно нес на плечах ношу , которая с каждым шагом становилась все тяжелее . Наконец он ступил на в ерхнюю площадку и скрылся в коридоре второго этажа . Скрипнула дверь , раздался глухой стук. Подозрения Чейна вспыхнули с новой силой , но нарушить приказ Вельстила и пойти следом он не мог… во всяком случае пока . Чейн огляделся по сторонам. Слева от входной двери , вдоль фасада здания , тянулся коридор . Лестница , по которой поднялся Вельстил , тоже располагалась слева , сразу за коридором . У стены напротив стояла ветхая скамья , над ней висели на деревянных колышках три плаща и куртка из козьей ш к уры , мехом наружу . В дальней , каменной стене , между небольшим очагом и основанием лестницы , виднелся проход , который вел вглубь здания. Чейна не тянуло шарить по углам , но и стоять столбом , дожидаясь Вельстила , он не собирался , а потому двинулся к проходу в дальней стене. Коридор сразу поворачивал налево , затем направо и упирался в просторное помещение , которое располагалось позади прихожей . На столе , ближайшем ко входу , горел фонарь , и этого света было вполне достаточно для обостренного голодом зрения Чейн а. На веревках , болтавшихся под потолком , были развешены многочисленные связки сохнущих листьев , цветов и веток . Под этим изобилием сухоцветов на дощатых столах были расставлены глиняные горшки и стеклянные сосуды , лежали скалки , потемневшие от постоянного использования , гладкие мраморные пестики , ножи и прочий инструмент . Здесь у монахов была мастерская. Чейн попятился , двинулся по коридору назад , и , когда он вернулся в прихожую , сверху , со второго этажа , снова донесся приглушенный стук. Чейн поднял взгляд на погруженную в полумрак лестницу , вновь задумавшись , чем же занят наверху Вельстил . Заинтригованный , он поднялся на несколько ступеней и , остановившись , заглянул в коридоре . За какой-то дверью пронзительно , с ужасом закричали . Затем снова воцарилась ти ш ина , и Чейн поднялся еще выше . Знакомый запах , густой и солоноватый , ударил ему в ноздри еще до того , как он увидел кровь. Смазанные следы начинались у темной лужи в дальнем конце коридора и вели ко второй двери слева . Чувствуя , как с новой силой разгорает ся голод , Чейн всматривался в одну дверь за другой , пытаясь понять , в которой келье сейчас находится Вельстил. На второй и третьей двери слева недоставало распорок. Третья дверь рывком распахнулась внутрь , и в коридор вывалился Вельстил. На нем не было ни плаща , ни рубашки , ни оружия . Он оперся одной рукой о дверной косяк и сдавленно рыгнул , не разжимая рта . Струйки крови сочились между его крепко стиснутых губ , стекали на подбородок и голую грудь. Вельстил кормился , меж тем Чейну было напрочь в этом отказа но. Глаза Вельстила закатились , прозрачные радужки исчезли , были видны только белки . Он оступился , зашатался , едва не упав , затем повернул назад , с усилием отволок тело молодого монаха к первой двери слева и пинком распахнул ее настежь. Глаза мертвого юнца застыли в предсмертном ужасе , ниже подбородка краснело кровавое месиво. Вельстил швырнул труп в келью и захлопнул дверь , не позаботясь о том , чтобы припереть ее жердью . Вместо этого он , шатаясь , пятился до тех пор , пока не ударился спиной о дверь кельи на против , из которой донеслось тихое испуганное хныканье. Чейн шагнул вперед , не в силах даже прошипеть ни единого злобного слова , и тут Вельстил споткнулся. Он упал на четвереньки и пополз вглубь коридора . Содрогаясь в конвульсиях , выгнул спину , и его вырва ло кровью . Наконец Вельстил , словно в подражание живым существам , жадно втянул воздух в мертвые легкие и повалился на пол. Он попытался не упасть в лужу , но крови оказалось слишком много . Вельстил рухнул в кровавую жидкость , которая неуклонно расползалась по коридору . Наконец ему удалось отползти в дальний угол коридора и кое-как , опираясь о стену , подняться на ноги. Чейн никак не мог понять , что происходит . Разум его был слишком одурманен запахом и видом крови . Красные струйки расползались по полу коридора , как будто искали его , Чейна. – Один… мой ! – просипел он. – Одного… мне , мне ! – Пошел вон, – прошептал Вельстил и поднял руку , чтобы закрыть ею лицо . И передернулся , заметив алые струйки , бегущие по обнаженной коже. – Не пойду ! – отрезал Чейн. – Не стану больше пить из твоей дрянной чашки ! Я хочу одного из них… и немедленно ! Он бросился к двери напротив кельи , откуда Вельстил выволок мертвого монаха . Прежде чем пальцы Чейна коснулись дверной ручки , Вельстил уже оказался рядом с ним и с сокрушительной силой стиснул запястье Чейна. – Я сказал – нет ! – прорычал он. Чейн ударил его , метя в горло. Голова Вельстила резко качнулась вбок – точь-в-точь как у змеи . Он налег на руку Чейна , завернул ее за спину и дернул с такой силой , что послышался хруст. – Года не пр ошло… вЂ“ прошипел Вельстил, – а ты уже дважды восстал из смерти ! Кулак его врезался в затылок Чейна . Голова рыжеволосого вампира дернулась , проехавшись подбородком по груди . Удар был нанесен с такой силой , что у Чейна подкосились ноги и потемнело в глазах. – И все равно, – прибавил Вельстил, – не слушаешь своего хозяина ! По затылку растекалась боль . Затуманенным взором Чейн видел перед собой лишь смутные очертания Вельстиловой ноги . Он извернулся и вонзил зубы в эту ногу , насквозь прокусив плотные холщовые ш таны. Рот его не наполнился теплым вкусом крови , не хлынула в горло солоноватая сладость чужой кипучей жизни . Из прорехи в штанах засочилась только водянистая , обжигающе- ледяная влага . Она стремительно потекла сквозь зубы Чейна и обволокла его язык маслянистым прогорклым вкусом. Снова хрустнуло в плече , сомнительная добыча легко выскользнула из зубов , и колени Чейна оторвались от пола . Он неистово забрыкался , пытаясь найти опору ногам , и тут Вельстил развернул его в темноте и с силой швырнул в каменную стену . В тот же миг последовал сильный удар в грудь. Чейн грянулся спиной о стену , да так , что у него перехватило горло . Не успел он соскользнуть на пол , как Вельстил опять р ывком вздернул его в воздух. Второй удар , третий… четвертый Чейн только услышал , но не почувствовал . Едва сознавая , что горло и вывернутая рука стиснуты мертвой хваткой , он закричал , когда стальные пальцы противника вдруг разжались. На краткий миг Чейну по чудилось , что он стал невесомым , а затем он кубарем покатился в темноту . Тело его с размаху ударялось , подпрыгивало и снова шлепалось , задевая края каменных плит . Наконец падение прекратилось , и Чейн из последних сил повернул голову. Он лежал в прихожей , н едалеко от подножия лестницы . На каменных стенах мерцали отблески огня . Наверху лестницы высилась черная тень в залитых кровью сапогах. – Цепному зверю надлежит слушаться хозяина, – прошептала тень голосом Вельстила, – если он хочет , чтобы его кормили… и ч тобы исполнили его заветное желание. Чейн обессиленно сомкнул веки . Внутри его корчился от муки скованный цепью зверь с руками вместо передних лап . Этот зверь слишком долго глодал сухие хрящи и кости , в то время как его хозяин насыщался парным мясом. * * * Чейн открыл глаза , когда почувствовал порыв ледяного ветра. Высоко над ним , на каменном своде потолка , плясали отсветы пламени . Перевернувшись , Чейн обнаружил на том месте , где только что покоилась его голова , застывший сгусток вязкой черной жидкости… и , скривившись , ощупал свой затылок. Взгляд его , скользивший по прихожей , безразлично остановился на иссушенных останках молодого священника. Сколько же он был без сознания ? В очаге по-прежнему горел огонь , словно туда недавно подбросили дров . Возле него ст оял жестяной чайник , из носика тянулись , извиваясь , тонкие струйки пара . Что до ледяного ветра… Входная дверь была приоткрыта. Чейн поднял взгляд на лестницу , которая уходила наверх , в темноту . Оттуда не доносилось ни звука . Тишина царила вокруг , лишь потр ескивал огонь да снаружи в приоткрытую дверь со свистом врывался в прихожую стылый воздух . Чейн поднялся на ноги. Года не прошло , сказал Вельстил , а ты уже дважды восстал из смерти . Совсем недавно , минувшей осенью , Чейну отрубили голову , но Вельстил непост ижимым образом вернул его из небытия . Единственным свидетельством того , что это вообще произошло , был шрам на шее Чейна… да еще сиплый , безнадежно исковерканный голос . Кое-кто из собратьев в посмертии сказал бы , что ему неслыханно повезло. И однако же он т олько что полез в драку с опытным , упившимся живой кровью вампиром. Как бы озлоблен ни был Чейн , он прекрасно сознавал , что свалял дурака. Он зашатался и , согнувшись , уперся ладонями в колени . Левое плечо и локоть горели , точно в них понатыкали иголок . Вот теперь он проголодался по-настоящему . Мертвая плоть отчаянно нуждалась в жизненной силе , чтобы залечить нанесенные увечья. Но почему все-таки открыта входная дверь ? Чейн проковылял к порогу и распахнул дверь . В темноте , крутясь на ветру , падал снег , и отк уда-то слева донеслось приглушенное рычание. Вельстил стоял на коленях в глубоком снегу . Он по-прежнему был обнажен по пояс , и кровь , густо заляпавшая его руки и грудь , курилась тонкими струйками пара . Он черпал руками снег и , осыпав им свой торс , принимал ся ожесточенно очищать кожу . Он повторял эту процедуру снова и снова. – Почему ? – спросил Чейн. Вельстил обернулся . К его волосам , свисавшим на лоб , прилипли снежные хлопья . Взгляд его остановился на Чейне , и безмолвный ужас , застывший в глазах , тотчас сме нился настороженностью. – Очнулся , да ? – негромко проговорил он и выпрямился. – И опять способен мыслить здраво… хотя одной ногой неизменно на Дикой Тропе. – О чем это ты лопочешь ? – просипел Чейн , хотя странные слова «Дикая Тропа» показались ему смутно знакомыми. Вельстил шагнул к нему , и Чейн напрягся… сейчас он был не в состоянии выдержать еще одну драку. – Возможно , мне и не стоило бы помогать тебе проникнуть в Гильдию Хранителей, – продолжал Вельстил , глядя вглубь ущелья , словно рядом с ним нет и не было никакого Чейна. – Обладающий разумом зверь… Чейн заколебался . Вельстил посулил ему рекомендательные письма в одну из главных заморских миссий Гильдии в обмен на беспрекословное с лужение ему в этом путешествии. – Зверь, – прошептал с издевкой Вельстил, – впущенный в загон к ученому скоту. Это слово , которое так часто использовал сам Чейн , было произнесено таким тоном , что Чейн насторожился . И , готовый броситься наутек , отступил к началу тропы , которая зигзагами спускалась по отвесной стене ущелья. – Вернись в дом ! – жестко приказал Вельстил. Чейн замер. Вельстил стоял недвижно , словно глыба льда , словно бледный истукан , окруженный вихрем снежинок. Чейн истосковался по запретному на слаждению трапезой . Пускай питье из колдовской чашки Вельстила давало ему больше сил , чем обычное кормление , оно никак не могло утолить иной голод . И все же Чейна ожидает бытие , которого он жаждет всем своим существом , бытие , в котором он будет ночами нап ролет изучать языки и историю в Гильдии Хранителей . Он закрыл глаза , и перед ним возникло лицо Винн . Сумеет ли он утвердиться в этом мире собственными силами и более не зависеть от безумной одержимости Вельстила ? – Ну ?! – подхлестнул Вельстил. – Или вернеш ься в дом , или сгоришь ! Чейн взглянул на небо. На востоке черный изломанный абрис дальней стены ущелья тронуло едва заметное розоватое свечение . Если он сбежит – где в этом безлюдном краю он сможет найти укрытие ? Чейн , попятившись , вернулся в дом , и Вельст ил вошел вслед за ним , захлопнув дверь. – Сядь, – велел он, – Ты мне скоро понадобишься… присмотреть за ними , когда они восстанут. Чейн поглядел на лестницу , уходившую во мрак… и ему наконец-то все стало ясно. Однажды ему уже довелось смотреть , как вампир насыщается до отвала , а затем изрыгает все , что проглотил . Тогда , в далекой Беле , Чейн , притаившись в темном проулке , следил за тем , как Торет , его создатель , придирчиво выбрал , а затем и прикончил двоих матросов , которые на следующую ночь восстали из мер т вых… верными рабами Торета. – Ты решил сотворить нам подобных ? – спросил Чейн. Вельстил отошел в ближний угол прихожей и , присев на корточки , принялся рыться в своем дорожном мешке. Чейн припомнил кое-что еще из действий Торета и глянул на обнаженные руки Вельстила . И не увидел разрезов , из которых Вельстил должен был бы силой напоить жертв своей кровью. – Они не восстанут ! – прошипел он. – Ты не дал им напиться своей крови. Вельстил разочарованно поцокал языком : – Еще один предрассудок… и у кого – у вампир а ! Хоть это был уже не первый щелчок по носу , полученный Чейном во втором посмертии , он и не подумал усомниться в правоте Вельстила . Но если нет нужды поить будущего раба собственной кровью , отчего же тогда одни жертвы восстают из мертвых , а другие нет ? Мы сли Чейна обратились к тесным кельям , тянувшимся вдоль коридора на втором этаже . Он попытался сосчитать в уме , сколько из них было заперто. – Сколько их будет ? – спросил он. – Это мы узнаем только с наступлением ночи, – ответил Вельстил , проверяя , надежно ли заперты ставни на окнах , не пропустят ли солнечный свет. – Я взял десятерых. Чейн ошеломленно уставился на него . Торет взял только двоих зараз и после этого почти обессилел. – Десятерых ? – переспросил Чейн , не веря собственным ушам. – Еще десять вампиро в… здесь , в горах , где и кормиться-то некем , кроме пары уцелевших монахов ? – Нет, – покачал головой Вельстил. – Десять я взял , а вот сколько будет вампиров… пока не известно. Чейн заметил в руке спутника склянку из коричневого стекла. – Не все из них восстанут, – продолжал Вельстил. – Если мне повезет , быть может , треть. – Он протянул склянку Чейну. – Выпей половину . У тебя есть обязанности , и мне нужно , чтобы ты был в состоянии их исполнять. Чейна передернуло . Скованный зверь , затаившийс я в нем , заметался в цепях , взбесившись оттого , что ему опять предложили жалкие хрящи. Не только страх перед солнцем помешал ему уйти , но и та малая толика живой крови , жизни , которая еще осталась в этом доме . Где еще в этих зимних горах он смог бы найти п ищу , чтобы добраться до населенных мест ? И еще одно удержало Чейна – надежда на будущее . Вот он , подлинный рабский ошейник , который туго стиснул шею Чейна… и цепь этого ошейника держит в руках Вельстил. Чейн взял склянку. * * * Во сне он услышал крик . За ним последовал другой , третий , невнятные вопли перемежались и становились все громче . Спящий беспокойно зашевелился и начал просыпаться. И тогда во тьме исчез отблеск . Слишком быстро промелькнул он , словно лучик света на миг скользнул по чему-то громадном у , черному , колыхнувшемуся в темноте. Чейн очнулся на каменном полу прихожей и поспешно сел . Никогда еще ему во время дневного забытья не снились сны. Сдавленные стоны и крики неслись со второго этажа , и Чейн , осознав это , на миг испытал облегчение . Кричал и мертвецы , восстававшие в своих кельях , а не в его сне , что до странного отблеска – словно что-то двигалось в темноте… Чейн обернулся. Пол наискось прочертила тусклая полоска света . Последний луч меркнущего дня ухитрился пробраться сквозь оконные ставни . Огонь в очаге еще теплился , а вот высохший труп молодого монаха пропал бесследно , и Вельстила тоже нигде не было видно . Тогда Чейн заметил на втором этаже неяркий свет. Стоны и мучительные крики неодолимо влекли его . Он медленно поднялся по лестнице и увид ел на полу фонарь . За фонарем сидел на табурете Вельстил. – Шестеро ! – прошептал он , и в голосе его было безмерное удивление. – Слышишь , как они кричат ? Шестеро из десяти . Я надеялся самое большее на троих. Чейн едва расслышал его – запах крови , все еще те мневшей на полу , всколыхнул в нем жгучую жажду . Жалобное хныканье доносилось из запертых келий , эхом отдавалось от каменных стен коридора . Или же эти звуки существовали только в воображении Чейна ? Вторая дверь слева затряслась. Она содрогнулась дважды , зат ем выгнулась – кто-то ударился о нее изнутри , а затем с силой дернул на себя . Резкий скрежет металла о камень вырвал Чейна из мучительных грез . Теперь в ручки дверей по левую сторону коридора вместо деревянных жердей были просунуты железные шесты. – Теперь за ними будешь присматривать ты, – сказал Вельстил. – У меня есть и другие дела. От Чейна не ускользнул скрытый смысл этих слов. – Ты что , просидел тут весь день ? Но как же… как тебе удалось не заснуть ? Вельстил словно не услышал . За спиной у него были п рислонены к стене еще несколько железных шестов. – Ты и других собираешься осушить… и запереть ? – спросил Чейн. Вельстил покачал головой , все так же не сводя взгляда с содрогающейся двери. – Запасные шесты пригодятся , когда одного будет недостаточно. Чейн воззрился на него в полном смятении . Может , его спутник сам не свой после ночного пиршества , может , ненависть к обычному способу кормления окончательно свела его с ума ? В кельях по правую сторону заперты живые монахи – в пищу новообращенным питомцам Вельс т ила . Если Вельстил знает , что его создания могут вырваться на волю , что же он заранее не укрепит двери ? И к чему вообще он держит своих новых слуг взаперти ? Словно прочитав мысли Чейна , Вельстил ответил вслух : – Чтобы они надеялись , что все же сумеют вырваться на волю и утолить голод… а потом , когда рассудок померкнет и они дойдут до крайности , отнять эту надежду – и разум – и оставить только голод. С этими словами он двинулся вниз по лестнице , а Чейн , потеряв дар речи , смотрел ему вслед. – Не дай им вырваться, – задержавшись у подножия лестницы , негромко предупредил Вельстил. – А если какая-нибудь дверь треснет и через трещину ты разглядишь одного из них… не смотри ему в глаза . Ты рискуешь увидеть там собственное отражение. Чейн попятился в угол , уселся на табурет и крепко стиснул в руке железный шест. Он никак не мог решить , кто безумнее в этой ветхой горной твердыне. То ли новообращенные вампиры в тесных кельях , то ли Вельстил , который их обратил. * * * Забрав свой мешок , Вельстил пошел по коридору первого этажа . Ему удалось выдержать весь день , не заснуть… и не увидеть повелителя своих снов . Однако долго он не продержится – если только не поможет подходящее средство. По пути он наугад открыл пару дверей , но за ними оказались всего лишь кладовые – не самое подходящее место , чтобы , уединившись , без опаски порыться в своем имуществе . Коридор завершился просторным помещением , где стояли длинные , грубо сколоченные столы и лавки – местная трапезная, – и Вельстил не с т ал тратить время на тщательный осмотр комнаты. Откинув верхний клапан , он выудил из мешка хрустальный , покрытый ледяными узорами шар . Внутри шара мелькали три искорки . От прикосновения Вельстила они засверкали ярче , и этого оказалось достаточно , чтобы осве тить стол . Вновь порывшись в мешке , Вельстил достал железную подставку и пристроил на ней шар . Затем он пошире открыл мешок. Много лет прошло с тех пор , как ему приходилось использовать снадобья . Он сдвинул в сторону книги , железные стерженьки , стальную пе тлю и шкатулку с чашкой для кормления . На самом дне мешка пальцы Вельстила наткнулись на мягкую ткань . Вельстил достал из мешка предмет , завернутый в кусок темно-синего войлока. Развернув войлок , он извлек узкий ларец , обитый черной кожей , и поднял крышку. Внутри в выстланных войлоком гнездах покоились шесть стеклянных сосудов с серебряными нарезными пробками . Пять сосудов были пусты , и только шестой наполнен мутной жидкостью , похожей на бледно-фиолетовые чернила. Один сосуд содержит две дозы , а одной Вельс тилу хватит , чтобы не впадать в спячку в лучшем случае пару дней . Ему нужно продержаться гораздо дольше – столько , сколько хватит сил . Нынче ночью Вельстил намеревался поискать в монастыре ингредиенты для снадобья . Остается лишь надеяться , что в потаенной общине монахов-целителей найдется то , что ему так необходимо. Больше он не будет марионеткой – покорной куклой в руках повелителя своих снов. Отныне он станет служить только самому себе и перестанет видеть во сне пресловутые черные кольца . Вельстил откупор ил полный сосуд и , вдохнув обманчиво-сладкий запах , выпил ровно половину горькой жидкости. И скривился , жалея , что не может перебить этот вкус глотком чая . Закупорил и уложил сосуд на место , в мягкое войлочное гнездышко . Закрыв и обернув синей тканью ларец для хранения снадобий , Вельстил вновь уложил его на самое дно мешка. Предмет его страстных желаний – шар , обещанный во снах артефакт забытой истории мира , хранится далеко отсюда , в замке , скованном льдом , и стерегут его древние – вампиры . Когда Вельстил з авладеет им , ему никогда больше не придется пить кровь смертных . По крайней мере так обещал повелитель его снов. Когда-то Вельстил верил , что сумеет обрести желанное сокровище , подчинив своей воле Магьер – дампира , свою сводную сестру . Увы , ее поступки ста новились все более контролируемыми . И все же у Вельстила не вызывала сомнений одна фраза , нашептанная повелителем его снов. Сестра мертвых поведет тебя. Хотя повелитель снов частенько бывал уклончив , а то и попросту лгал , этим нескольким словам Вельстил в ерил до сих пор . Посещая во сне замок о шести башнях , он видел силуэт , который поджидал его у громадных чугунных дверей замка . Вельстил знал , что без Магьер ему не обойтись . То ли она нужна для того , чтобы отыскать замок , то ли для того , чтобы войти в нег о , или просто , чтобы сразиться с его хранителями . Однако же , если Вельстил не может напрямую подчинить дампира своей воле и не может доверять повелителю своих снов , ему для достижения цели понадобится не только Магьер. Ему нужны слуги – безмозглые , свирепые , не отягощенные смертными слабостями. Ему нужны дикие вампиры. * * * На третью ночь сидения в карауле рассудок Чейна начал сдавать . Он с трудом мог обуздать ложный голод , порожденный воплями и грохотом ударов , сотрясающих двери келий . И как ни старался он погрузиться в воспоминания о Винн и в мечты о жизни вдали отсюда – это не помогало. Услышав треск дерева , Чейн очнулся и бросился к первой двери слева. Верхний угол двери , над запором , изогнулся внутрь . В щель протискивались бледные па льцы с ободранными и растрескавшимися ногтями , вымазанные свежей и запекшейся черной сукровицей . Чейн со всей силы ударил по извивающимся пальцам железным шестом. Донеслось яростное рычание , и пальцы исчезли из виду . Дверь выпрямилась , со стуком вернувшись в каменную раму , и Чейн протолкнул в дверную ручку еще один железный шест. И зажал ладонями уши , пытаясь хоть как-то заглушить вопли , стоны и скрежет . Он отступил , пятясь , в дальний конец коридора – насколько мог отступить , не покидая верхнего этажа. Охот а… пища… кровь , сладостно вливающаяся в горло, – ни о чем другом Чейн сейчас и думать не мог. Взгляд его переместился на двери по правую сторону коридора – двери , запертые только на деревянные жерди. Как долго Вельстил намерен держать свои порождения впрог олодь ? Что , если запасенной пищи им окажется недостаточно… или же самому Чейну не останется ничего , кроме Вельстиловой чашки ? Он отвернулся от этих дверей , и взгляд его упал на вход в шестую келью справа . Дверь этой кельи так и оставалась распахнутой с са м ой ночи Вельстилова «пиршества». Чейн побрел туда , хотя фонарь , оставшийся возле табурета , светил так тускло , что , и обладая ночным зрением , мало что можно было разглядеть . Ветхая холщовая подушка на неказистой кровати была покрыта пятнами свернувшейся и з асохшей крови . Прочая обстановка кельи – от обитого блеклой жестью сундучка до овального коврика , сплетенного из выцветших лоскутьев, – вряд ли могла отвлечь Чейна от мучительных мыслей . Ночной столик у кровати… Взгляд Чейна зацепился за книгу , которая леж ала на столике . Чейн проворно шагнул в келью и схватил ее. Уголки страниц истрепались от частого чтения , прочная кожа переплета растрескалась . Для каких целей мог служить монахам-отшельникам этот внушительный , старый , но добротно переплетенный фолиант ? Чей н вышел в коридор , где было светлее. Тиснение золотом на обложке почти не сохранилось , но он все же сумел разобрать название на старостравинском языке. – «Пастушеская тропа», – шепотом прочитал Чейн и наугад полистал страницы. Это был сборник стихов . Чейн невидяще уставился в пустоту кельи , гадая , что представлял собой ее прежний хозяин… или хозяйка ? С какой стати тому , кто вел такое аскетическое существование , взбрело в голову наслаждаться поэзией ? Плечо и шею Чейна вдруг свело судорогой боли. Он бросился назад , к своему табурету , обходя стороной кельи живых и в то же время старательно отводя глаза от дверей , за которыми бесновались новообращенные вампиры . И все-таки , усевшись в углу коридора с книгой в руках , Чейн не мог оторвать взгляда от дверей справа, за которыми царила тишина , дверей , которые были подперты только деревянными жердями . В глубине его сознания мелькнула беспокойная , не облеченная в слова мысль. С нею пришел непонятный страх. Чейн швырнул книгу вглубь коридора . Тяжелый фолиант заскользил по полу и остановился в луже густеющей крови. Из-за первой двери слева донесся громкий пронзительный вопль . Чейн вскочил , схватив железный шест . Он услышал треск дерева , яростное рычание , но на сей раз дверь не выгнулась под натиском . Что-то происходило в са мой келье. Еще один вопль , громче первого, – на сей раз женский . Его тут же заглушил голодный вой . Женщина завизжала от боли , затрещала ткань , раздалось звериное рычание . Визг женщины сменился сдавленными всхлипами , затем стихли и они . Слышно было только х люпанье , словно рвали на куски что-то мягкое. Чейн стоял , тупо глядя на дверь , и не мог двинуться. * * * С каждой ночью шум драки в кельях становился все слабее , впрочем , на пятую ночь Чейн уже научился его не слышать. В коридор вошел Вельстил. Он был в черных облегающих штанах и застиранной белой рубахе . С собой он нес бурдюки с водой и мешочки , от которых пахло черствым хлебом . Вельстил подошел к первой келье справа , открыл дверь и швырнул внутрь мешочек и бурдюк с водой . Прежде чем неведомый обитатель кельи успел шевельнуться или вымолвить хоть слово , Вельстил захлопнул дверь и снова запер ее деревянной жердью . То же действие он повторил еще дважды. Как часто он это проделывал ? – Нельзя дать им умереть с голоду, – с отсутствующим видом проговорил Вельст ил и выразительно указал в сторону лестницы. Ночная стража Чейна в очередной раз подошла к концу , и он беззвучно спустился по лестнице. Всякий раз на рассвете он обнаруживал в прихожей какие-то мелкие странности . Ничего особенного , но все время что- нибудь новое . Однажды дорожный мешок Вельстила лежал у самого очага . Из горловины мешка торчали загадочные темные стержни , но Чейн был чересчур вымотан , чтобы проявлять любопытство . В другой раз он заметил неподалеку от очага старенький жестяной чайник , н о чашки нигде видно не было , и в прихожей не пахло свежезаваренным чаем. На четвертую ночь прихожая выглядела более опрятно , зато в ней пахло толчеными травами и еще чем-то неприятно-приторным – этого запаха Чейн так и не сумел распознать. Сегодня дорожный мешок Вельстила лежал на скамье , а рядом с ним небольшая склянка и обтянутый кожей ларец – гораздо длиннее и уже шкатулки из орехового дерева , в которой Вельстил хранил бронзовую чашку для кормления. Чейн никогда прежде не видел этого ларца. Раза два за вр емя этого путешествия он подумывал о том , какие артефакты мог прихватить с собой Вельстил , с его талантом мастерить магические предметы . Чейну были известны только бронзовая чашка да «кольцо пустоты» , прятавшее Вельстила и всех , кого он касался , от врага, способного учуять вампира. Чейн подобрался поближе . Присев на корточки , он почувствовал , что обтянутый кожей ларец источает уже знакомый , неприятно-приторный запах . Чейн взял со скамьи склянку – от нее пахло точно так же , причем сильно . Он вернул склянку н а место и потянулся к горловине мешка. Наверху , в коридоре с кельями , кто-то шевельнулся. Чейн замер , так и не дотянувшись до мешка , краем глаза глянул на лестницу . И обострившимся слухом уловил , как Вельстил поерзал , устраиваясь на табурете . Чейн сжал пал ьцы в кулак и опустил руку. Если он слышит каждое движение безумца , то и безумец может запросто услышать его. А к неприятно-приторному запаху примешался аромат сушеных трав . Точно такими же травами пахло в монашеской мастерской. Чем же Вельстил занимался з десь целую ночь ? Чейн медленно выпрямился . Замирая на каждом шагу и прислушиваясь к тому , что творится в коридоре второго этажа , он дошел до мастерской . Здесь запах трав был одуряюще силен . Чейн пригнулся и стал пробираться между столами , выискивая что-ниб удь странное или неуместное. И на одном столе обнаружил то , что искал. Среди ножей , пестиков и обрывков вощеной бумаги стояла жестяная тарелка , почерневшая посредине , как будто в ней что-то долго кипятили . Затем Чейн заметил сушеные цветы , наклонился ниже и различил поблекшие оттенки – желтый , а ближе к середине темно-фиолетовый . Он взял хрупкий лепесток и осторожно его понюхал . В ноздри ударил все тот же неприятно-приторный запах , и Чейн поспешно отдернул руку с лепестком от лица – он узнал это растение. « Двияка Свончек» , по-белашкийски – «вепрев колоколец» , названный так за форму желтых цветов и за поверье , что есть его могут только дикие кабаны и самые сильные хищники . Были в народе у этого цветка и другие названия – «Прилив Тьмы» , «Дыхание Кошмара» и «Ч е рная Смерть». Другими словами , это был яд – и человек , надышавшийся его запахом , сходил с ума. Чейн обошел по кругу всю мастерскую , озираясь по сторонам. Чего ради вампиру мог понадобиться яд ? Чем занимался здесь Вельстил ? ГЛАВА 2 – Смотри ! – Сгэйль указ ывал куда-то за спину Магьер. – Ваш корабль входит в порт. Магьер встала рядом с ним на край причала , ладонью прикрыла глаза от яркого солнца. – Вон тот , большой ? – уточнила она. Сгэйль кивнул , не сводя взгляда с корабля : – Да. Даже издалека можно было различить , как скользит по волнам золотисто-коричневое судно , направляясь к причалам эльфийского порта Гайне Айджайхе . Корабль шел необычно высоко , словно пархая с одного гребня волны на другой . Атласно-белые паруса радужно искрил и сь под лучами заходящего зимнего солнца – если это солнце , конечно , можно было назвать зимним . Здесь , на северном побережье Края Эльфов , погода больше напоминала раннюю весну. Порыв ветра хлестнул Магьер по глазам прядью ее черных волос . Магьер отмахнулась ладонью , пристально вглядываясь в диковинное судно , на котором ей и ее спутникам предстояло покинуть эти берега . Длинный , с плавными обводами корпус , узкий нос заострен , словно копье , и борта чуть заметно загнуты , как лист падуба . На миг Магьер почудилос ь , что в солнечном сиянии , отразившемся от воды , корпус корабля отливает темной зеленью , но тут же его цвет стал прежним – золотисто-коричневым. В обширном заливе были и другие суда , крупные и мелкие, – одни выходили в открытое море , другие направлялись в г авань или уже стояли у длинных причалов . Вдоль пирса было пришвартовано много речных барков . Эльфы , трудившиеся на причалах , выгружали и перегружали товары , предназначенные для обмена с городскими лавками и морскими судами. – Клянусь семью преисподними ! – пробормотал за спиной у Магьер знакомый голос. – Мы что , и вправду поплывем на этой штуке ? Магьер оглянулась . Лисил , недовольно кривясь , остановился рядом со Сгэйлем . Женщина окинула взглядом их обоих. Сгэйль , чистокровный эльф , анмаглахк, – специально обу ченный шпион и убийца , который поклялся защищать Лисила и его спутников , в том числе и саму Магьер . Познакомились они не так давно , и Магьер редко удавалось понять по его невозмутимому лицу , что он на самом деле думает. И Лисил – полукровка. Кроме удлиненн ых ушей , не так явственно заостренных , как у чистокровных эльфов , он унаследовал и другие черты сородичей Сгэйля – шелковистые белые (вернее , очень светлые ) волосы , смуглую кожу и глаза цвета янтаря . Правда , глаза у Лисила были поменьше , чем у чистокровны х эльфов, – хотя все же больше , чем у обычных людей, – а кожа немного светлее . Подобно Магьер , он был выше среднего для человека роста , а вот в сравнении с эльфом низковат . Борода у него , как и положено эльфам , не росла , а подбородок , слишком узкий для чел о века , по сравнению с подбородком Сгэйля казался квадратным. – Меня при одном его виде выворачивает, – прибавил Лисил , мрачно глядя на приближавшийся корабль. – Выбора у нас нет, – отозвалась Магьер. – Разве что ты пожелаешь еще разок перейти горы. Она была совершенно не расположена выслушивать его нытье . До сих пор они совершили только одно , и то недолгое , путешествие по морю – в Белу, – и всю дорогу Лисила тошнило . Испустив страдальческий вздох , полуэльф отпихнул плечом Сгэйля и крепко сжал затянутую в пе р чатку руку Магьер. Спустившись вниз по реке на барке из Криджеахэ – «Сердца Начала», – они провели в порту всего одни сутки , но Магьер уже не терпелось продолжить путь . Сгэйль привел ее к причалам сразу , как узнал , что корабль , предназначенный для них , при ближается к гавани. – Когда мы сможем отплыть ? – спросила она. Сгэйль поглядел на нее сверху вниз : – Корабль шел вдоль восточного побережья , заходя во все наши приморские селения . Как только обменяют груз , судно будет готово к отплытию. – И много времени э то займет ? – Полагаю , несколько дней . Все зависит от того , какой они приобретут груз. Опять проволочки ! Ну да по сравнению с тем , что довелось испытать Магьер с тех пор , как она вступила в пределы эльфийских земель , пребывание в порту ее даже отчасти радов ало . Хорошо было снова увидеть море , вдохнуть соленый воздух , точно такой же , как в далекой , милой сердцу Миишке… и все же здесь не Миишка , а Край Эльфов . Магьер оглянулась на протянувшийся вдоль берега Гайне Айджайхе. Селения сухопутных эльфов представлял и собой рощи деревьев , преображенные умелой рукой в жилье , но этот город – единственный в эльфийских землях – был выстроен из древесины , покрытой искусной резьбой , из камня и из других материалов , незнакомых Магьер . Городские строения , в беспорядке рассып а нные между редких , но могучих деревьев , стояли вдоль берега , выше песчаного пляжа , и не только у причалов , но и дальше , где берег моря примыкал к громадному устью впадающей в залив реки Хадж. В разнообразных мастерских , лавках под навесами , жилых домах и т рактирах – повсюду кипела жизнь . С причала Магьер даже могла различить золотисто-коричневую крышу трактира , где разместили ее и Лисила , а также их спутников , Винн и Мальца . Трехэтажное здание было возведено вокруг гигантского вяза , и ветви дерева сплетали с ь над трактиром , словно вторая крыша. Здешние эльфы тоже видели в Магьер опасного чужака – человека, – хотя и выражали свои чувства менее откровенно , чем их лесные собратья . Магьер давно уже привыкла к этой плохо скрываемой неприязни , и причина , которая за ставляла ее скорее отправиться в путь , была иного , более тревожного свойства. Некий сон… и вежливая , но весьма настойчивая просьба пожилого Хранителя из Белы. Следующей целью их путешествия станет поиск давно утерянного артефакта . За помощью к ней и Лисилу обратился престарелый наставник Винн , домин Тилсвит , как его все величали . Он опасался , что древний артефакт , созданный в эпоху Забвенной Истории , может оказаться в руках Вельстила или ему подобных. До недавних пор Магьер старалась не думать о поручении с тарого Хранителя . Они понятия не имели , где искать артефакт , да и у Магьер были другие дела , которые значили для нее гораздо больше . Но в первую же ночь , которую они провели в этом городе , в кошмарном сне ей явились черные чешуйчатые кольца. Громадные , выш е человеческого роста , они показали Магьер замок о шести башнях , закованный во льду , и голос в ночи прошептал… Сестра мертвых , веди. Магьер проснулась в холодном поту и закричала : «Лисил !» Она уже видела эти кольца раньше , в далекой от этих мест Древинке, возле мертвой деревни Апудалсат , но только тогда это было не во сне . Тогда Магьер и ее спутник , пес Малец , сражались не на жизнь , а на смерть с древним некромантом Убадом . Когда они стали одолевать , этот безумец начал призывать нечто , громко выкрикивая е г о имя. Иль 'Самар. В сырой темноте между деревьев , окружавших прогалину , возникли , словно из ниоткуда , черные живые кольца . Голос , шепотом донесшийся из леса , презрел мольбы Убада и бросил его на растерзание Мальцу . Ранее , той же ночью , когда Магьер погрузилась в призрачные воспоминания своей покойной матери , она видела , как Вельстил , ее сводный брат , что-то шептал в ночи… будто обращаясь к собеседнику , которого никто больше не мог видеть и слышать. Быть может , этим собеседником и было то черное чешуйчатое существо , чей шепот звучал в кошмарном сне Магьер… и наяву , на прогалине , во время битвы с Убадом . Возможно , это была та самая древняя сила , которая вдохновила Убада поспособствовать рождению Магьер на свет от отца-вампира . После того как Магьер приснился этот сон , она вспо м нила несколько фраз , которые Винн и домин Тилсвит сумели перевести из древнего свитка эпохи Забвенных . В тех фразах упоминался Древний Враг , называвшийся «голос в ночи». И Винн перевела « иль 'Самар » как имя или титул , примерно означавший «разговор во тьме». Оказавшись в Краю Эльфов , Магьер узнала , что никогда прежде ни один вампир не мог войти в пределы эльфийских земель – ни в этот край , ни в древнее святилище на далекой родине Винн , святилище , где во время войны Забвенных укрывались остатки армии живых . И все же Магьер , дочь вампира , ступила на землю Края Эльфов . Одно ее прикосновение высасывало из эльфийских деревьев жизненную силу , а потому она стала носить перчатки и держаться как можно дальше от леса. Все эти обстоятельства внушали Магьер страх… а посл е той ночи , когда ей приснился кошмарный сон , она боялась и засыпать . И , как всегда , когда ее что-то пугало , она пришла в бешенство настолько , что всей душой пожелала найти древний артефакт , покончить с этим делом и вернуться домой. После того сна Магьер п оняла , куда ей следует направиться или , по крайней мере , где начать поиски . Сон подгонял , подхлестывал ее изнутри . Магьер надеялась , что экипаж эльфийского судна будет недолго возиться со своим грузом. – И вовсе мы не слишком долго пробыли в той мастерской ! Я едва успела осмотреться , как ты вытолкал меня за дверь ! Знакомый звонкий голос отвлек Магьер от невеселых мыслей , и , оглянувшись , она увидела , что к причалу подходят серебристо-серый пес и рослый , в серо-зеленых одеждах эльф . Малец шествовал высоко под няв хвост , но опустив голову и мрачно глядя перед собой ; его верхняя губа то и дело морщилась , обнажая острые клыки . За ним шел Бротан. В отличие от своих сородичей Бротан был широк в плечах и плотно сложен , почти как человек , но при этом отличался высоким – даже для эльфа – ростом . Его светлые , почти белые волосы были не шелковистыми , а жесткими , и седые пряди в них серебрились в лучах солнца . Когда Бротан подошел ближе , на лице его , едва тронутом морщинами , стали ясно различимы четыре длинных шрама . Они п ересекали правую половину лба , обрывались над глазом и тянулись вниз по щеке . Подобно Сгэйлю , Бротан был в традиционной одежде анмаглахков , эльфийской касты шпионов и убийц , хотя таковыми они себя не считали. Анмаглахка трудно испугать , и все же Бротан шаг ал споро , как если бы незаметно для окружающих пытался спастись бегством . Даже Малец затрусил резвее , удирая от возмущенных возгласов : – Мы должны туда вернуться ! Я не закончила записи ! Ты меня слушаешь ?! Могучая фигура Бротана заслоняла источник этих крик ов , до тех пор пока из-за спины эльфа не вынырнула , едва поспевая за ним , Винн Хигеорт. – И не смей называть меня «девочкой» ! Если ты так долго живешь на свете , да еще вырос этаким верзилой – это еще не повод считать меня ребенком ! На каждый шаг Бротана ма ленькой Хранительнице приходилось делать два торопливых шага , при этом она едва доставала ему до груди . Винн было двадцать с небольшим , и ее каштановые , не заплетенные в косу волосы в беспорядке реяли вокруг овального оливково-смуглого лица . Желтые штаны и просторная коричневая рубаха изначально шились на эльфа-подростка из клана Сгэйля , и Винн , чтобы не путаться в штанинах , пришлось закатать их повыше . Потрепанный мужской плащ , кое-как подрубленный по краю , придавал ей еще более нелепый вид. – Ты меня слыш ал или нет ? – гневно вопросила она , дергая Бротана за плащ. По лицу анмаглахка нелегко понять , о чем он думает , еще труднее прочесть мысли так называемого мастера-анмаглахка , к примеру того же Бротана либо Уркара… но сейчас дело обстояло иначе . На внешне б есстрастном лице Бротана явственно читалась мольба о помощи. Магьер не сумела сдержать ухмылку. – Винн, – сказала она, – оставь Бротана в покое . Ты его сегодня и так уже замучила. Малец коротко гавкнул в знак согласия и плюхнулся на доски причала рядом с М агьер . Винн , не веря собственным ушам , сердито уставилась на нее : – Эльфы в рыбной лавке применяли для копчения лососины печь диковинной формы . Я никогда прежде не видела , чтобы рыбу закоптили так быстро . Это крайне полезные сведения , и их необходимо запис ать… а я подозреваю , что вряд ли еще вернусь сюда . А ты ? – Она была… вЂ“ резко перебил ее Бротан , но тут же перешел на обычный вежливый тон : – Она задавала слишком много вопросов . Я почувствовал , что нам лучше будет уйти. Магьер прекрасно понимала их обоих . Ни она , ни Винн , ни даже Лисил не могли в этом городе и шагу ступить без сопровождения . Людей в этих краях никогда не встречали с распростертыми объятиями , не говоря уж о том , чтобы отпускать их подобру-поздорову . Винн была книжницей и Хранительницей Знан и я , а потому бегло владела наречием , на котором говорили эльфы ее родного континента . Однако же она жить не могла без того , чтобы не сунуть свой хорошенький носик во все новое и неизвестное , что встречалось ей на пути. – Гляди , вот наш корабль, – сказала Ма гьер и указала в сторону моря , надеясь отвлечь девушку от свары с Бротаном. Сердитое личико Винн тотчас прояснилось. – Вон тот , большой ? Малец поставил торчком уши , и Магьер потрепала его по загривку . Пес тихонько заскулил и оглянулся на город . Или же он в сматривался в лес , который простирался сразу за городской окраиной ? В последние дни Малец часто поглядывал на лес , то и дело пропадал надолго , а Магьер оставалось лишь гадать , чем же это он занят . Пес повернул узкую морду к кораблю , который подходил к при ч алу , и солнечный свет отразился в его кристально-голубых глазах , заиграл на серебристой шерсти. – Красавец… – прошептала Винн. – Гляньте на его паруса ! И как только у грузового судна может быть такая скорость и небольшая осадка ? Бротан испустил тяжелый взд ох – опять вопросы… – Красавец ? – фыркнул Лисил, – Поглядим мы на эту красоту , после того как тебя пару дней помотает на нем из стороны в сторону. Винн глянула на него , выразительно изогнув бровь : – У меня никогда не бывает морской болезни . Плавание через океан в Белашкию было для меня настоящим праздником. Лисил стиснул зубы , и Магьер очень захотелось , чтобы Винн заткнулась. – Ты привыкнешь , Лиишил, – заверил Сгэйль , произнося имя Лисила на эльфийски й манер. – Мне тоже поначалу было худо . Однако же я часто плавал по морю , и теперь качка на меня совершенно не действует. Бротан встал рядом с Магьер , быть может , заслоняясь таким образом от Винн . Малец тотчас протиснулся мимо Лисила и , глядя на Бротана , у грожающе сморщил верхнюю губу . Пес по-прежнему не жаловал мастера-анмаглахка. Магьер встретилась взглядом с большими янтарными глазами Бротана . Вблизи его бледные шрамы были того же оттенка , что и кожа людей . Похоже , эльф был озабочен не только назойливым любопытством Винн. – Что такое ? – спросила она. – Совет старейшин, – начал Бротан, – обещал дать корабль , который доставит вас куда угодно по вашему желанию , однако вы до сих пор не сказали , куда хотите направиться . Мне нужно дать указания шкиперу корабля. Магьер знала , что рано или поздно эта минута настанет, – и страшилась ее . Бротан сдвинул брови , ожидая ответа. – Я пока еще точно не знаю, – сказала она. – Знаю только , что мы должны двигаться на юг… вдоль восточного побережья. Это прозвучало неопределенн о даже для нее самой. – Но там же ничего нет, – вмешался Сгэйль. – За пределами нашего края нет никаких поселений , даже людских , разве что далеко на юге… Илладонский Альянс. Магьер никогда не слышала такого названия , но в голосе Сгэйля прозвучала плохо скр ываемая злоба . И это было удивительно , поскольку он неизменно прилагал все силы , чтобы не выходить из себя . Магьер еще острее ощутила , что угодила в ловушку . Она не знала , что сказать эльфам , не выдав при этом , что ведут ее только сны да необъяснимый внут р енний зов. – Магьер… – прошептала Винн, – у нас нет другого выхода. – Винн , не смей… вЂ“ начал Лисил. – Мы ищем не поселение, – громче заявила Винн и , оттолкнув Лисила , из-за спины Магьер прямо взглянула на Бротана. – Нам нужен некий предмет , спрятанный в за снеженных горах , в замке , который находится на этом континенте . Старинный , давно забытый предмет , который охраняют древние , скорее всего вампиры. – Винн , довольно ! – Лисил попытался схватить ее. Девушка отбросила его руку и продолжала говорить , хотя даже М алец зарычал и вцепился зубами в край ее плаща. – Наша Гильдия уверена , что этот артефакт происходит из эпохи , которую мы зовем Забвенной Историей . И что добыть его может только Магьер , поскольку она рождена охотницей на вампиров. Магьер задохнулась от зло сти , и только это помешало ей одернуть наглую девчонку , которая , обернувшись , одарила ее сердитым взглядом. – Мы должны им это рассказать, – уверенно объявила Винн. – Как же Бротан сможет устроить нас на корабль , если не будет знать , куда мы плывем ? После всего того , что случилось в Криджеахэ , нам от него нечего скрывать. – Да заткнись ты ! – рявкнул Лисил. – Он сам разберется , сколько можно будет рассказать капитану, – отрезала Винн , выдернув полу своего плаща из зубов Мальца. – Кроме того , наше дело ничем не грозит его народу – скорее уж наоборот , если мы не допустим , чтобы этот артефакт попал в руки врага. У Магьер отвисла челюсть – послушать только , что эта девчонка выбалтывает паре анмаглахков ! И Бротан , и Сгэйль рисковали жизнью – да и не только жизнью, – чтобы защитить Магьер и тех , кто был ей дорог . И все же Магьер сейчас изнывала от нестерпимого желания швырнуть свою спутницу в залив. С другой стороны , какой у них выбор – оставить Бротана без указаний для шкипера ? Ни Лисил , ни сама Магьер не знают вос точного побережья , так что изобрести правдоподобную ложь не выйдет . Магьер предостерегающе подняла палец , не дав Винн продолжить болтовню , и повернулась к Бротану : – Нам нужно отыскать этот предмет , что бы это ни было , и передать Хранителям . Мы пообещали э то сделать , однако нам точно не известно , где он находится, – мы знаем только то , что уже сказала Винн , и еще – что нам надо двигаться на юг вдоль восточного побережья. Бротан сверху вниз уставился на Магьер немигающим взглядом янтарных глаз . Сгэйль помалк ивал , но был весь внимание. – Кто такие эти Хранители ? – спросил вдруг Бротан. Магьер не ожидала это вопроса , однако собратья Винн появились на этом континенте всего- то чуть меньше года назад . Даже анмаглахки могут о них еще ничего не знать . Магьер кивнула в сторону Винн : – Ученые , как она . Их Гильдия находится в Беле. – На самом деле – только миссия нашей Гильдии, – уточнила Винн. – Гильдии Хранителей Знания . Мы созда ем и содержим хранилища знаний . Храмы науки , где живут и работают ученые , такие как я . Это хорошие люди , Бротан . Они сберегают собранные знания , мудрость веков , которую нельзя снова забыть или потерять . И вот они-то сумеют разобраться , что представляет со б ой этот предмет и как уберечь его. Магьер не намерена была сообщать анмаглахкам , кто рассказал ей о существовании артефакта , от кого она стремилась укрыть этот артефакт любой ценой . Солнце опускалось за дальние пики Изломанного кряжа , наступали сумерки. – Я поговорю с хкомасом судна, – сказал наконец Бротан. – Не уверен , что ему понравиться эта идея . Плыть , не зная места назначения , тем более за пределы наших вод… Однако же никому не говорите того , о чем рассказали мне. – Он кивнул Винн. – Я высоко ценю ва ш е доверие и клянусь его оправдать. Снова наступило неловкое молчание , и прервал его Сгэйль : – Бротандуиве , не проводишь ли ты их в трактир ? У меня есть неотложное дело. – Да , конечно, – отозвался Бротан , жестом приглашая всех покинуть причал. «Интересно, – подумала Магьер, – что еще за неотложные дела могут быть у Сгэйля , кроме как исполнять обет защиты ?» Она все еще злилась на Винн , но в глубине души чувствовала облегчение , хотя ни за что на свете не призналась бы в этом вслух. Они сошли с причала на песча ный берег , и Малец заскулил , нетерпеливо ступая бочком в направлении города . Магьер знала , что на самом деле его влечет лес за городом. – Каждый день одно и то же, – пробормотала она. Винн отбросила со лба выбившиеся из косы пряди. – Ах , да перестань ты ск улить, – бросила она. – Беги уж ! Малец опрометью рванул вверх по склону и исчез между высоким каменным зданием и гигантским вязом. Магьер шла вдоль берега , пока дорога не повернула , изгибами прорезая песчаный пляж , к городу , к их временному пристанищу . Маг ьер оглянулась на море и при мысли , что скоро они двинутся в путь , испытала облегчение , но стоило ей оказаться лицом к югу – настойчивый зов , который с недавних нор поселился в глубине ее души , стал еще громче. * * * Сгэйль бежал меж деревьев , все дальше углубляясь в лес , который примыкал к Гайне Айджайхе , и в мыслях его царило смятение . С той самой минуты , когда Сгэйль впервые столкнулся с Лиишилом , вошедшим в пределы Края Эльфов , он дал обет защищать полукровку и его спутников. Лиишил каким-то образом у хитрился в разгар суровой зимы пересечь Изломанный кряж и , никем не замеченный , вошел прямиком в лесной край . Он явился сюда , чтобы освободить свою мать Куиринейну из заточения , на которое обрекла ее каста анмаглахков . И в конце концов ему это удалось . Мн о гое произошло за то время , пока Лиишил пребывал среди соплеменников Сгэйля , Ан 'Кроан – народа Нашей Крови. Сгэйль привел Лиишила к Роис Хармун , Семени Святого Убежища , на заветную землю , где погребены древнейшие предки Ан 'Кроан . Там он , охваченный благогов ейным трепетом , стал свидетелем того , как Лиишил получил – именно получил , а не избрал сам – истинное имя. Лиишиарэлаохк – Защитник Печали-Слезы. Предки приняли полукровку как истинного Ан 'Кроан и сочли уместным объявить его защитником – но почему они так поступили ? Более того , они показались Лиишилу , несмотря на то что с ним , вопреки всем правилам , был Сгэйль, – а ведь обряд имянаречения никогда не исполняется при посторонних. Такого прежде не бывало. Сгэйль терялся в догадках , и ему оставалось только одн о – оберегать Лиишила до тех пор , пока не откроется вся правда. Долго он колебался , гадая , надлежит ли ему сопровождать Лиишила на пути домой , чтобы убедиться , что он благополучно прибыл к месту назначения . Теперь же оказывалось , что Магьер увлекает Лиишил а к иной цели , и что будет с ним дальше – неизвестно . И этот неведомый путь тоже неотъемлемая часть его предназначения ? Сгэйль опустился на колени перед могучим буком . Ему жизненно необходим совет. Прибрежный лес заметно отличался от леса вдалеке от моря , в том числе и во владениях клана , к которому принадлежал Сгэйль . Здешние деревья стояли дальше друг от друга , и почва под ними была песчаная , а не суглинистая . Высоко в ветвях посвистывал зябкий ветер , и Сгэйль плотнее запахнул плащ после того , как извлек из кармана небольшой овальный брусок – словодрево . Оно было «отращено» от великанского дуба , пристанища Аойшенис-Ахарэ , Вельмидревнего Отче , вождя анмаглахков. Сгэйль приложил брусок к стволу бука и шепотом позвал : – Отче ! Все анмаглахки называли Аойшенис- Ахарэ именно так . Вначале стояла тишина , и только ветер шуршал листьями над головой , но затем в сознании Сгэйля прозвучал долгожданный тонкий и скрипучий голос : Сгэйльшеллеахэ , сын мой… вЂ“ Да . Отче , это я… и по-прежнему в Гайне Айджайхе. Отплытие задержало сь ? Сгэйль поколебался : – Судно , нанятое советом старейшин , прибыло только что . До отплытия ему нужно поменять груз , но… Что тебя тревожит ? – Лиишил отправляется не домой . Магьер пожелала , чтобы их доставили на юг вдоль восточного побережья… на поиски не коего артефакта , за которым охотится маленькая женщина-книжница. Вельмидревний Отче ответил не сразу. Что это за артефакт ? – Они знают только , что он очень древний , быть может , даже происходит из давних времен Врага , того самого , о котором ты нас предупре ждал… из той эпохи , которую Винн называет Забвенной Историей . Она помянула замок в заснеженных горах… где-то на юге . И они считают , что добыть этот артефакт может только Магьер . Бротандуиве будет просить хкомаса судна исполнить ее пожелание. Сгэйль старалс я не упустить ни слова , надеясь , что Вельмидревний Отче даст ему мудрый совет . Однако же молчание , наступившее после этих слов , тянулось так долго , что рука Сгэйля , прижимавшая к стволу бука овальный брусок словодрева , затекла и онемела. Не тревожься , сын мой . Я обо всем позабочусь . Как только Бротандуиве поговорит со шкипером судна , скажи ему тотчас возвращаться в Криджеахэ . Ты же останешься и проводишь людей. – Провожу ? – в смятении переспросил Сгэйль . Он ожидал большего. Да… а затем , вероятно , тебе захо чется навестить главное селение своего клана , побыть с дедушкой и сестрой ? Что может быть лучше , чем вернуться к родным и близким , увидеть все то , что мы в первую очередь храним и защищаем по воле долга. Сгэйль оцепенел . Неужели Вельмидревний Отче напомин ает ему о его обязанностях ? Отправь Бротандуиве в Криджеахэ… сегодня же. Голос Вельмидревнего Отче , звучавший в сознании Сгэйля , стих . Охваченный смятением , Сгэйль не сразу поднялся с коленей и отнял от коры бука брусок словодрева . Наконец он встал и уже собирался направиться в трактир , как вдруг замер , уловив слева за спиной движение тени. – Спокойно, – сказали из темноты. Из-под клонящихся к земле ветвей бука выступил Бротандуиве . То , что мгновение назад он шевельнулся в глубокой тени древа , было лишь ве жливым жестом , своеобразным сообщением о прибытии. – Ты сообщил обо всем Вельмидревнему Отче ? – спросил он. – Да, – ответил Сгэйль, – и он попросил , чтобы ты нынче же вечером отправился назад в Криджеахэ . Я должен остаться здесь , проводить Лиишила и его сп утников. – Проводить ? – переспросил Бротандуиве , и голос его прозвучал твердо , но очень тихо. Сгэйль не сводил взгляда с собеседника . Бротандуиве был больше чем анмаглахк . Он был греймасга – Держатель Теней, – один из четверых живущих мастеров , которые дал еко превзошли даже самых вышколенных воинов касты Сгэйля. Бротандуиве был повелителем тьмы и безмолвия. – Возможно… будет лучше , если ты отправишься вместе с Лиишилом и его спутниками, – продолжал Бротандуиве более громко. – На борту судна у них будет толь ко один переводчик – юная Винн. Это предложение ошеломило Сгэйля , но тут же он испытал безмерное облегчение оттого , что собеседник угадал его желание . И все же Бротандуиве – уже не в первый разставил нелегкую задачу. – Вельмидревний Отче иного мнения, – осторожно ответил Сгэйль. – Уверен , если бы ему довелось услышать Винн , он полностью согласился бы со мной . Пребывание на борту людей неизбежно породит смятение среди экипажа судна – наших соотечественников . Я сам объясню это Вельмидревнему Отче , когда в стречусь с ним в Криджеахэ , лицом к лицу. В этих словах Бротандуиве Сгэйлю почудилась скрытая уловка , однако он уже и сам принял решение . И быть может , греймасга хочет дать ему повод поступить по-своему. – Я отправлюсь с Лиишилом, – сказал Сгэйль. – И оста нусь его защитником. – Вот и хорошо , тогда я задержусь , чтобы проводить вас. – Прежде чем Сгэйль успел возразить хоть словом , Бротандуиве покачал головой. – Не тревожься . Когда я поговорю с Вельмидревним Отче , он поймет , почему я задержался. Он кивнул на п рощание и , едва заметно усмехнувшись , растворился в сумеречной тени леса. Сгэйлю было не по душе , что он (уже не впервые ) оказался между двух огней – Бротандуиве и Вельмидревним Отче . Впрочем , решение принято , и Сгэйль , облегченно вздохнув , повернул на вос ток , к реке Хадж . Он выбрал окольный путь , чтобы еще немного побыть в тишине и одиночестве. Вскоре Сгэйль дошел до устья реки , где обычно причаливали барки с грузом , не предназначенным для перевозки по морю . Одна такая барка только что подошла к причалу , п равда странно , что так поздно , после наступления темноты . Сгэйль хотел уже пройти мимо и свернуть к городу , но тут заметил , как с барки сошел на берег некто в знакомой серо-зеленой одежде. Неужели сюда послали еще одного анмаглахка ? Сгэйль повернул назад , спеша между редкими приречными осинами , но , прежде чем он успел выйти из-за деревьев , серо-зеленый силуэт повернулся в его сторону , и донесся оклик : – Сгэйльшеллеахэ ! Сгэйль замер как вкопанный , пораженно глядя , как к нему , сияя мальчишеской улыбкой , бежит Оша . Молодой эльф был гораздо выше Сгэйля , длиннолиц и безнадежно длиннорук. – Как ты здесь оказался ? – спросил Сгэйль. – Тебя послал Вельмидревний Отче ? В этом он сильно сомневался . Оша тоже принимал участие в том достопамятном походе через лес , когда Ли ишил под защитой Сгэйля шел в Криджеахэ . Он был молод , до сих пор не закончил ранней ступени обучения , а его непосредственная искренность смахивала на наивность. – Нет, – ответил Оша , все еще улыбаясь. – Меня послал твой дедушка Глеаннеохкантва , и было это назавтра после вашего отбытия . Он сказал , что ты собираешься вернуться домой , и пригласил меня погостить , чтобы ты мог продолжить мое обучение ! Я приплыл сюда , чтобы возвращаться вместе. Душевный покой , который ненадолго удалось обрести Сгэйлю , после этих слов развеялся как дым . Во-первых , он уже не собирался возвращаться домой , а во-вторых… Это правда , Сгэйль хотел помочь Оше , но ему и в голову не приходило формально объявить этого юнца своим учеником . Такое попросту невозможно. Анмаглахк из Оши был… в це лом неплохой. Он отменно стрелял из лука и недурно справлялся в рукопашном бою , а вот красться и таиться у него получалось плохо . Его способности к чужим языкам оставляли желать лучшего , и к тому же он был чересчур прямодушен и доверчив. – Я пока не могу в ернуться домой, – негромко сказал Сгэйль. – Я попрежнему остаюсь защитником Лиишила и его спутников и , во исполнение своего обета , завтра утром отправляюсь с ними в море. Радостная улыбка Оши исчезла бесследно. Он решил , что приглашение провести зиму со Сг эйлем и его родней лишь начало чего-то большего . Сгэйлю тягостно было , что по его вине Оша испытает еще одно жестокое разочарование , однако его ждали куда более важные и неотложные дела. Оша стремительно выхватил из рукавов стилеты. Сгэйль , насторожившись, попятился. Оша развернул стилеты , направив их остриями вниз . Прежде чем Сгэйль успел возразить хоть словом , молодой анмаглахк упал на колени и сильным ударом вогнал оба клинка в землю . Сердце Сгэйля упало. Оша уперся ладонями в песчаную почву и опустил го лову : – Сгэйльшеллеахэ , я прошу о чести… вЂ“ Он говорил тихо , но в голосе звенела безрассудная решимость. – Я прошу тебя принять меня в ученики . Будь моим наставником , направь меня , дабы мог я занять достойное место в нашей касте. У Сгэйля не было ни малейше го желания наносить Оше еще один удар . Действовал-то он верно , да только позволил себе слишком много . Слишком рано для него обращаться к Сгэйлю с подобной просьбой . И все же Сгэйль дрогнул , прежде чем сумел выговорить «нет». Неужели это уже случилось ? Неуж ели он каким-то образом дал понять , что не против такого поворота дел ? Значит , это его вина ? И если он сейчас откажется , что станет с Ошей ? Сгэйль двинулся вперед и с каждым шагом все явственнее ощущал тяжесть бремени , которое возложил на него Оша . Наклони вшись , он взялся обеими руками за рукояти клинков Оши и выдернул их из земли. Если обучение Оши не завершит опытный – и к тому же исключительно терпеливый – наставник , юноша никогда не станет настоящим анмаглахком . Новички , зеленые юнцы , едва прошедшие нач альное обучение , уже нашли себе наставников , но Оше это так и не удалось. Сейчас он молчал и , склонив голову , ждал. Сгэйль подавил вздох : – Клянешься ли ты следовать моим наставлениям , пока не завершится срок ученичества ? – Клянусь, – ответил Оша. – Клянешься ли ты внимать моим словам и делам , пока узы между нами не перестанут существовать ? – Клянусь. – И до той ночи , когда ты во тьме и безмолвии вступишь равным в ряды нашей касты , к какой цели ты будешь с моей помощью стремиться ? – Оберегать наш наро д и честь анмаглахков. Сгэйль подбросил стилеты и поймал их за острия лезвий . Когда он протянул клинки Оше , молодой эльф поднял голову. Его большие глаза сияли от счастья , но пальцы , сомкнувшиеся на рукоятях стилетов , заметно дрожали. – Это великая честь ! – прошептал он и выпрямился , едва держась на ногах. Сгэйль промолчал . Оша отвесил ему поклон и двинулся к городу . Сгэйль нагнал его и зашагал бок о бок со своим первым и единственным учеником. * * * Чейн проснулся от сильного удара по ноге . Он лежал у оч ага в прихожей монашеской обители , и над ним стоял Вельстил. – Пора кормить наших подопечных, – сказал он. – Бросить им кусок , пускай грызутся. Чейну не понравилось то , каким тоном это было сказано. – Пошарь в переднем коридоре, – приказал Вельстил , направ ляясь к лестнице. – Найди , чем можно будет связать тех , кто вздумает ослушаться. Чейн , еще толком не проснувшись , проводил взглядом Вельстила , который скрылся в коридоре второго этажа . Затем выдернул из очага горящую головню и двинулся на поиски. По обе ст ороны переднего коридора располагались крохотные кладовки , где хранилась всякая всячина – от бочонков с сушеной снедью до сложенной стопками одежды и одеял . Ничего интересного Чейн не приметил , пока не вошел в более просторное помещение в дальнем конце ко р идора. Вдоль длинных низких столов были расставлены не стулья , а скамьи – это оказалась трапезная . На столах стояли высокие незажженные лампы . Чейн взял одну лампу и , подняв стеклянный колпак , зажег фитиль от тлеющей головни. В дальнем углу трапезной он ра зглядел еще одну дверь и тут же направился к ней . Приоткрыв дверь , Чейн обнаружил , что за ней находятся кухня и судомойня . Там вряд ли можно было отыскать веревку , поэтому Чейн повернул прочь , решив продолжить поиски в кладовках . И , не пройдя и двух шагов, замер. На крайнем столе лежала стопка листов , зажатых между двумя гладкими дощечками. В глубине души Чейну претило вызнавать что-то новое о горной обители , но непреодолимое любопытство не дало ему пройти мимо . Он рывком расстегнул кожаную застежку , сдвину л верхнюю дощечку – и опять воззрился на вязь чужого почерка. Снова старостравинский , но на сей раз вперемешку с другими наречиями , каждый абзац явно писан другой рукой , и над каждой записью проставлена дата . Перевернув несколько листков , Чейн обнаружил за писи на белашкийском и современном стравинском наречии. То , что ему удалось прочесть , содержало , судя по всему , заметки о лечении болезней и травм . Целая подборка записей повествовала о борьбе с легочным недугом , который охватил несколько деревень в одной из войнордских провинций . Местами записи не ограничивались только простым перечислением случаев заболевания – здесь приводились подробные сведения о том , какие способы лечения применялись и оказались неудачными либо же помогли страждущим . В некоторых случ а ях автор записи высказывал мнение либо предположение о том , какие лечебные средства стоит применять в будущем. В руках Чейна были рабочие заметки целителей. Он отшвыривал один лист за другим , прока не просмотрел всю стопку . Судя по датам , стоявшим под именами и названиями различных мест , самые ранние записи были сделаны семь лет назад . Но ведь эта обитель явно существует гораздо дольше . Откуда же взялась в трапезной эта пачка листов и есть ли другие записи ? Чейн и так уже пробыл тут дольш е , чем следовало . Вельстил станет злиться на его нерасторопность . Времени на поиски не осталось. Чейн бросился в кладовые . Найдя стопку одеял , он разодрал одно одеяло на полосы и опрометью помчался к лестнице , которая вела на второй этаж. Вельстил , хмурясь от нетерпения , стоял перед первой дверью по правую сторону коридора – дверью , за которой размещались живые пленники . Стремительным рывком он выдернул из дверной ручки деревянную жердь и распахнул дверь . Посреди кельи съежились трое монахов. – Почему вы с нами так поступаете ? – спросил по-стравински один из них. – Что вы хотите с нами сделать ? Подбородок у него порос седоватой щетиной , хотя с виду монах был отнюдь не стар . Вельстил , не обратив на него ни малейшего внимания , устремил взгляд на двух других уз ников . Оба они выглядели моложе , чем их разговорчивый сотоварищ . Вельстил шагнул в келью и схватил одного из молодых монахов за ворот рясы. Юноша попытался разжать пальцы Вельстила , но все его усилия оказались тщетны. – Куда ты его ведешь ? – вскочив , выкри кнул пожилой монах. Вельстил свободной ладонью плашмя ударил его по лицу. Старик рухнул поперек узкой неубранной кровати . Второй монашек торопливо отполз в дальний угол кельи. Чейн , стоявший позади Вельстила , едва не рванулся к своему спутнику , но все же п одавил непонятно откуда взявшийся гнев . И , оставшись на месте , смотрел , как Вельстил развернулся и вышвырнул свою полузадохшуюся добычу в коридор. Монашек покатился по полу и ударился всем телом о стену напротив , как раз между первыми двумя дверями , заперт ыми на железные штыри . Тотчас из-за дверей донеслись пронзительные вопли и глухой лихорадочный стук. – Свяжи его ! – рыкнул Вельстил и , с грохотом захлопнув дверь кельи , где остались еще двое монахов , снова запер ее деревянной жердью. – Мне ни к чему будут излишние трудности , когда мы отнимем его у наших питомцев. Чейн не понял , что он имеет в виду , однако навалился на монашка , распростертого на полу , прижал его лицом вниз и заломил руки за спину , чтобы связать запястья. – Ох , нет , нет , не надо ! – закричал ю ноша. – Я тебе дам все , что захочешь ! Мы не приемлем насилия ! Это нытье , а в особенности последние слова монашка только ожесточили Чейна – он всегда презирал тех , кто не желал сражаться , чтобы защитить свою жизнь. – И рот ему заткни, – распорядился Вельсти л. – Не хочу , чтобы он вздумал потолковать со своими бывшими сотоварищами , которые ждут его с таким нетерпением. Чейн трижды обмотал голову монашка полосой одеяла и затянул концы тугим узлом . Раздался скрежет железного шеста , выдернутого из дверной ручки . Чейн испуганно развернулся , услышав крик Вельстила : – Назад ! Эй , вы , оба ! Прочь ! Вельстил с искаженным лицом стоял в дверном проеме и шипел . Переступив по коридору , Чейн выглянул из-за его плеча. Дверь кельи изнутри была измочалена в щепки и покрыта темным и смазанными пятнами , точно ее полосовали окровавленными когтями . На полу застыла черная вязкая лужа . Там же валялась растерзанная монашка , вернее , то , что от нее осталось. Ее горло было совершенно искромсано , из-под изодранных в лоскуты рясы и нижнего бел ья виднелось бледное тело , исполосованное кое-где до костей . Самое чудовищное , что она при этом еще двигалась . Голова ее повернулась к двери , и прозрачно-бесцветные глаза открылись , уставившись на Вельстила . Ни страха , ни боли не было в этих глазах – толь к о голод. Чейн смотрел на женщину , и в нем эхом отзывалась жажда крови , написанная на ее лице . Рот монашки приоткрылся , из уголка губ вытекла струйка черной жидкости. Позади женщины притаились двое мужчин – один скорчился на заляпанной черным койке , другой забился за небольшой ночной столик , вцепившись в его прочную ножку . Оба монаха безостановочно тряслись , содрогаясь всем телом , как если бы хотели вскочить , но не могли. Чейну было хорошо знакомо это состояние . Точно так же он пытался противиться приказам с воего создателя Торета. Сверкающие глаза монахов , глубоко запавшие на бледных , забрызганных черной жидкостью лицах , неотрывно глядели на Вельстила . И с дрожащих , измазанных черным губ срывалось тихое звериное поскуливание. – Приглядись к ним внимательно , Ч ейн, – прошептал Вельстил. – Погляди на себя самого ! Вот кто ты есть , вот кто прячется у тебя внутри – зверь , укрывшийся под маской разума . Помни об этом… ты , всегда стоящий одной ногой на Дикой Тропе . Поддаться ее зову , стать таким , как они , или выстоять – выбор за тобой . А теперь принеси пищу. Эти слова вывели Чейна из оцепенения , с которым он вглядывался в обитателей кельи . Он наклонился и одной рукой рывком поднял с пола связанного монашка. Тот дернулся было , пытаясь вырваться , но тут он увидел , что тво рится в келье, – и юноша словно окостенел. Вельстил выдернул его у Чейна и втолкнул в келью . Монашек повалился ничком , со всей силы грянулся о пол и тут же попытался отползти назад , к двери . Вельстил поднял ногу и пинком отшвырнул его назад. – Кормитесь ! – приказал он. Двое монахов разом прыгнули на своего живого собрата. Оба метили добраться до его горла . Более крупный монах ударил другого по лицу , оттолкнув его , затем железными пальцами обхватил лицо связанного монашка и задрал его подбородок . Келью прор езал пронзительный вопль жертвы , приглушенный кляпом . И тут же оборвался булькающим хрипом – это рослый монах вонзил зубы в содрогающееся горло юноши. Худосочный монах обиженно взвыл и зашипел от ярости . Подпрыгивая за спиной у своего рослого сотоварища , о н искал способа добраться до горла жертвы . Наконец он лихорадочно запустил зубы в рясу монашка и , проткнув насквозь ткань , впился в его бедро . Позади них женщина , распластавшаяся на полу , скребла ногтями каменные плиты , безуспешно пытаясь подползти к мест у пиршества. В келье все сильнее пахло кровью. Двое монахов едва успели присосаться к бившейся под ними жертве , когда в келье прогремел крик Вельстила : – Хватит ! Пошли прочь ! Оба дернулись , точно их ударили . Худосочный монах проворно отполз к кровати и вцеп ился в свисавшее до пола одеяло . Рот его был густо перемазан кровью. Рослый монах оторвался от горла юноши и обратил безумный взгляд на Вельстила . Рот его угрожающе ощерился , меж клыков и удлинившихся зубов текла кровь. Вельстил ударил его ногой в лицо : – Прочь ! Голова рослого монаха дернулась вбок , и он , перебравшись через истерзанную женщину , скорчился у стены . Судорога пробежала по телу Чейна – так явственно он ощутил , как монах борется с собственным телом , покорившимся хозяину. Вельстил нагнулся , ухвати л «пищу» за лодыжку и рывком подтащил к двери . Голова монашка болталась , как тряпичная , остекленевшие глаза закатились. Чейн опустил взгляд на женщину , которая все еще царапала ногтями пол . С ужасом в бесцветных глазах следила она за тем , как тело ее бывше го собрата неумолимо отдаляется от нее. – Что будет с ней ? – просипел Чейн. – Она слишком сильно искалечена, – ответил Вельстил. – Восстанавливать ее – только зря тратить силы. Чейн изо всех сил постарался сдержаться . Внутренний голос твердил ему , что лучш е помалкивать , но это было бы не в его характере. – Ты говорил , что тебе неслыханно повезло , когда восстали шестеро из десяти, – возразил он. – Если они тебе так нужны… если для нашего дела их должно быть чем больше , тем лучше… к чему загодя отказываться е ще от одного слуги , если ради него надо немного потрудиться ? Вельстил искоса , с явным подозрением глянул на него. – Что ж , ладно, – промолвил он и выпустил ногу монашка. – Займись этим сам. Чейн поглядел на полуживого монашка . В памяти его назойливо всплыв али книга стихов и стопка листов с записями . Наконец он вынул кинжал , присел на корточки и , перевернув монашка лицом вниз , ухватился за складки окровавленной рясы. Он волок монашка к изувеченной женщине , а она тянулась к нему скрюченными пальцами , пытаясь добраться до добычи . Рослый монах позади нее сделал шаг в сторону Чейна. – Ни с места ! – рявкнул Вельстил. Здоровяк в рясе , недобро сузив глаза , отступил. Чейн полоснул кинжалом по горлу монашка и бросил его обмякшее тело на женщину . И почти бегом бросился к выходу из кельи , ни разу даже не оглянувшись назад. Голод бурлил в нем , подхлестнутый запахом крови и теплом , пролившейся на его ладонь крови . И что-то внутри его корчилось от омерзения. Наконец он услышал , как захлопнулась дверь. Вельстил просунул желе зные брусья через дверную ручку , вслушиваясь в яростное визгливое рычание и треск рвущейся ткани. – Принеси путы для еще одного живого, – сказал он. – И на этот раз не мешкай . У меня других дел хватает. Чейн спускался по лестнице медленно , стараясь ни о чем не думать. Вернувшись , он связал другого монаха . Процедура кормления повторилась , на сей раз уже с другими тремя обращенными . И опять Вельстил недолго дал своим новым слугам наслаждаться кормлением , а потом отнял у них добычу. – У нас слишком мало живых, – заметил Чейн. – Их не хватит , чтобы хорошенько накормить всех твоих слуг. – Совершенно верно, – отозвался Вельстил. – Они по-прежнему будут существовать впроголодь… а ты – стеречь их по ночам. С этими словами он спустился по лестнице. Чейн стоял в коридоре и чувствовал , как в нем нарастает гнев . Новообращенные терзаются муками голода , и эти муки лишают их разума . И тем не менее Вельстил хочет продолжать этот пугающий опыт . Его питомцы превращаются в ди ких зверей , безудержно алчущих пищи , и только пищи . Это и есть та самая Дикая Тропа , на которую намекал Вельстил ? Именно это гложет Чейна в глубине души , прикрытое исступленным восторгом подлинной охоты ? Он тяжело опустился на табурет рядом с лестницей . В коридоре понемногу воцарялась тишина , слышно было только недовольное урчание в кельях , где содержались обращенные. Взгляд Чейна переместился в дальний конец коридора и остановился на книге стихов , которую он недавно отшвырнул от себя . А затем – на двери ке лий , в которых держали живых монахов. ГЛАВА 3 Бротандуиве , растревоженный тем , что узнал сегодня вечером , пробирался через прибрежный лес . Ему непременно нужно поговорить с Глеаннеохкантвой , дедушкой Сгэйльшеллеахэ , а сделать это можно только одним спосо бом . Подойдя к кривому клену , Бротандуиве извлек из-под плаща гладкий овал словодрева – и в который раз порадовался тому , что у него есть эта вещь. Всякий анмаглахк , проходивший обучение , обязательно имел при себе словодрево . С помощью этих гладких дощечек , выращенных из древесины гигантского дуба , жилища Вельмидревнего Отче , члены касты могли говорить со своим вождем через любое дерево , растущее под открытым небом . Словодрево предназначалось для анмаглахков или же для тех клановых старейшин , которые нужда л ись в постоянном сообщении с Криджеахэ. Шкиперы эльфийских судов также прибегали к словодреву , дабы в случае нужды связаться с кораблями своего клана , однако их говорящие дощечки были выращены из древесины их собственных судов. Гладкий овал , который сжимал в руке Бротандуиве , не принадлежал ни к первым , ни ко вторым. Этим особенным словодревом обладали очень немногие , поскольку их тщательно отбирал сам Глеаннеохкантва , и соединиться через эту дощечку можно было только с его жилым деревом . Глеаннеохкантва бы л весьма почитаемым у Ан 'Кроан целителем , но в то же время и обладал даром ваятеля , то есть умел направлять и изменять естественный ход существования живой природы. Бротандуиве прижал словодрево к коре клена и негромко позвал : – Глеаннеохкантва ! Ты дома ? П рошло несколько секунд , и в его сознании отозвался ясный голос : Да… но я сегодня не ожидал от тебя известий. – Этого нельзя было избежать. Голос старого друга отчасти успокоил Бротандуиве : ему сразу представился чудаковатый и сдержанный пожилой целитель , его лицо , глубоко изрытое морщинами , и седые разлохмаченные пряди. – Куиринейна с тобой ? – спросил он. Да… но что случилось ? Бротандуиве закрыл глаза и прижал к клену ладонь свободной руки. – Непредвиденное развитие событий , которое означает , что первый ш аг нам придется сделать раньше , чем мы предполагали . Достаньте мое первое послание на камне и сланцевую пластину с моими набросками . Заверните их и запечатайте , чтобы никто не мог понять , что находится в свертке . Отдайте сверток аруиннасам – именем анмагл а хков . Пускай передадут его сейильфам , а одна из «Несомых Ветром» , как и было задумано , доставит этот сверток хейнасам. К чему беспокоить эту малышку ? Лиишил вместе со своими спутниками возвращается домой . Мы знаем , где сумеем его найти , когда придет время. – Нет , Магьер уводит Лиишила и всех остальных в неизвестном направлении . По счастью , они поплывут на юг вдоль нашего восточного побережья , и я уговорил Сгэйльшеллеахэ сопровождать их . Я скажу ему , чтобы судно стало на якорь в нужном месте , и он сможет до ставить Лиишила… Лиишиарэлаохка… к пещерам хейнасов . Наш первый скромный шаг необходимо совершить прежде , чем он прибудет туда. Ты отправляешь Лиишила к хейнасам и даешь ему в проводники моего внука ? Сгэйльшеллеахэ ничего не известно о наших делах… Прежде чем Бротандуиве успел ответить , в его сознании зазвучал второй голос : Мы понимаем… и я благодарю тебя за то , что заботишься о моем сыне. Мысли Бротандуиве наполнил мелодичный голос Куиринейны . Ему вспомнилось лицо матери Лиишила – безупречная золотисто-к оричневая кожа , шелковистые волосы и густые тонкие брови над огромными сияющими глазами. Моего сына надлежит вооружить для грядущей миссии . Мы сделаем так , как ты просишь. Куиринейна замолчала надолго , а потому Бротандуиве решил , что разговор пора заверша ть : – Мы с вами скоро увидимся… Мне многое надо вам рассказать , но я должен оставаться здесь , пока Лиишил не отправится в путь. С нетерпением жду твоего возвращения , Бротандуиве. Бротан отнял от ствола овальную пластину словодрева и вздохнул с облегчением . Пока что ему удалось дать событиям нужный ход , однако до отплытия Лиишила надо будет закончить еще одно дело . Для этого нужны две широкие полоски кожи , войлок , игла и вощеная бечева , и Бротандуиве знал , в каких прибрежных лавках сможет это все отыскать. * * * Вельмидревний Отче пребывал в недрах своего гигантского дуба , в Криджеахэ – «Сердце Начала» . Это поселение , располагавшееся в самом центре земель , которые люди называли «Край Эльфов» , служило к тому же пристанищем для касты анмаглахков . Вельмидревн ий Отче был так стар , что даже старейшины кланов Ан 'Кроан давно уже забыли , откуда он родом и почему убедил своих сородичей скрыться от всего свёта в этом удаленном уголке континента . И гигантский дуб был почти так же древен , как его обитатель. То было одн о из старейших деревьев леса , и подземная келья , размещенная в его главном корне , была бережно выращена давно забытыми ваятелями еще на заре жизни дуба . Вельмидревний Отче покоился в колыбели , созданной из живой древесины дуба , дабы великан , корни которог о протянулись почти под всем лесом , мог питать вождя анмаглахков , а вождь мог и впредь исполнять волю своего народа. Вельмидревний Отче более не появлялся во плоти среди своих сородичей . Его иссохшая , давно увядшая плоть цеплялась за жизнь только благодаря стараниям великого леса . И все же Аойшенис-Ахарэ оставался вождем и основателем касты анмаглахков. – Могу я принести тебе чаю ? Вельмидревний Отче воззрился молочно-блеклыми глазами на своего нового помощника. Джуаниарэ – что означало «Ода Зайц໠– ожидал о твета , терпеливо стоя на пороге древесной кельи . Лицо его , как всегда , выражало крайнюю степень почтительной услужливости , и все же Вельмидревний Отче до сих пор не мог привыкнуть к этой недавней перемене в своей жизни. Предыдущая помощница , Фретфарэ – «На дзирающая за лесами», – пробыла при нем свыше двух десятилетий . Аойшенис-Ахарэ высоко ценил дочернюю любовь , которую неизменно видел в обращенных на него глазах Фретфарэ . Она словно не замечала его дряхлой , полуразложившейся плоти – видела только мудрость и любовь к своему народу. Фретфарэ , кроме того , была его коварлеаса – доверенная советница, – однако она была тяжело ранена , ее проткнула мечом Магьер , женщина-чудовище , наполовину вампир . Хотя целители и трудились над раной Фретфарэ , Вельмидревнему Отче с казали , что полное выздоровление наступит не скоро , а возможно , и никогда. Ему очень недоставало Фретфарэ , и , хотя Аойшенис-Ахарэ любил всех детей своей касты , меньше всего на свете он хотел , чтобы Джуаниарэ остался его помощником , не говоря уж о том , чтоб ы стать коварлеасой. Взгляду Джуаниарэ недоставало тепла , зато глаза его на заурядном , невзрачном лице сияли подобострастной преданностью . Сейчас Вельмидревнему Отче требовалось от помощника только это . Джуаниарэ окончил обучение с наивысшими похвалами сво его наставника и служил касте уже почти три десятка лет . Щуплое сложение и мальчишеские черты лица придавали ему моложавый вид. – Нет , не нужно, – наконец ответил Вельмидревний Отче. – Чай нам не понадобится . Как только этот разговор закончится , готовься о тправиться в… Из наружной комнаты прозвучал другой голос : – Отче , я здесь. Аойшенис-Ахарэ тотчас позабыл о своем новом помощнике : – Входи , Хкуандув , я жду тебя и чрезвычайно рад тебя видеть. На лице Джуаниарэ отразился благоговейный трепет , и он поспешно отступил в сторону , пропуская посетителя. Хкуандув вошел и отбросил на плечи капюшон , не обратив на помощника ни малейшего внимания . И склонил голову , глядя на Вельмидревнего Отче. – Приветств ую тебя , Отче, – проговорил он невыразительным голосом. Хкуандув – «Почерневшее Море» вЂ“ был одним из четверых оставшихся греймасга , мастер , который своими силами превзошел самых искушенных анмаглахков . Предпочитая действовать в одиночку и за пределами Края Эльфов , он так редко возвращался в Криджеахэ , что Вельмидревний Отче не виделся с ним уже три года . Хкуандув выглядел мужественно – среднего роста , жилистый , со смуглой , прокаленной дотемна кожей . Рожденный в клане мореходов , он до сих пор следовал их об ы чаям и коротко стригся , в то время как прочие анмаглахки носили длинные волосы . Впрочем , волосы Хкуандува давно уже потеряли прежний , светлый оттенок и торчали жесткими , вызывающе-белыми прядями . Его узкие глаза были такого темного оттенка , что казались н е янтарными , а топазовыми. – Ты звал меня ? – как всегда , напрямик спросил он. Вельмидревний Отче жестом указал Джуаниарэ на бирюзовую подушку на полу : – Сядь , молчи и слушай . То , что ты услышишь , нельзя рассказывать никому… без моего повеления. Джуаниарэ по клонился и , скрестив ноги , грациозно опустился на подушку. Хкуандув остался стоять , молча ожидая приказаний. Вельмидревний Отче не стал тратить время попусту : – До тебя дошли слухи о том , что произошло здесь ? О сыне Куиринейны и пришелице по имени Магьер ? Хкуандув коротко кивнул . Лицо его осталось совершенно бесстрастным. – Совет клановых старейшин нанял судно , которое должно доставить их в некое место на побережье, – жестко продолжил Вельмидревний Отче. – Я хочу , чтобы ты собрал небольшой отряд и незаметно , на расстоянии последовал за ними . Для тебя нанято другое судно. – Ты хочешь узнать , куда они направляются ? – спросил Хкуандув. – Я хочу , чтобы ты следовал за ними и добыл предмет , который они ищут. Хкуандув даже не стал спрашивать , что это за предмет . Он просто ждал , и Вельмидревний Отче изложил то немногое , что узнал от Сгэйльшеллеахэ : – Если этот артефакт и впрямь происходит из времен людской Забвенной Истории , он не должен остаться у них в руках . Он должен попасть к нам . Возможно , Магьер – единственная , кто способен отыскать его . Я пришел к мысли , что она необыкновенное существо , и потому тебе надлежит дождаться , пока она не завладеет артефактом… а потом отобрать его. Вельмидревний Отче заколебался . То , что он сейчас собирался поручить Хкуандуву , могло вступить в противоречие с волей Совета старейшин. – И когда артефакт окажется в твоих руках , ты убьешь Магьер . Ради блага и безопасности нашего народа это отродье не должно более ступить на нашу землю . Позаботься об этом. По худощавому лицу Хкуандува проме лькнула тень удивления . Промелькнула – и тут же исчезла. Вельмидревний Отче понял , что удивило собеседника . Для греймасги это задание выглядело слишком легким . Отнять артефакт и разделаться с Магьер наверняка сумели бы очень многие анмаглахки , но Вельмидре внему Отче нужен был тот , чье мастерство , а главное , преданность не подлежат сомнению. – Я не понимаю, – ровно проговорил Хкуандув. – Ты желаешь , чтобы я последовал за полукровкой и этой женщиной в замок , который находится где-то в горах ? – Это все , что мн е известно , или , по крайней мере , все , что якобы знают они о месте своего назначения . Следуй за ними и не показывайся им раньше срока . Я должен увидеть этот артефакт собственными глазами. – Вельмидревний Отче вскинул увядшую длань , пресекая все дальнейшие вопросы. – На судне , где они поплывут , у тебя будет помощница . Ее имя Авранверд . У нее будет словодрево для связи с вашим кораблем , и она станет сообщать тебе обо всех изменениях курса , стоянках или других неожиданных событиях . Используй помощь Авранверд, чтобы определить курс своего корабля. Хкуандув сдвинул брови , впервые за все время разговора показав свои подлинные чувства : – Авранверд… Не припомню этого имени. Вельмидревний Отче замялся , прежде чем ответить : – Нет , она не анмаглахк , хотя и подавала про шение о вступлении в нашу касту . Было бы неразумно возлагать эту роль на кого-то из наших . Авранверд – морячка , и никого не удивит ее присутствие на судне , которое повезет людей. Использовать обычных Ан 'Кроан в делах анмаглахков было так же неслыханно , как шпионить за своими сородичами , но Вельмидревний Отче не видел иного выхода. – Я ни за что не попросил бы тебя об этом, – продолжал он, – если бы речь не шла о благе и безопасности нашего народа . Сделай все , что сочтешь необходимым , но доставь мне этот предмет . Древний Враг возвращается , и если это одно из его орудий… вЂ“ Да , конечно, – перебил Хкуандув. – Я понимаю , что должен сделать. Имен но такого ответа и ожидал Вельмидревний Отче . Услышав его , испытал облегчение . Хкуандув , в отличие от вероломного Бротандуиве , был ему беспрекословно предан . Приняв миссию , он всегда выполнял ее . Всегда. – Хорошенько обдумай , кто вместе с тобой возьмется з а эту миссию, – посоветовал Вельмидревний Отче. – Выбирай только опытных анмаглахков . Искусного следопыта , знакомого с землями людей к югу от нас , на восточном побережье , быть может , отменного лучника . Что до третьего… сам реши , кто тебе пригодится. – Мгн о вение он невидяще глядел перед собой , вспоминая , кто из достойных внимания анмаглахков обретается сейчас в Криджеахэ. – Кажется , недавно вернулась твоя бывшая ученица Денварфи . Я ведь не ошибаюсь , она в конце концов превзошла тебя в стрельбе из лука ? Глаза Хкуандува странно блеснули. – Она здесь ? – Полагаю , да . Она хорошо подошла бы для этой миссии. Хкуандув коротко кивнул и повернулся , чтобы уйти. – Во тьме и безмолвии, – проговорил он. Вельмидревний Отче обессиленно уронил голову в мягкий мох , выстилавший изнутри его колыбель . И перевел взгляд на Джуаниарэ , который сидел тихо , обдумывая услышанное. – Как быстро ты можешь добраться до Гайне Айджайхе ? – спросил Вельмидревний Отче. – Быстро ? Барка идет туда восемь дней. – Но ты быстро бегаешь, – многозначител ьно напомнил Вельмидревний Отче, – Если ты двинешься напрямик пешком , с редкими остановками , как скоро ты будешь на побережье ? Джуаниарэ опустил взгляд : – Если двигаться не только днем , но и ночью , я бы мог добраться до побережья дней за пять… а возможно , и раньше. – Отлично , я так и думал . Отправляйся сегодня же вечером . Найди Авранверд и заключи с ней соглашение об услугах. Джуаниарэ моргнул : – Ты еще не разговаривал с ней ? Неужели он сознательно прикидывается таким тупицей ? Джуаниарэ рекомендовали в помо щники Вельмидревнего Отче на том основании , что он расторопен , умен и владеет пятью людскими наречиями. – Об этом деле – нет, – ответил Вельмидревний Отче. – По счастью , она уже стюард на судне , предоставленном Магьер , вот почему нам сейчас так нужна ее по мощь . Я отказал ей во вступлении в нашу касту , поскольку она уже миновала возраст , приемлемый для начала обучения . Поговори с ней с глазу на глаз . Объясни суть миссии , которую мы ей предлагаем , и намекни , что , если она возьмется за это дело , я буду более с клонен заново рассмотреть ее прошение. – Обещать , что ее примут в касту ? – быстро уточнил Джуаниарэ. – А это в моей власти ? – Это в моей власти , а ты будешь говорить от моего имени ! – отрезал Вельмидревний Отче. – Хкуандув не может обнаружить свое присутс твие , а значит , ему нужны зрение и слух Авранверд . Обещай ей все , что она захочет получить , и любой ценой добейся ее согласия. – Добьюсь. – Джуаниарэ решительно выпрямился. Вельмидревний Отче жестом указал на выход из кельи : – В моем личном хранилище ты на йдешь шкатулку из кедра , на которой вырезаны мачта и парус . В этой шкатулке лежит словодрево от судна , на котором поплывет Хкуандув . Отдашь его Авранверд. Эльфийские суда были гораздо древнее тех , кто ступал на их палубу . Иные могли сравняться возрастом с самыми величественными деревьями леса , поскольку на то , чтобы изваять корабль , требовалось немало лет . Эти корабли были намного старше тех посудин , что ходят под парусом в людских водах . Долгие годы Вельмидревний Отче предусмотрительно собирал различные р е дкости и диковины , и большинство предметов его коллекции со временем оказались весьма полезным. – Отче, – с поклоном проговорил Джуаниарэ, – я дам знать из Гайне Айджайхе , как только исполню свое дело. Вельмидревний Отче прикрыл усталые глаза , надеясь , что его новый помощник оправдает свою незаурядную репутацию. * * * На столике у кровати тускло горела свеча . Лисил лежал без сна в трактирной постели , а рядом беспокойно ворочалась Магьер . Она что- то бормотала в беспокойном сне , и Лисил старался не шевелиться , чтобы не потревожить ее. После ужина ему пришлось всеми правдами и неправдами уговаривать Магьер вернуться в комнату и отдохнуть . Эльфийский город , в отличие от эльфийского леса , не настолько обильно питал ее жизненной силой , чтобы она могла обойтись без сна . И все же с самой первой ночи в городе Магьер почти не спала… а ей и так немало довелось пережить в этих краях , причем по его вине. Как ни наслаждался Лисил тем , что ему и Магьер снова выпа ла возможность побыть наедине , но с того вечера , когда Сгэйль впервые показал предназначенный для них корабль , миновало уже целых пять дней , и терпение Магьер иссякало на глазах . Ее желание поскорее отправиться в путь переросло в навязчивое стремление на ю г . И состояние Магьер тревожило Лисила даже сильнее , чем имя , которое попытались навязать ему предки – призраки древних эльфов. Лиишиарэлаохк. В ту самую ночь , когда Лисил освободил свою мать и привел ее в Криджеахэ , он отправил Магьер , Винн и Мальца отдых ать . Сам он остался на страже у входа в древесное жилище Нейны , дабы она могла как следует отдохнуть в эту первую для нее за много лет ночь на свободе. И тогда появился Бротан – этот хитроумный и двоедушный убийца, – а с ним шла престарелая женщина-эльф в темно-красной мантии и плаще того же цвета. – Ты меня помнишь ? – спросила она. – Помнишь слушание перед Советом старейшин ? Она говорила по-белашкийски с явственным эльфийским акцентом , но на удивление чисто . Не многие эльфы , если не считать анмаглахков , вл адели людскими наречиями. – Я вЂ“ Тосанлеаг, – прибавила она. – Старейшина клана Пепельной Реки. Лисил узнал эту женщину . Во время слушания она стояла позади него , на склоне , окруженная эльфами из клана «ученых» . Опершись на руку Бротана , Тосанлеаг осторожно опустилась на колени . Взгляд ее не отрывался от лица Лисила. – Расскажи ей , что ты увидел перед Роис Хармун, – сказал Бротан. – Опиши лица предков… передай их слова. Лисил не имел ни малейшего желания что-либо рассказывать Бротану , но тут старая эльфийка протянула руку и потрогала кончик его заостренного уха . Старуха проделала это настолько проворно , что он не успел отшатнуться . Женщина покачала головой и вздохнула , словно ухо Лисила не вызвало у нее одобрения , а затем кивнула : – Расскажи мне , что ты видел и слышал . Я помогу тебе понять суть того , что произошло. Лисилу совершенно не хотелось понимать суеверную чушь , которой были так привержены эльфы , но старуха все так же пристально , изучающе глядела на него . Наконец Лисил заговорил – только ради того , чтоб ы все это поскорее закончилось : – Там была женщина со шрамами на левом предплечье и кинжалами на поясе . Не эльфийскими , а человеческими кинжалами . И в руке она держала короткое копье со стальным древком . Волосы у нее были растрепаны , глаза безумные , и… и о на улыбнулась мне. Тосанлеаг неодобрительно сдвинула брови , но тоже улыбнулась : – Это была , скорее всего , Хойллхан , чье имя означает «Яркий Луч» . Считается , что она была великой воительницей… и , вероятно , первым анмаглахком , задолго до того , как стали испо льзовать это название . Хойллхан говорила с тобой ? – Нет, – ответил Лисил , и в его воображении соткались образы других призраков , которых ему довелось увидеть на прогалине у нагого ясеня. – Сначала со мной говорил мужчина , рослый воин со шрамом у виска . Ска зал , что его имя – Сна… Снаха… вЂ“ Снехакроэ… Проникающий в Игольное Ушко. – Старуха кивнула , и блеск в ее блеклых глазах стал ярче. – Рядом с ним была еще одна женщина, – прибавил Лисил, – одетая так же , как ты . Эти двое держались рядом… и назвали имя , кото рое они мне дали. – Это была Лиишиара, – прошептала Тосанлеаг. – Она была великой целительницей и наставницей , а позднее стала… как сказали бы сейчас , «супругой» Снехакроэ . Я поняла , что ты ее видел , едва только услышала твое имя . Считается , что она была п оследней из тех , кто в давно забытые времена входил в Высший Совет . Ее имя означает «Печаль-Слеза». Как мало ни разбирался Лисил в эльфийском языке , от его внимания не ускользнуло , насколько имя призрачной женщины созвучно имени , которое дали ему предки Ан 'Кроан. Тосанлеаг чуть подалась к Лисилу. – Твое имя означает «Защитник Печали-Слезы»… или «Спаситель»… или другое близкое по смыслу значение в людских наречиях . Не забудь об этом . Твое имя и сам ты имеете великое значение для твоих соплеменников. Лисил от шатнулся от нее. Эльфы не его соплеменники . Он больше не хотел этого слышать . Он хотел сейчас только одного – охранять сон своей матери. Тосанлеаг подняла руку , и Бротан помог ей встать . Долго еще после того , как эти двое растворились в окружавшей Лисила тьме , в ушах его звучало , перекатываясь эхом , имя , которое упомянула старуха. Лиишиарэлаохк – Защитник Печали-Слезы… Спаситель. Если бы то лько это значило что-то еще , что-то помимо туманной судьбы , порожденной призраками , и обыкновенной чуши. Сейчас в тускло освещенной комнате эльфийского трактира Лисил прогнал эти мысли единственным известным ему способом . Засмотрелся на женщину , которая сп ала , прижавшись к его груди. Магьер была обнажена , и ее бледная рука лежала на плече Лисила. Лисил бережно отодвинул пряди густых черных волос , чтобы видеть ее прекрасное лицо . Магьер что-то пробормотала , на сей раз громче , и нахмурилась в беспокойном сне. Лисилу очень хотелось дать ей выспаться , пока есть такая возможность , и все же он не мог не думать о приятных способах , которыми ее можно было бы разбудить. Магьер вдруг резко выдохнула , и пальцы ее скрючились , впиваясь в его плечо. – Уй-ю-юй… Магьер ! Пре жде чем Лисил успел обхватить ее руками , она отпрянула , едва не скатившись с кровати. – Магьер , Магьер , все хорошо ! Проснись ! Магьер выгнулась , глубоко вонзая пальцы в соломенный матрас . Передернулась , выгнув спину , и ее радужки залила чернота . Увидев Лиси ла , она торопливо отползла подальше. Сердце Лисила сжалось от боли. Как же долго пришлось Магьер бороться с собой , прежде чем она признала , что ее дампирская натура Лисилу не опасна . Когда эта темная половина Магьер брала верх , Лисил был единственным , кого она узнавала , кому дозволяла быть рядом с собой . И все же где-то в глубине души Магьер по-прежнему страшилась причинить ему боль. Лисил обнял ее за плечи и притянул к себе . Магьер дрожала всем телом , и кожа ее на ошупь была холодной и липкой. – Все хорошо, – прошептал он. – Я снова видела этот сон ! – прошипела она в ответ. – Замок… лед… нам надо идти на юг… Магьер дико огляделась , и взгляд ее остановился на прикрытом ставнями окне , которое располагалось в дальнем конце комнаты . Завернувшись в одеяло , она п однялась с кровати , и Лисил не стал ее удерживать . Магьер распахнула ставни и высунулась в окно , глядя влево. Лисил знал , что она смотрит на стоящий у причала корабль . Магьер проделывала это по десяти раз на дню. – Когда же мы наконец выберемся отсюда ? – п робормотала она. – Скоро, – заверил Лисил , готовый на все , лишь бы ей стало легче. – Сгэйль сказал , что надо подождать всего пару дней. – Мне… нам надо отправляться, – прошептала она и опустила голову. Лисил подошел к ней , встал рядом у окна , не зная , что еще сказать или сделать . Прижавшись к спине Магьер , он обвил руками ее талию , и ладони его , скользнув под одеяло , очертили плавные изгибы бедер и живота. Магьер выпрямилась , крепко сжимая обеими руками подоконник . Затем она откинулась назад , и Лисил зарылс я лицом в ее волосы . Наконец , когда Магьер повернула голову вправо , Лисил оторвался от ее волос и тогда увидел , что она неотрывно смотрит в темноту – только уже не на гавань . Губы Магьер шевельнулись , беззвучно произнося одно-единственное слово. Юг. * * * Время текло , как журчащая вода по камням . Чейн проснулся на полу возле очага в прихожей . Скоро ему предстоит подняться на второй этаж , чтобы , исполняя приказ Вельстила , сторожить обращенных . Так было каждую ночь. Чейн еще не был готов идти наверх . Встав на четвереньки , он прислушался к голодным воплям , которые разносились по коридору второго этажа . С наступлением сумерек они всегда становились громче. С каждым отдаленным криком в Чейне нарастало неистовое желание о хотиться… а с ним нарастал и ложный голод . Он выхватил из очага ветку , на которой еще плясал язычок пламени , поднялся на ноги и прошел в мастерскую . На столе , ближайшем ко входу , под низками сушеных трав , свисавшими с потолка , стоял фонарь . Чейн зажег его, а затем потушил дымящуюся ветку. Несколько ночей назад он заметил в дальней стене мастерской арочные проемы , но тогда у него не возникло желания пройти в них и продолжить исследование обители. Сегодня же Чейн никак не мог собраться с духом , чтобы поднятьс я на второй этаж , а потому направился в дальний левый угол мастерской и бесшумно шагнул в темноту арочного проема. В глубине души ему отчаянно не хотелось идти дальше , он боялся убедиться в том , что эта обитель не просто забытый миром приют фанатичных мона хов. По обе стороны коридора тянулись двери , но , прежде чем Чейн решился приоткрыть хотя бы одну из них , в самом конце коридора , куда не доходил свет фонаря , его взгляд уловил сгусток темноты . Там оказался еще один проход , не прикрытый дверью , а за ним сто яла тьма. Когда свет фонаря пронизил эту тьму и осветил ветхий угловой столик , Чейн сбавил шаг и теперь шел все медленнее . На стеллаже , закрепленном на стене , стояли рядами склянки , сосуды , глиняные бутылочки всевозможных форм и размеров , одни запечатаны п робками , другие – латунными крышечками . На столике высилась стопка небольших , переплетенных в кожу книжек , рядом лежал свиток на истертом деревянном стержне. Чейн замер в полушаге от входа , оцепенело глядя на это неоднозначное собрание предметов. Сначала в запахе комнаты , таком слабом и сложном , было нелегко различить отдельные ароматы . Травы , цветочные масла , жженый воск , старая кожа , затхлая сухость бумаги и пергамента… Чейн не хотел входить , но повернуть назад уже не мог и в конце концов вынудил себя сде лать шаг в комнату. По обе стороны от входа выстроились вдоль стен другие столики – все завалены письменными принадлежностями , металлическими сосудами , разнообразными рукописями . Внимание Чейна привлек стоявший слева в дальнем конце комнаты широкий стол , к которому было придвинуто потертое кресло с жесткой спинкой. Это был рабочий кабинет , быть может личный кабинет того , кто возглавлял эту обитель . Чейн заметил прямо за книжным шкафом , стоящим у правой стены , дощатую , выцветшую от времени дверь . Она была пр иотворена , словно кто-то , убегая в спешке , позабыл ее захлопнуть… но Чейн вернулся к импровизированной кафедре и , обойдя ее , остановился возле кресла. По всему столу в беспорядке были разбросаны листы пергамента , ветхие связки бумаг и даже довольно древнег о вида свитки . Чейн уселся в кресло и открыл небольшую рукопись , оказавшуюся прямо перед ним, – толстую тетрадь , дневник , который велся на старинном стравинском диалекте . Перелистывая страницы и читая записи , которые не имели отношения к лечебной практике, Чейн обнаружил целые главы , написанные на других языках . Подобные главы были написаны разным почерком , как будто дневник переходил от одного хозяина к другому в течение многих лет. Заброшенный горный форт служил приютом ордена целителей . Скорее монахи , не жели жрецы , они следовали учению некоего давно позабытого святого , целителя , который скитался по этому континенту много веков назад . Это была обитель Служобнек Сутцит – Слуг Сострадания. Чейн оглядел комнату – и снова взгляд его упал на приоткрытую дверь з а книжным шкафом . Зная , что зашел далеко и не сможет повернуть назад , пока не увидит всего , что находится в этих стенах , он поднял фонарь , обогнул стол и распахнул дощатую дверь . Неяркий свет озарил то , что скрывалось за ней. Книжные стеллажи были расставл ены в ряд поперек комнаты , упираясь торцами в дальнюю стену , что облегчало доступ к полкам с обеих сторон . Вершины стеллажей были прикреплены к каменному потолку. Библиотека была невелика , немногим больше , чем Чейну при жизни доводилось видеть в захудалых дворянских домах . Однако тут хранились не нарядно переплетенные тома , большинство из которых высокомерный хозяин аристократического поместья в жизни не стал бы читать . Нет , на всем здесь лежал отсвет старины и святости , все содержалось в порядке и заботе – от футляров со свитками до кожаных накладок на книгах , защищавших уголки страниц . Каждое сокровище этой библиотеки читали – усердно читали – ценили и берегли. Взгляд Чейна скользил по сноскам рукописей , корешкам книг , выцветшим ярлыкам на футлярах со сви тками , отыскивая знакомые надписи на белашкийском и современном стравинском. Надписи , которые было проще всего прочесть , гласили : «Процесс перегонки и изготовления экстракта» и «Пряности Сумана : свойства , истинные и ложные» . Не без труда Чейн разобрал «Ран ние труды мастера Ивара Восковискана» , затем… что-то там «…на лугу» и название тоненькой книжки «Семь листьев…» , последнее слово он не сумел перевести . Под конец ему попался на глаза футляр , заключавший в себе сразу несколько томов . На ярлычке футляра кра с овалась надпись «Антитезис . Полное издание с комментариями , тома 1 – 8». Чейн пятился до тех пор , пока не ударился спиной о дверной косяк . Развернувшись лицом к наружной комнате , он бессильно сполз по стене на пол , и фонарь выскользнул из его пальцев. Распла вленный воск расплескался по стеклянной колбе , залил фитиль – и огонек погас. Сколько раз до этой минуты Чейн силой воображения переносился в некий уединенный уголок в мире Винн , уголок , в котором царят знания и разум ? Уголок , каким была и эта малая , забыт ая людьми и миром обитель , пока в одну страшную ночь на нее не обрушилось безумие бездушного чудовища. Чейн подтянул колени , обхватил руками голову , которая раскалывалась от боли . Скорбь захлестывала его , но он не мог выдавить из себя ни слезинки. Мертвецы не умеют плакать. * * * Авранверд , Песнь Луга , бежала по темным улицам Гайне Айджайхе , торопясь вернуться на свой корабль , и толстая коса , подпрыгивая в такт бегу , молотила ее по спине. Уже дважды с тех пор , как они пришли в порт , хкомас – шкипер судна – отчитывал Авранверд за то , что она слишком медленно исполняет его поручения . Ей вовсе не хотелось выслушивать занудные разглагольствования в третий раз . Будь на то ее воля , сказала бы ем у в лицо , чтобы искал себе другого стюарда , а утомительные нотации оставил при себе. Нынче вечером Авранверд управилась с делами вовремя и добыла для хкомаса его драгоценные перья , чернила и пергамент – обменяла , причем вполне выгодно , на короткую веревку и шесть свечей . На сей раз у него не будет причины занудствовать . Улучив минутку , Авранверд остановилась и с волнением огляделась по сторонам. Днем , бегая по делам , она видела трех эльфов в серо-зеленой одежде , которые сопровождали двух людей и полукровку . Слухи об этих пришельцах разлетелись по Гайне Айджайхе быстрее , чем бегала Авранверд , однако люди ее совершенно не интересовали . Она надеялась только еще разок увидеть анмаглахков. Самый младший из них был всего на пару лет старше Авранверд , но с виду невз рачный , неуклюжий и в целом заурядный . Второй анмаглахк был совершенно иного сорта – греймасга ! Рослый , широкоплечий Бротандуиве вызвал у Авранверд такой священный трепет , что она не могла оторвать от него взгляда и совсем не обратила внимания на третьего анмаглахка . И только потом вспомнила , кто он такой – последний из одетой в серо-зеленое троицы. Сгэйльшеллеахэ… Сгэйльшеллеахэ а Ошагэйреа ган 'Койлехкроталл – В Тени Ивы , сын Смех Порыва Ветра из клана Мшистых Лесов . Авранверд его знала и даже один раз нед олго говорила с ним . Корабль ее клана доставил его к берегам Белы , одного из вонючих людских портов . В отличие от экипажа судна Сгэйльшеллеахэ высадился на берег , дабы исследовать чужие земли и изучать другие народы . Глядя , как легкая шлюпка несет его в т е мноте к берегу , Авранверд поняла , что сделает все , только бы стать анмаглахком. Ей обрыдло прислуживать на судах , как принадлежавших ее клану , так и – в порядке обучения – на судах других кланов . Она хотела путешествовать по чужеземным краям и видеть их со бственными глазами . А такая привилегия давалась только анмаглахкам. Авранверд знала , что по возрасту ей уже поздно проситься в касту . Большинство будущих анмаглахков начинало обучение вскоре после обряда имянаречения . Хотя Авранверд слишком поздно осознала свое призвание , она стремилась к нему всем сердцем и всем своим существом – и тем горше было ее отчаяние , когда она получила от Вельмидревнего Отче отказ . Но вот в Гайне Айджайхе откуда ни возьмись явились трое анмаглахков . Они поселились в городском тра к тире , а двои даже видели на причале в тот самый день , когда корабль Авранверд вошел в гавань. Это неспроста , это знак – ее судьба должна перемениться . Если только она сумеет набраться смелости и заговорить с греймасгой , он увидит страстную мечту в ее глаза х и все поймет . Авранверд не могла больше оставаться на судне , а прозябание на твердой суше было еще невыносимее . Однако , если великий Бротандуиве замолвит за нее словечко перед Вельмидревним Отче , патриарх касты не сможет вдругорядь ответить ей отказом. У лицы были почти пусты . Нигде так и не мелькнул вожделенный серо-зеленый плащ. Авранверд побрела по дорожкам к берегу залива , миновала кожевенную мастерскую и коптильню . Аппетитный аромат рыбы напомнил ей , что она еще не ужинала . При виде закрытой , с погаше нными огнями сапожной мастерской в ней с новой силой вспыхнуло неутоленное желание . Ее собственные башмаки были чересчур велики . Подобно рубашке , штанам , блузе и даже плащу с каймой , эти башмаки достались Авранверд от старшего брата… а обменять новые ей б ы ло не на что. Все это изменится , когда она наконец станет анмаглахком . Они носят мягкие , на плоской подошве сапожки , в которых удобно и бегать , и ступать бесшумно, – такую обувь шьют специально для анмаглахков . И обменивать им ничего не нужно . Все их потре бности удовлетворяются немедля – только попроси. Далеко в гавани , за песчаной полосой пляжа , Авранверд разглядела огни своего судна . Спустившись по тропе к берегу , она вышла на причалы и направилась к своему крохотному ялику , пришвартованному на самом краю пирса . Обшарила напоследок свертки , проверяя , все ли поручения хкомаса исполнила , и нагнулась , чтобы отвязать ялик. – Погоди ! – окликнул негромкий голос. Авранверд от неожиданности подпрыгнула и резко обернулась. На берегу , у самых причалов , маячил , словн о возникнув из ниоткуда , силуэт в плаще . Незнакомец ступил на причал , прошел под одиноко горящим фонарем – и Авранверд разглядела серо-зеленого цвета плащ. – Ты – Авранверд ? – спросил он и двинулся вперед по пирсу , тянувшемуся далеко в море. – Стюард с тог о торгового судна ? Авранверд лишилась дара речи . Она видела своего собеседника впервые в жизни , но он был анмаглахк . И он знал , как ее зовут . Откуда ? Почему ? Мысли Авранверд тотчас обратились к величайшей ее надежде . Неужели Вельмидревний Отче переменил св ое решение ? – Да… да , это я, – наконец , запинаясь , выдавила она. Анмаглахк был довольно худосочен , его молодое невзрачное лицо лоснилось от обильного пота . К его плащу прилипли листья и клочки лесной травы . Он огляделся , словно желая убедиться , что они одн и , а затем испустил долгий утомленный вздох. – Я пришел к тебе с просьбой от Вельмидревнего Отче. – Он шагнул к Авранверд так близко , что она почувствовала исходивший от него запах сырой земли. – Дело нетрудное , однако требует строжайшего соблюдения тайны. Готова ли ты меня выслушать ? Авранверд кивнула , и от этого движения по спине ее пробежали мурашки. – Известно тебе , что на борту вашего судна в следующем рейсе будут двое людей и полукровка ? – Как… о нет ! – пролепетала она. – Это же не… вЂ“ Именно так , и он и взойдут на борт , как только вы погрузите все грузы. Как вышло , что людей допустили на судно Ан 'Кроан ? Будет ли их сопровождать анмаглахк или матросы , сотоварищи Авранверд , должны будут сами надзирать за этими дикарями ? – Кое-кто из нашей касты будет след овать за вами на безопасном расстоянии на другом корабле, – продолжал безмерно усталый посланец. – Греймасга и еще несколько спутников , которых избрал он сам . Ему нужно будет сообщать о ваших стоянках , изменениях курса и обо всем из ряда вон выходящем , чт о будет касаться людей. – Он достал из-под плаща небольшую шкатулку и протянул ее Авранверд. – Здесь находится словодрево с корабля , который будет идти за вами . С его помощью ты сможешь передавать сообщения греймасге . Поняла ? Авранверд на миг заколебалась . Словодревом судна мог владеть только хкомас или хкеда , ваятель , который обихаживал сам корабль . Как мог подобный предмет попасть в руки анмаглахков ? Впрочем , это не имело значения . Ее , Авранверд , призвали служить анмаглахкам. – Да ! – выдохнула она. – Значит ли это , что меня приняли в ученики ? Анмаглахк с молодым лицом покачал головой : – Мне велено передать тебе , что , если ты возьмешься за это дело… за эту миссию , Вельмидревний Отче может пересмотреть свое решение. Авранверд выхватила у него шкатулку : – Когда мне начать посылать сообщения ? Поджав губы , анмаглахк отступил на шаг и , повернувшись , двинулся вдоль причала. – Вечером того дня , когда вы выйдете в море . Греймасга будет ждать твоих сообщений каждый день , на рассвете и на закате, – когда и если тебе удастся уединиться . Никто – даже ваш хкомас – не должен знать , чем ты занимаешься . Просто приложи словодрево к любому месту на своем корабле и говори . Греймасга услышит тебя и ответит в твоих мыслях. Достигнув прибрежной тропы , анмаглахк на миг остано вился , и до Авранверд отчетливо донесся его негромкий голос. – Не подведи ! – бросил он и исчез. Авранверд так и продолжала стоять , дрожа всем телом , пальцы ее , крепко стиснувшие шкатулку , стали скользкими от нота . Теперь хкомас уж точно будет ей выговарива ть за опоздание , но вот это ее уже нисколько не волновало . У нее есть задание – миссия , как говорят в касте. И когда Авранверд исполнит эту миссию и вернется , она станет анмаглахком. ГЛАВА 4 Девять дней миновало с тех пор , как вошел в порт корабль , предн азначенный для Магьер и ее спутников , а насколько было известно Винн , до сих еще ни один человек не поднимался на борт судна Ан 'Кроан . Сегодня они наконец отчалят , и при этой мысли Винн , карабкаясь из небольшого ялика вверх по веревочному трапу , испытывал а смешанные чувства. Магьер с каждым днем все сильнее изнывала от нетерпения , и Винн всем сердцем радовалась тому , какое облегчение принес ее спутнице день отплытия . Однако что касается самой Винн , пребывание в эльфийском городе показалось ей чересчур корот ким , и на сердце у нее было тяжело , ведь она , быть может , уже никогда больше не вернется сюда . Домин Тилсвит будет разочарован тем , насколько скудны записи в ее дневнике , касавшиеся Гайне Айджайхе. Винн добралась до верха веревочной лестницы , шагнула в рас пахнутые створки фальшборта и уверенно вступила на гладкую палубу. Сзади донеслось пыхтение Лисила , и Винн обернулась. Полуэльф поднимался , одной рукой крепко обхватив Мальца , который взгромоздился ему на спину . Винн ухватилась за руку Лисила , помогая ему добраться до палубы , но , прежде чем он успел завершить подъем , Малец через его голову рванулся вперед . Пес едва не сбил с ног Винн , а Лисила прочно припечатал к краю палубы. – Всегда рад помочь, – проворчал полуэльф , забираясь на палубу. Вслед за ними подн ялись на борт Магьер , Бротан , Сгэйль и Оша . Только тогда Винн впервые окинула взглядом эльфийский корабль и тотчас пожалела , что в руках у нее нет пера и бумаги. Диковинный фальшборт с высоким покатым краем привлек ее внимание , еще когда она поднималась по лестнице . Однако сейчас , когда Винн оказалась на палубе , больше всего ее поразило , что здесь нет ни единой доски. Лоснящееся дерево палубы было совершенно гладким , точь-в-точь как бочки для дождевой воды , которые Винн доводилось видеть в жилищах Ан 'Кроан, – бочки , изготовленные из мертвой древесины эльфийскими ваятелями , которые обладали врожденными способностями к тавматургии . Корпус корабля был длиннее , но гораздо уже , чем у всех трехмачтовых судов , которые Винн доводилось видеть до сих пор , и казалось, что он весь вырезан из одного цельного куска, – ни зазубринки , ни трещины не было на его гладкой желто-коричневой поверхности. Другое дело мачты , такелаж и прочие снасти – их изрядно потрепали непогода и время . Винн опять задумалась над тем , каким образом палуба остается более-менее гладкой и цвет ее не блекнет . Между грот-мачтой и баком виднелось большое отверстие , огражденное бортиком и прикрытое решеткой. – Что это ? – спросила Винн. – Палубный люк грузового трюма, – ответил Оша. Винн запрокинула голову , поглядела на свернутые паруса , которые разбухшими тюками свисали с бледно-желтых мачт . Паруса были ослепительно-белого цвета , словно их изготовили из шеот 'а – эльфийской ткани , похожей на атлас . Но уж это вряд ли – откуда бы эльфам взять столько коконов , ч тобы соткать такое количество ткани ? – Мм , боги мои дохлые ! – простонал Лисил. Корабль еще стоял на якоре в спокойной бухте , а полуэльф уже позеленел от приступа морской болезни. – Ну наконец-то ! – беззвучно выдохнула Магьер. Винн знала , что девять дней не такой уж долгий срок погрузки судна… притом что и она , и все ее спутники целиком зависели от прихоти этих эльфов . И не могла не отметить , как прекрасно , хотя и чуждо смотрится Магьер на палубе эльфийского судна. Яркий солнечн ый свет , отражаясь от водной глади , зажег в ее черных волосах алые искорки . Под высоким синим небом , на фоне красочных насыщенных цветов корабля Магьер казалась еще бледнее обычного . Поверх черных облегающих штанов и белой рубашки , сшитой совсем недавно , в о время пребывания в городе , она надела свой кожаный доспех и привесила к поясу саблю . А еще в последнее время у Магьер появилась привычка постоянно носить перчатки. Эльфы-матросы тоже не сводили взгляда с Магьер , но , судя по их виду , нисколько не разделял и восхищение Винн . Ни Лисил , ни сама Магьер словно и не замечали этих гневных взглядов , и Винн напомнила себе об одном непреложном факте. Магьер должна покинуть эльфийские земли навсегда. Малец узнал почему и рассказал об этом с помощью Винн . Магьер , порож денная кровавым ритуалом , была приведена в этот мир не случайно. В отличие от вампиров или обычных людей , она могла войти в пределы эльфийских земель . Исконные хранители этого края не в силах были помешать ей . Хуже того , она кормилась жизненной силой эльфи йского леса , подобно тому как ее отец-вампир кормился кровью людей . Магьер была создана для того , чтобы проникнуть туда , куда в далекие времена давно забытой войны не смогли пройти вампиры . При этой мысли Винн охватывал страх перед тем , что ждет их в буду щ ем . Само рождение и существование Магьер говорили о том , что война , такая же как в дни Забвенных , неминуемо разразится вновь. Рослый , с могучими мускулистыми руками эльф в коричневом шарфе спрыгнул с юта и направился к ним . Это был , скорее всего , хкомас – в переводе с древнеэльфийского «главная власть» , то есть капитан судна . На полпути его перехватил Бротан , и Винн попыталась незаметно подобраться ближе , чтобы расслышать их разговор. И тут на нее обрушилась волна тошноты. Почему с нами остались Оша и Сгэйл ь ? В сознание Винн хлынули слова Мальца , произнесенные одновременно на всех языках , которые были ей известны . Она уже привыкла извлекать из этой мешанины смысл сказанного . Оглянувшись , Винн обнаружила , что Малец с нескрываемым подозрением уставился на обо их эльфов. Малец был не обычный пес , а стихийный дух , вечное существо , родившееся в теле маджай-хи – название породы , в вольном переводе с эльфийского означавшее «собака стихийных духов» . Эта порода псов вела происхождение из давно забытых веков , когда во время войны Забвенной Истории стихийные духи вселились в тела волков . Малец , таким образом , был вдвойне уникальным существом , и только Винн могла слышать его мысленную речь. Того , что произошло с ней , предвидеть не мог никто. Полгода назад она , чтобы помоч ь Магьер выследить ходячего мертвеца , попыталась провести магический ритуал . Попытка вышла на редкость неудачной , и в последующие месяцы Малец не единожды пробовал очистить ее от пугающих последствий ритуала . Не вышло – след магии так и остался в Винн и р а з за разом проявлял себя на новый лад. – Не знаю, – шепотом ответила она Мальцу. – Сгэйль сказал , что хкомасу будет не по себе , если люди окажутся на борту его судна без должного надзора. Вот уж нет… это судно предоставил нам Совет старейшин Ан 'Кроан . Сгэй ль остался с нами совсем по иной причине , и решение это было принято чересчур внезапно . Что-то еще произошло после прибытия в порт этого корабля… и после того , как ты проболталась Бротану о наших планах. – Ай , да хватит уже об этом ! – прошипела Винн , хотя на душе у нее скребли кошки. Она тоже ломала голову , почему Сгэйль решил продлить действие своего обета и сопровождать их в плавании , чему отчасти была все-таки рада . Будучи анмаглахком , Сгэйль пользовался у своих сородичей немалым уважением , к его слову прислушивались . Иное дело – Оша . Его присутствие на борту вызывало у Винн странное беспокойство , а почему – она не могла понять . То , что довелось им совместно пережить в Краю Эльфов , выявило и лучшие , и худшие стороны Оши . В итоге Винн стала считать его д р угом . И все же когда они прощались на речном берегу в Криджеахэ , она и представить себе не могла , что они встретятся снова. Сейчас Оша перехватил ее испытующий взгляд и вопросительно вскинул густые брови , отчего его длинное , лошадиное лицо стало еще длинне е . Винн поспешно отвернулась , но Малец все так же пристально разглядывал молодого эльфа. Он чему-то до смерти рад… и это связано с Сгэйлем. – Ты увидел это в его мыслях ? – удивленно прошептала Винн. Малец мог уловить поверхностные воспоминания разумного с ущества , которое находилось в пределах его видимости , однако Винн и не подозревала , что ему под силу воспринимать чужие эмоции. Нет , это видно по его лицу… и по тому , как он ходит за Сгэйлем по пятам , готовый тотчас выполнить любой приказ . Оша просто не сп особен долго хранить тайну , разве что натянет капюшон на лицо. – Хватит тебе пыжиться ! – громче , чем следовало , бросила Винн. Между тем в голосах Бротана и хкомаса зазвучало раздражение , и внимание Винн тотчас вернулось к их разговору . Она напряженно вслу шивалась , стараясь разобрать беглую эльфийскую речь . Судя по тому , что ей удалось понять , нелюбезный тон капитана по отношению к Бротану касался расплывчатых указаний о том , куда ему надлежит доставить своих «пассажиров» . Для Винн это не было неожиданност ь ю . Минуту спустя мимо нее прошел насупленный Бротан . Направлялся он прямиком к Магьер , и Винн поспешила следом. – Он отказался ? – спросила Магьер. Бротан покачал головой : – Хкомас повезет вас на юг , однако старейшины выбрали для вас не самый подходящий кор абль. Магьер сдвинула брови и скрестила руки на груди. – Почему это ? – спросил Лисил , который уже цеплялся за фальшборт с таким видом , словно ему с каждой секундой было все труднее держаться на ногах. – Это судно обслуживает прибрежные общины Ан 'Кроан, – ответил Бротан. – Отсюда оно , обогнув мыс , пойдет на восток и только потом повернет и вдоль берега двинется на юг. – Навскидку пять , от силы шесть дней , но… это главное торговое судно . Оно будет останавливаться в каждом порту , особенно в устьях рек , куда речные кланы приводят барки с товарами лесных общин. У Лисила глаза полезли на лоб , у Магьер отвисла челюсть . Винн внутренне сжалась , ожидая , что грянет буря. – Что-о ?! – взорвалась наконец Магьер. – Нам обещали корабль , который доставит нас , куда мы попр осим ! Оша беспокойно дернулся , окинул взглядом палубу . Кое-кто из матросов одарил Магьер косым взглядом . Пускай они и не понимали , что она говорит , но раздражение в ее голосе было понятно и без перевода. – Магьер… – негромко предостерег Сгэйль. – Ты привел нас на ту барку ! – прорычала она. – Ты сопровождал нас до самого побережья , обещая , что поможешь нам поскорее выбраться отсюда . И что ? Сначала мы торчали в этом треклятом городе и ждали прихода корабля . Теперь выясняется , что наш корабль по пути будет ос т анавливаться у каждой деревушки ! Да ты… ты… – Она оборвала себя и , отвернувшись , встала у фальшборта рядом с Лисилом. – Нам надо плыть на юг… немедленно , сейчас же… вЂ“ Голос ее упал до едва слышного шепота , и она закрыла глаза. – Пожалуйста… сейчас же… Лиси л провел ладонью по ее спине и искоса глянул на Сгэйля. Винн не меньше , чем Лисила , тревожил и пугал загадочный голос , который во сне нашептывал Магьер о пути на юг и показывал ей закованный льдом замок о шести башнях . И однако во всех своих путешествиях о ни так и не отыскали других намеков на то , где может находиться артефакт . Винн чувствовала , что они должны всецело помогать Магьер , а не ставить под сомнение единственную известную им подсказку. – Другого корабля не будет, – жестко сказал Сгэйль, – разве ч то вы пожелаете задержаться здесь еще дольше . Старейшины один раз наняли для вас судно , но больше делать этого не станут . Либо вы плывете на этом корабле , либо возвращаетесь к Изломанному кряжу и пересекаете горы на своих двоих… тем самым путем , каким ухи т рились прийти в Край Эльфов . А потом направляетесь прямиком на юг . Что ты выберешь ? Магьер медленно повернула голову к нему. Теперь Винн не могла видеть бледного лица своей спутницы , зато хорошо разглядела , как сузились большие глаза Сгэйля . Он тоже скрест ил руки на груди . Магьер отвернулась , снова вперив пристальный взгляд в глубь залива, – и Винн стало ясно , что она ответила. – Прибыли их вещи ! – крикнул Бротану один из матросов. К борту корабля подошел еще один ялик , и двое эльфов , сидевшие в этом судены шке , начали подавать наверх свой груз . Винн поспешила на помощь Оше , который принялся втаскивать на борт их пожитки , изрядно прибавившие в объеме и в весе за дни , проведенные в Гайне Айджайхе. Говоря о том , что они торчали в городе , Магьер была не вполне права . Это время они с пользой употребили на то , чтобы как следует подготовиться к предстоящему путешествию . Магьер не знала наверняка , что ждет их в пути , зато знала точно , что конечная цель находится в горном ущелье , расположенном так высоко над уровнем моря , что там круглый год царствуют лед и снег. – А , вот и ваши новые куртки, – по-эльфийски заметил Оша и , похлопав Лисила по плечу , указал на ялик. – Говори по-белашкийски, – тут же , не задумываясь , одернула его Винн. – Тебе нужно практиковаться. Оша ода рил ее смущенной улыбкой и повторил те же слова на ломаном белашкийском , который понимали Лисил и Магьер. После возвращения Оши Винн с ним почти не разговаривала . Похоже , они без труда вернулись к привычной схеме отношений , когда Винн постоянно требовала о т Оши говорить на языке людей , чтобы его могли понять ее спутники. Эльф из ялика поднялся по лестнице до середины борта , чтобы подать наверх их новые куртки . На том , чтобы обзавестись такой одеждой , особо настояла Магьер. Куртки , сшитые из овчины мехом вну трь , были , кроме того , подбиты толстым слоем груботканой хлопчатой материи . Снаружи куртки были щедро пропитаны маслом для защиты от непогоды – дополнение к их заказу , сделанное Бротаном . В такой одежде им будет гораздо легче перенести холод. Винн и Лисил, со своей стороны , заготовили в дорогу копченое мясо и сушеные фрукты , фляги для воды , чай и прочие припасы . На обмен им предложить было нечего , но все переговоры с торговцами вел Сгэйль , предварительно выставив своих спутников из лавки . Винн подозревала, что большую часть припасов они получили попросту даром , поскольку просил о них анмаглахк. Хкомас хриплым выкриком велел ставить паруса . Винн завороженно смотрела , как матросы проворно карабкаются по вантам , чтобы исполнить приказ… и только в эту минуту до нее дошло , что они и впрямь отправляются в путь . Вздохнув , девушка вернулась к своим спутникам . Магьер выглядела уже поспокойнее , зато Лисил судорожно сглатывал слюну и зеленел на глазах. Винн услышала , как Бротан , перед тем как спуститься в поджидавший ег о ялик , что-то очень тихо сказал Сгэйлю . Затем мастер-анмаглахк сунул Сгэйлю какой-то сверток . Все это произошло так быстро , что Винн не успела ни расслышать хоть одно слово , ни рассмотреть подарок – если это , конечно , был подарок. Сгэйль угрюмо смотрел на Бротана и крепко держал обеими руками таинственный сверток. Оша словно окаменел , на лице его отразилось безмерное потрясение . Сгэйль попытался то ли спросить о чем-то , то ли возразить , но Бротан поднял палец , и губы его шевельнулись , произнося короткую фр азу. – Хейнас ?! – излишне громко прошептал Оша. – Тосайи ! – шикнул на него Сгэйль. Молодой эльф сконфуженно сник . Взгляд его больших янтарных глаз метнулся к Лисилу , который , шатаясь , пытался поднять с палубы дорожные мешки. Винн задумалась над словом , которое произнес Оша , и о том , почему Сгэйль велел ему молчать. «Хейнас»… «Горящие» ? «Пылающие» ? Бротан уже начал спускаться по трапу… и в памяти Винн вспыхнуло все , что этот рослый эльф сделал для нее самой и ее спутников . Деву шка знала , как сильно порой раздражала Бротана , однако он был их защитником , опекуном и советчиком – и Винн даже представить не могла , каких усилий ему это стоило. – Бротан… вЂ“ позвала она и тут же смутилась , оробела. Эльф остановился и вернулся на палубу . Подошел ближе , встал перед Винн , нависнув над ней , точно скала , и бережно взял ее за плечи. – Прощай , девочка, – сказал он и прибавил , понизив голос до шепота : – и всегда задавай вопросы. Винн кивнула . В глазах у нее защипало. Бротан пошел прочь , лишь на с екунду задержавшись перед Магьер . По ее бледному лицу скользнула тень печали . И для нее Бротан был поддержкой и опорой в этом чужом негостеприимном краю . Но Лисил… Лисил , согнувшийся над мешками , даже не шелохнулся . Слишком многое произошло между ним и мас тером-анмаглахком , чтобы Лисил стал доверять ему . Бротан перелез через фальшборт и исчез из виду. Сгэйль обратил суровый взгляд на Ошу и повлек его за собой к корме судна. Винн до смерти хотелось пойти за ними и послушать , о чем они будут говорить , хотя он а понимала , что такой поступок не вызовет одобрения . Она уже собиралась помочь Лисилу и Магьер унести с палубы мешки , когда заметила , что Малец куда-то исчез . Винн стремительно развернулась , обшаривая взглядом палубу. Пес стоял у фальшборта , опершись перед ними лапами о бочонок , и неотрывно глядел на берег . Винн подошла к нему , погладила по спине . Она-то знала , чем был занят Малец по утрам и вечерами , когда убегал в лес. Там , в окрестностях города , Малец проводил оставшиеся дни с Лилией , белоснежной самкой м аджай-хи. Он простился с ней в тот самый день , когда весь отряд прибыл в Гайне Айджайхе , однако непредвиденная задержка ослабила его решимость . Вся стая Лилии уже вернулась домой , но сама она осталась с Мальцом . Белоснежная маджай-хи с опаской относилась к многолюдному городу , а потому Малец при первой возможности ускользал в лес. – Мне так жаль , что тебе пришлось ее покинуть, – прошептала Винн. Она не ушла бы с нами. Знаю. Мимо Винн и Мальца , готовясь к выходу из порта , деловито и проворно сновали матросы . Исключением была только одна девушка . Винн заметила , как пристально смотрит она на нее и Мальца . Перехватив взгляд Винн , девушка – в непомерно больших башмаках , с тяжелой косой , переброшенной через плечо, – поспешно развернулась и , взбежав на бак , пропа л а из виду. Ветер наполнил паруса , корабль медленно повернул в открытое море – и Винн почудилось , что из-под палубы доносится странный размеренный рокот . Малец едва слышно заскулил , по-прежнему не сводя взгляда с берега , и Винн охватило горестное чувство ут раты. У них было столько причин покинуть эти края… но сколько же , скольких они оставили здесь. * * * Хкуандув стоял на палубе своего корабля и наблюдал , как судно , принявшее на борт людей , выходит из гавани . Он ждал ночи. Немало приказов довелось ему пол учать от Вельмидревнего Отче , но ни один не вызывал таких душевных терзаний . Только этот . На корабле , за которым он должен следовать по пятам , находятся Сгэйльшеллеахэ и Оша , собратья Хкуандува по касте – и они не знают , что он плывет за ними . Такого на п а мяти Хкуандува еще не случалось. Он стоял , неотрывно глядя на открытое море за пределами гавани , и тут за край фальшборта рядом с ним ухватилась тонкая рука и негромкий голос произнес : – Ты сегодня сам не свой. Ден варфи – «Обреченная Музык໠– посмотрела Хкуандуву прямо в глаза . Нос у нее был длинноват , скулы немного шире , чем следовало , зато кожа – чистая , сливочно-смуглая , точно чай , разбавленный козьим молоком . Денварфи была последней ученицей Хкуандува , и все п я ть лет обучения взгляд ее был неизменно спокоен и честен. Когда она превзошла наставника в стрельбе из лука , это стало последним свидетельством того , что ее ученичество закончилось и им пора расстаться . Хкуандув формально представил свою ученицу Вельмидрев нему Отче , ей было вручено словодрево – в знак того , что она стала полноправным анмаглахком . Когда Денварфи отправилась в свою первую самостоятельную миссию , Хкуандув решил , что больше не станет брать учеников. Сейчас он ничего не ответил на ее слова . Денв арфи слишком хорошо его знала. – Ты уже видела , где нас разместили ? – спросил он. – Да, – ответила она. – Две небольшие каюты под палубой . Одну могут занять Ахаркнис и Курхкаге , другую – мы с тобой. Хкуандув кивнул и , отвернувшись от фальшборта , увидел , чт о двое других его спутников сидят на решетке грузового трюма. Ахаркнис – «Вечно Изменчивый» вЂ“ был необычайно молчалив даже для анмаглахка . Лохматый , с дикими глазами , он был искусным следопытом . Хотя он держал при себе анмаглахские стилеты , но предпочитал более грубое оружие . На поясе за спиной он носил пару ножей-косторубов размером с серп ; их изогнутые лезвия шириной могли сравниться с людскими мечами . Ахаркнис предпочитал просторную одежду , штаны были ему явно велики , и плащ болтался складками , хотя угл ы его были затянуты вокруг талии. Хкуандув перевел взгляд на последнего из тех , кого он выбрал в свой отряд. Курхкаге – «Кулик-песочник» вЂ“ внешне был ничем не примечателен , если не считать внушительной стати да того , что у него не было левого глаза . Впрочем , отсутствие глубинного зрения Курхкаге не мешало , а крупного сложения он был потому , что происходил из того же клана , что и Бротандуиве . Он много лет провел в людской области к югу от восточного побережья , известной как Илладонский Альянс . Курхкаге был с м етлив , обладал стратегическим мышлением , однако то , что ему довелось пережить в соединенных непрочным союзом пиратских городах-государствах , изрядно его ожесточило. Илладонские пираты время от времени набирались наглости и устраивали набеги на южную оконеч ность побережья Ан 'Кроан . Вскоре после того , как Курхкаге закончил свое обучение , его вместе с двумя другими анмаглахками отправили в первую миссию – на юг . В ту ночь , когда трое анмаглахков остановились в самом южном приморском поселении Ан 'Кроан , на пос е ление напали пираты . В том бою Курхкаге лишился левого глаза , зато ни один илладонец не ушел живым. Хкуандув был уверен в правильности своего выбора . Его немного тревожила только Денварфи . Она , безусловно , была весьма умелым и опытным анмаглахком , однако в годы своего наставничества Хкуандув обнаружил , что находит ее общество чрезвычайно… приятным. После того как они расстались , ему понадобился целый год , чтобы снова прийти в согласие с собой . И сейчас у него не было ни малейшей охоты снова проходить подобн ое испытание. Курхкаге подошел к ним . Он не желал прикрывать повязкой пустую глазницу , и на месте потерянного глаза уродливо бугрилась зажившая плоть. – Хкомас спрашивает , когда нам отчалить, – сообщил он. – Его беспокоит , что это судно уходит все дальше и дальше. Хкуандув кивнул . Он сочувствовал хкомасу , который должен был выполнять все «просьбы» анмаглахков. – Скоро, – вслух ответил он. – Я хочу , чтобы наша дичь отошла на приличное расстояние. Матросы давно уже подготовили корабль к отходу . Сейчас им заня ться было нечем , и кое-кто из команды с любопытством поглядывал на Хкуандува и его спутников . Хкуандуву опять стало не по себе. Все Ан 'Кроан безмерно почитали анмаглахков , своих защитников и хранителей . Время от времени суда мореходных кланов доставляли од ного или нескольких анмаглахков к берегам людских земель , но в таких случаях анмаглахки всегда были только пассажирами . Четверо анмаглахков под предводительством греймасги , который принимает решения и отдает приказы хкомасу судна, – такого в истории Ан 'Кр о ан еще не бывало. Хкуандув окинул взглядом укрытую темнотой гавань . Пора было отправляться , и он глянул на Денварфи . Ветер играл ее распущенными волосами , обрамлявшими скуластое удлиненное лицо. – Я передам, – сказала она , зная Хкуандува так же хорошо , как он сам. – Скажи хкомасу , что , если он разглядит впереди паруса , пускай сбросит ход . Нас не должны заметить. Денварфи направилась к корме корабля , где находился руль. Вскоре белоснежные , радужно переливающиеся паруса развернулись , наполнились ветром – и Хк уандув ощутил под ногами едва слышный размеренный рокот палубы . Корабль бесшумно выскользнул из гавани и , не удаляясь от береговой линии , двинулся на восток. Вернулась Денварфи. – Ты по-прежнему сам не свой, – заметила она. Хкуандув помрачнел . До сих пор о н почти ничего не рассказал спутникам о назначенной им миссии . Беспокойно выдохнув , он жестом указал на палубный люк. – Позови остальных, – велел он, – и ступайте за мной . Я расскажу вам все , что могу рассказать. * * * К исходу второго дня пути Лисил валялся на койке в каюте под палубой , не в силах подняться на ноги. Все это время он ничего не ел , только пил маленькими глотками воду . Опыт предыдущего путешествия показал , что без еды лучше обойтись . Судно мерно раскачивал ось , и от этой безостановочной качки у Лисила кружилась голова , а в желудке колыхалась волна муторной тошноты . Свет одинокого фонаря , подвешенного к потолку , плясал на стенах каюты . Полуэльф было зажмурился , но тут же открыл глаза . С закрытыми глазами ока з алось еще хуже. Каюта была небольшая , но удобная . Гладкие стены без малейшего признака досок , в стенах по обе стороны от входа – по паре спальных лежаков . Высоко посаженные иллюминаторы во внешней стене забраны стеклом в бронзовой окантовке. Низкая овальна я дверь каюты приоткрылась , и в щель заглянула Магьер : – Как ты себя чувствуешь ? – Я бы лучше проскакал полсотни миль на бешеном коньке ! – простонал Лисил. Магьер вошла в каюту , неся тазик с водой и лоскут ткани для примочки. Единственное , что было хорошег о в этом плавании по сравнению с предыдущим, – то , что Магьер ухаживала за ним . Лисил , надо признать , наслаждался ее заботой . Сейчас Магьер присела рядом с ним , окунула тряпку в воду . Перчаток она при этом не сняла . Рука ее чуть заметно дрожала. Лисил ласк ово коснулся ее ладони : – Что с тобой ? В эльфийском лесу Магьер , когда ей доводилось войти в древесное жилище , дрожала всем телом и становилась сама не своя . Никто из них не понимал , отчего это происходит , пока на прогалине , где держали в заточении Нейну , Магьер не потеряла контроль над собой . Во время драки с сопровождавшими их анмаглахками она случайно коснулась голыми руками ствола березы – и на коре остались черные отпечатки ее ладоней. И вот с той самой минуты , когда они поднялись на борт корабля , с Ма гьер начало твориться то же , что в эльфийском лесу , хотя они были уже далеко от берега. – Да ничего страшного, – ответила она. – Наверное , дело в том , что мне все время отчаянно хочется двигаться вперед… поскорей добраться до цели , где бы там она ни находи лась. Магьер наконец-то согласилась расстаться с кожаным доспехом , и сейчас на ней были только облегающие штаны и просторная белая блуза . Волосы она стянула на затылке , чтобы не путались на ветру. – Пару минут назад случилась одна странность, – сообщила он а. – Сгэйль передал нам слова капитана : дескать , нам , когда спускаемся в каюту , лучше держаться в этой части судна. Для нашего же блага. – Это просьба или угроза ? – осведомился Лисил. – У этих типов первое ничем не отличается от второго. Полуэльф откинул голову на подушку , чтобы Магьер могла положить ему на лоб смоченную холодной водой тряпку , и уставился в гладкий , без единой трещинки , потолок . После такого предупреждения он только загорелся желанием обшарить здесь каждый угол , но тут корабль ощутимо кач н уло , и желудок Лисила совершил очередной курбет. – А где остальные ? – спросил он , хватаясь за любую возможность отвлечься от своих ощущений. – На палубе . Сгэйль попросту глазеет на море . Оша одолжил у матроса какую-то игру и обучает ей Винн . Малец наблюдае т за ними без особого интереса , но я бьюсь об заклад , что он понимает тактику этой игры куда лучше , чем Оша. Лисил попытался улыбнуться. – А знаешь, – сказал он, – с тех пор как наша компания поднялась на борт , мы с тобой впервые остались наедине. Магьер е го словно и не услышала . Она неотрывно смотрела на стену каюты… или , может быть , на то , что было по ту сторону стены , неимоверно далеко отсюда. – Скоро мы повернем к югу, – сказал полуэльф. Магьер вздрогнула , приходя в себя : – Что ? Да нет , я думала про… на ш дом . Про новые столы… очаг , даже про тот обгорелый старый меч что висит над очагом . Мы ведь толком не обжили дом после того , как его отстроили заново. Лисил перевернулся на бок , придвинулся ближе к ней. – Да, – сказал он, – дом . Наш дом . Как здорово о нем вспоминать… – Если только мы когда-нибудь вернемся туда , если только сможем там остаться , если больше не узнаем о себе ничего такого , что нам не хочется знать. Уютный образ дома , возникший было в мыслях Лисила , рассеялся б есследно . И зачем только Магьер все время вспоминает то , чего ради мать произвела его на свет и выучила, – чтобы он стал орудием в войне с каким-то неведомым врагом , который , по мнению эльфов , непременно вернется. – Свою судьбу мы творим сами, – отрезал он. – И этого никто не изменит. Магьер опустила взгляд , и Лисил тут же пожалел о своем резком тоне . Надо бы радоваться и тому , что она так откровенно делится с ним своими тревогами . И все же полуэльф не намерен был отказываться от своих слов. Они и вправду с ами сотворили свою судьбу . Какое бы там имя ни дала ему шайка призрачных эльфов , единственный , кому он всегда был , есть и будет «защитником», – Магьер , и только Магьер. Она все еще сжимала его пальцы затянутой в перчатку рукой , и Лисил свободной ладонью бе режно провел по ее щеке . Как же прекрасно , как совершенно ее лицо ! Он сел было , чтобы поцеловать ее , и желудок тотчас отозвался муторной судорогой. – Прекрати, – сказала Магьер , ладонью другой руки упершись в его грудь. – Ты болен. – Ну не настолько же, – возразил он. – Да неужто ? Ты зеленый , как чечевичная похлебка Винн , и пахнет у тебя изо рта… просто ужасно. Лисил возмущенно воззрился на нее : – Вот это польстила так польстила ! – Ляг ! – Магьер с силой толкнула его на койку. – Я побуду с тобой. Лисил шлепн улся спиной на койку , и снова его желудок скрутило узлом , но он все еще хмурился , оскорбленный до глубины души. – У нас одна каюта на четверых… и еще неизвестно , когда нам с тобой выпадет случай побыть наедине. Магьер фыркнула и уже собиралась ответить , но вдруг резко развернулась и напряглась , не сводя взгляда с двери. – Что та… вЂ“ начал Лисил. Магьер одним прыжком вскочила , схватила саблю и распахнула дверь каюты. Сверху , с палубы , донесся крик Винн. * * * В скудном свете фонаря Винн сидела , скрестив ног и , на палубе напротив Оши и пыталась сосредоточиться на партии в дреуган – популярной у эльфов игре , похожей на шашки , которую Оша одолжил у девушки-стюарда . Оша задался целью обучить Винн этой игре , но она , поглощенная своими мыслями , все время отвлекала сь. Палуба под ней все так же загадочно рокотала и вибрировала , и это тоже не давало ей сосредоточиться . Да и Малец недовольно ворчал всякий раз , когда Винн делала ход , что тоже не способствовало игре. – Хочешь сыграть вместо меня ? – вслух осведомилась она. Малец выразительно облизнул свой нос , но мысленного ответа не дал. Сгэйль все так же стоял у левого борта , неотрывно глядя в темноту . По правому борту стремительно скользил окаймленный лесом берег. Винн вздохнула и решительно поднялась : – Мне надо размяться. Даже встав на ноги , она оказалась лишь немного выше сидевшего на корточках Оши . Молодой эльф хотел было тоже встать , но Винн махнула рукой : – Нет-нет , останься здесь . Я далеко не пойду. Оша нахмурился , зная , что должен присматривать за девушкой , но не желал навязывать ей свое общество. – Я скоро вернусь, – заверила его Винн и неторопливым шагом направилась к корме. С самого начала плавания хкомас почти безотлучно пребывал на юте , зато матросы , занимаясь своими делами , сновали по всему ко раблю . Понимая , что ее тут едва терпят , Винн остерегалась открыто проявлять любопытство . С наступлением ночи хкомас удалился к себе , и почти все матросы отправились отдыхать , так что палуба оказалась практически пуста . Винн хотелось без помех осмотреть ко р абль. Ее по-прежнему изумляла совершенно гладкая , без малейших зазоров , палуба . На бочке , такой же гладкой , как и палуба , хотя и более ветхой на вид , сидел один из матросов . Он трудолюбиво сплетал несколько гладких веревок в прочный канат . Когда Винн прохо дила мимо , матрос , не вставая с бочки , живо повернулся спиной к девушке , и она поняла , что не стоит и пытаться заводить с ним разговор. Она , как будто прогуливаясь , двигалась к корме , и размеренный рокот у нее под ногами , казалось , становился все громче . Д обравшись до лестницы на ют , Винн обнаружила , что ее ступени , в отличие от палубы , истерты множеством ног , и , поднявшись до середины лестницы , осторожно выглянула наверх. Ют освещали три больших фонаря . У штурвала , небрежно держась за колесо , стоял эльф . О н был плечист и плотно сложен , по крайней мере в сравнении с большинством его сородичей . Многие матросы коротко стригли волосы , но у этого эльфа светлые рыжеватые пряди доходили до самых плеч , а челка была подрезана над глазами. При появлении Винн большие глаза кормчего сузились , но он тут же отвернулся и вновь молча вперил взгляд в море . Винн взобралась на ют , в отместку сделав вид , что тоже не замечает его присутствия. Размеренный рокот стал тише . Интересно , подумала Винн , откуда все-таки доносится звук и не приглушила ли его высота юта ? Она держалась у фальшборта , как можно дальше от кормчего . Еще не дойдя до кормы корабля , она уже могла различить в пляшущем свете кормовых фонарей его след на водной глади . Даже быстроходное судно при сильном попутном вет р е не могло бы так резать воду. Вереница пенных волн тянулась за кормой , уходя во тьму , и Винн с подозрением поглядела наверх . Паруса надуты , но не туго , так что ветер сейчас отнюдь не сильный . И все же судно идет на такой скорости , что оставляет за собой в нушительный след . Винн перегнулась через ограждение , вгляделась в воду – и громко ахнула . И застыла , что есть сил вцепившись в край фальшборта. Под кормой эльфийского корабля бурлила вода . В глубине , под колыхавшейся поверхностью моря , Винн разглядела два руля , расположенные широко , совсем не как на людских судах, – и в темной воде между ними что-то двигалось. Нечто длинное темной лентой извивалось в пенном следе эльфийского корабля. Винн подняла взгляд выше и обнаружила , что таинственная «лента» за кормой судна длиной превышает два ялика . И извивается , точно хвост неведомой громадной твари , плывущей под корпусом корабля. – Оша ! – отпрянув , пронзительно закричала Винн. – Позови Сгэйля ! Она обернулась , и в этот самый миг на палубу юта с рычанием выпрыгнул Мал ец . Он окинул грозным взглядом кормчего . И тут же вслед за Мальцом появился Оша. – Что случилось ? – спросил он с тревогой. – Ты ранена ? – Чудовище ! – выкрикнула Винн. – Морское чудовище ! Оно плывет прямо под нами ! Она едва успела перевести дух , как по ступ еням юта что есть духу взбежал Сгэйль . И в тот самый миг , когда Оша подбежал к Винн , из люков за ютом выбрались хкомас , его стюард и двое матросов. А затем Винн увидела , что от носового люка по палубе бежит Магьер и в шаге за ней – Лисил. Сгэйль направился прямо к Оше , перед тем что-то бросив хкомасу по-эльфийски, – Винн не расслышала , что именно . Оша заглянул за край фальшборта , но тут же повернулся к ним и , смятенно глянув на Винн , покачал головой. – Неужели ты его не видишь ? – не сдавалась она. – Погляди вниз… вон там , в воде… Кормчий застопорил штурвальное колесо , отошел и , нагнувшись , поглядел с юта вниз . Затем выпрямился и , побагровев от злости , уставился на хкомаса. – Эта слабокровка… просто чокнутая, – бросил он по-эльфийски. «Слабокровные» вЂ“ легшуил – так эльфы презрительно именовали людей . Винн стиснула кулачок. – Может , тебе стоило бы подстричь челку покороче , чтобы не закрывала глаза ! Она оттолкнула кормчего и , бросившись к корме , туда , где стоял Оша , выразительно ткнула пальцем в воду : – Оша , да глянь же туда ! Не может быть , чтобы ты ничего не видел ! Молодой эльф тяжело вздохнул и убрал клинок в ножны. – Все в порядке, – сказал Сгэйль по-эльфийски , едва сдерживая раздражение. – Она приняла за чудовище корнехвост корабля. – Корнехвост ? – по вторила Винн. Она стремительно развернулась и обнаружила , что эти слова Сгэйля предназначались капитану . Хкомас , однако , не собирался уходить и лишь выжидательно посматривал на Сгэйля . Магьер и Лисил наконец добежали до юта , и Магьер с саблей в руке тотчас бросилась к Винн. – Что случилось ? – резко спросила она. – Тебя кто-то хотел… обидеть ? – Магьер… – почти умоляюще проговорил Сгэйль , жестом указывая на саблю. – Ничего со мной не случилось, – заверила Винн , но тут же вперила сердитый взгляд в Сгэйля. – Чт о еще за хвост ? – Часть корабельного организма, – сказал Сгэйль. – То , что вы бы назвали… толкателем . Именно благодаря ему мы плывем так быстро , несмотря на слабый ветер. Малец , встав передними лапами на край фальшборта , глядел вниз , в воду , и Винн снова п осмотрела туда же. В темной воде за кормой все так же извивалась змеей длинная расплывчатая тень , но , хотя и казалось , что она плывет вдогонку за кораблем , на самом деле она не приближалась ни на дюйм . Винн пунцово покраснела от стыда и одарила мрачным взг лядом Мальца. – Почему ты мне об этом не сказал ? – шепотом спросила она. Не знал . В щенячестве я ни разу не видел эльфийского корабля – ни собственными глазами , ни в памяти жителей общины , где я родился. – Клянусь семью преисподними ! – проворчал Лисил . Он был все еще бледен , лицо лоснилось от нездорового пота. – Винн , мы думали , что ты попала в беду , а ты опять суешь нос куда не следует ! Магьер убрала саблю в ножны и подошла ближе , но , когда она поглядела в воду , на ее бледном лице отразилось то же потрясе ние , которое испытала Винн. – Лисил , поди сюда ! Ты только глянь на это !.. – Нет уж , обойдусь ! – буркнул полуэльф , цепляясь за ограждение в передней части юта. Винн покачала головой : – Извините меня . У наших судов нет подобных… толкателей. Оша , стоявший ряд ом с ней , согласно кивнул : – Да… корабли людей неживые. Винн заглянула в длинное лицо молодого эльфа , сомневаясь , что верно поняла его ломаный белашкийский. – Что ты сказал ?! – прошипела Магьер. Винн резко обернулась. Магьер пятилась , отступая от кормы . За дела плечом штурвал и тут же шарахнулась от него . С каждым неуверенным шагом она озиралась широко раскрытыми глазами , как будто была безоружна и ее окружали невидимые враги. Винн , однако , была слишком захвачена репликой Оши. – Как может корабль быть живым ? – спросила она. – Расти… расти в… вЂ“ с запинкой пробормотал Оша и в отчаянии перешел на эльфийский : – Товерет 'нак… вЂ“ Хватит ! – рявкнул на него Сгэйль. Язык , на котором они говорили , был древнее эльфийского наречия , которым владела Винн , и зачастую ей трудно было понять значение многих понятий – особенно имен , званий и других слов , которые слеплены из архаичных корней. – Рожденный… вЂ“ пробормотала она себе под нос. – Рождение… Рожденный-водой-глубиной , подсказал Малец. – Живой… вЂ“ прошептала Магьер. – Эта растреклятая штука – живая ! – Давай вернемся в каюту, – с нажимом в голосе предложил Лисил. – Нет ! – огрызнулась она. – Я не полезу в брюхо этой… этого ко рабля. Полуэльф , едва не потеряв равновесие , ухватился за плечо Магьер и решительно повлек ее к лестнице. – Да , лучше всем вам уйти в каюту, – сказал Сгэйль , глядя вслед Магьер со сдержанным удивлением. – И впредь держаться подальше от кормы… как вам , впро чем , уже говорили. При этих словах он со значением глянул на Винн. – Пойдем , Малец, – бросила она , направляясь за своими спутниками. – Оша… извини , что причинила столько хлопот. Двое матросов , стоявшие чуть поодаль , что-то неприязненно пробурчали , глядя , к ак Винн спускается по ступенькам . Хкомас заговорил со Сгэйлем злым , свистящим шепотом , но мысли Винн были заняты совсем другим . Она с тревогой думала о Магьер. Если этот корабль живой , как деревья в эльфийском лесу , если Магьер прикоснется к нему голой рук ой… Приглушенные мелодичные звуки прервали мысли Винн в тот самый миг , когда она ступила на главную палубу . Малец помчался дальше , нагоняя Лисила и Магьер , но Винн остановилась , глядя на оставленный открытым кормовой люк. Приглушенная мелодия доносилась им енно из люка , зарождаясь где-то под ютом . Эти звуки , хоть и пронзительно-чистые , явно не были порождены музыкальным инструментом , скорее было похоже на мужской баритон , вполголоса исполняющий песню без слов . Мелодия этой странной песни перекатывалась в та к т неумолкаемому рокоту под ногами у Винн… или , может быть , именно песня и задавала этот ритм. * * * Вельстил чуял приближение сумерек , но в целом ход времени с некоторых пор ощущал смутно . День за днем просиживал он в коридоре верхнего этажа , и мысли его были заняты только гортанными звуками , которые доносились из келий по левую сторону коридора. Вельстил пошел на изрядный риск , сотворив себе слуг , не отбирая наилучших из кандидатов… и рискнул еще больше , решив , что сумеет намеренно толкнуть всех восставш их на Дикую Тропу. В том и в другом случае он добился успеха , и это добрый знак. Вельстил более не нуждался в ложных указаниях повелителя своих снов. Воображение рисовало ему картины – одну приятнее другой . Как только он завладеет шаром , некое свойство дре вней природы этого артефакта избавит его от необходимости кормиться жизненной силой смертных . Он сможет поселиться на отдаленном мысу в Белашкии и больше не осквернять себя кровью . Совсем близко , чуть южнее , будут Бела и пристани Гешка , так что он сможет з аказывать там изысканную одежду и прочие предметы роскоши , а сам будет проводить дни и ночи в изучении чародейных тайн . Осталось только заново определить местоположение Магьер и подтолкнуть ее в нужном направлении . Рано или поздно она приведет его к тому м есту , где спрятан шар. Взгляд Вельстила скользнул вдоль трех дверей , запертых на железные шесты . Там , за этими дверями , его новые слуги , мучимые неотступным голодом , беспокойно шевелились , но больше не терзали когтями двери и не набрасывались друг на друга . Скоро они будут готовы к путешествию . Вельстил перевел взгляд на свой дорожный мешок , лежавший между табуретом и стеной коридора. С тех пор как они явились в обитель , он несколько раз отыскивал местоположение Магьер . Оно оставалось примерно таким же , есл и не считать , что она переместилась на довольно большое расстояние , с севера к северо-востоку . По прикидкам Вельстила , Магьер до сих пор пребывала в Краю Эльфов . Но сегодня , когда он так близок к тому , чтобы завершить свои дела в этом месте… Соскользнув с табурета и опустившись на колени , Вельстил достал из мешка бронзовое блюдо , положил его на пол коридора округлым донышком вверх . Вполголоса произнося заклинание , он вынул кинжал и сделал неглубокий разрез на культе , в которую превратился мизинец его левой руки. Магьер до сих пор понятия не имела об истинном предназначении костяного амулета , который носила на шее . Этот желтовато-белый осколок кости в жестяной оправе был на самом деле недостающей фалангой Вельстилова мизинца . Вельстил определял местоположение не столько Магьер , сколько этой частицы себя . Сейчас он смотрел , как капли его черной крови падают одна за другой – первая , вторая , третья – с культи мизинца , собираясь крохотной лужицей на донышке блюда . На миг сосредоточившись , Вельстил без труда залеч и вал такую незначительную ранку , но сейчас он отвлекся , прежде чем успел завершить это дело. Черная лужица его крови затрепетала на круглом донышке бронзового блюда. Затем вытянулась , словно блюдо накренили , и поползла прочь от центра , остановившись только на самом краю блюда. За много лет Вельстил научился определять местоположение Магьер по тому , как далеко и под каким углом ползла капля крови . Магьер снова в пути и движется на восток – слишком быстро для пешего передвижения . Похоже , она покинула пределы эльфийских земель . Но как , каким образом ? Насколько было известно Вельстилу , в том направлении есть только далекий океан , омывающий восточное побережье континента. Вельстил похолодел . Магьер путешествует морем. Он не мог представить , как ей это удалось . Ни один людской корабль еще не огибал северо-восточную оконечность континента и не входил в эльфийские воды . Вельстил рассчитывал , что в его распоряжении еще пара ночей , чтобы изнурить голодом сотворенных им слуг и окончательно свести их с ума от жажды крови . Теперь у него этого времени нет . Между ним и восточным побережьем – целый горный хребет. Надо подготовиться в дорогу и устроить своим диким псам последнее угощение. Вельстил протер блюдо и кинжал , убрал их в мешок , но , когда поднялся , пришлось опереться рукой о стену . С тех п ор как он снова стал принимать снадобья , отгоняющие сон , выдерживать недостаток отдыха стало нелегко . Вельстил перевел взгляд на запертые двери по правую сторону коридора. Он был слишком занят тем , что изводил своих новых слуг голодом , все дальше загоняя и х на Дикую Тропу . Сколько еще монахов осталось в живых ? Ему нужно будет запасти с собой в дорогу как можно больше жизненной силы. Когда Вельстил спустился в прихожую , Чейна там не было . Интересно , где его неуравновешенный спутник проспал весь день ? Или , мо жет быть , Чейн уже проснулся и бродит по обители ? Вельстил прошел коридором , начинавшимся в дальней стене прихожей , и , остановившись у арочного проема , заглянул в мастерскую. – Чейн ! – позвал он , но ответа не получил. С самой первой ночи в обители , когда В ельстилу пришлось силой усмирять Чейна , молодой вампир переменился . Он стал заметно угрюмее , держался куда более замкнуто и неприязненно . Рано или поздно это поведение достигнет высшей точки , и тогда… Вельстил был уверен : придет время , когда хлопоты , причи няемые Чейном , перевесят ценность его услуг . Но пока что… Искать молодого вампира было некогда , а потому Вельстил , зорко озираясь по сторонам , двинулся вдоль стены к большому сундуку . В последний раз оглянувшись , он торопливо откинул крышку сундука и , поры вшись в нем , вытащил две пустые бутыли с плотно притертыми пробками . И лишь тогда направился назад , в коридор верхнего этажа . Задержался у своего мешка – ровно настолько , чтобы достать бронзовую чашку для кормления, – и , подойдя к первой двери по правую с т орону коридора , выдернул из ручки деревянный шест. В келье , на узкой кровати , сидели , тесно прижавшись друг к другу , трое монахов . Вельстил шагнул в келью и захлопнул за собой дверь. Прежде чем отправиться в путь , ему нужно запастись жизненной силой. ГЛАВ А 5 – Что ты здесь делаешь ? Чейн вздрогнул и проснулся . Он лежал , свернувшись калачиком , у дверного проема монастырской библиотеки ; от чего-то он постоянно возвращался к этому месту. Вельстил стоял над ним с лампой в руке. – Вставай ! – велел он. – Мы выхо дим сегодня… после последнего кормления. Чейн неуклюже обогнул Вельстила , пересек кабинет и вышел в прихожую . Вельстил шел позади , и при каждом звуке его тяжелых шагов спину Чейна сводило судорогой от напряжения. – Покормим их напоследок , но пищи дадим не больше , чем всегда, – распорядился Вельстил. – Потом ты соберешь все припасы , какие удастся здесь найти . Сегодня уходим. Чейн поднялся по лестнице и тяжелым взглядом уставился в глубину коридора . Кровь , исторгнутая Вельстилом на каменный пол , давно уже поч ернела и высохла . Стоны и скулеж безумных вампиров с наступлением темноты стали громче . Вот только из келий по правую сторону коридора не доносилось ни звука. Всего одна дверь справа была по-прежнему закрыта деревянной жердью . Вельстил проскользнул мимо Че йна и открыл ее. В келье валялись два ссохшихся трупа . Хотя на них все еще оставалось монашеское облачение – светло-голубые сюрко , темные рясы, – определить , мужчины это или женщины , было нелегко ; впрочем , один из мертвецов был явно более хрупкого сложения . В этом зрелище для Чейна не было ничего неожиданного , и все же , зная теперь , насколько родственные были здешние обитатели ученым-Хранителям и миру , в который он так стремится попасть , при виде этих трупов Чейн окаменел. В довершение худшего , на кровати с корчился третий – пока еще живой – обитатель кельи . Он зарылся лицом в угол , как будто хотел спрятаться . Затем чуть повернул голову в монашеском клобуке и боязливо глянул в сторону двери. Приятное возбуждение , которое охватило Чейна в предвкушении трапезы, поблекло. Монах был на вид никак не старше тридцати лет – изнуренный жаждой , голодом и недосыпанием . Вельстил без колебаний направился к нему и ухватил за ворот рясы. Молодой монах судорожно втянул воздух , но закричать не успел . Вельстил ударил его кулаком в висок , и тот , потеряв сознание , рухнул поперек кровати. Чейн молча стоял в коридоре у входа в келью. – В чем дело ? – спросил Вельстил. Чейн поднял взгляд . В лице Ве льстила не было ни жестокости , ни даже тени жажды – одна только холодная решимость. – Я закончу здесь, – сказал Вельстил , так и не дождавшись ответа. – Обшарь кладовые . Собери все , что может нам пригодиться . И поищи чистые рясы или запасную одежду для наши х новых спутников . Не хочу , чтобы их нынешний вид привлек ненужное внимание. Чейн спустился по лестнице , задержавшись лишь затем , чтобы зажечь фонарь от угасающего огня в очаге. Что еще он мог сделать ? Сразиться с Вельстилом за жизнь этого монаха , сразитьс я с помощью кулаков или чар ? То и другое бессмысленно . В первом случае Вельстил его уже однажды превзошел , что же касается второго… Творить вспышки огня или света , создавать фамильяров – в драке эти умения вряд ли пригодятся . В отличие от Чейна , который в своем чародействе полагался на ритуалы и заклинания , Вельстил предпочитал магические артефакты . Впрочем , Чейн и сам время от времени занимался изготовлением артефактов , а потому логично предположить , что и Вельстил мог пользоваться заклинаниями , предпочтя их быстрое действие медлительному , но мощному воздействию ритуала . А ведь у старшего вампира не одно десятилетие опыта в подобных делах. Опять-таки Вельстила могут защитить его новые слуги , которых сейчас ожидает трапеза , а затем – служение своему создател ю. Чейн вошел в коридор у входа , поднял засов на двери первой кладовой – и в этот миг наверху раздался пронзительный крик. В стенах обители заметалось душераздирающее эхо . Молодой монах истошно вопил от ужаса , очнувшись в тот самый миг , когда в него безжал остно впились ледяные пальцы и клыки творений Вельстила . С каждым новым криком зверь , обитавший внутри Чейна , бился и метался все неистовее… а потом крик резко оборвался. Чейн вошел в кладовую и поставил на пол лампу . Ни о чем не думая , он перебирал одежду , одеяла и куски холста , из которого можно было смастерить и навес , и дорожные мешки . Обнаружил стопку темных монашеских ряс – и застыл. В памяти его всколыхнулись картины старых казарм в Беле . Одеяния , которых касались его пальцы , были так… так похожи на серые мантии , которые носили молодые Хранители. Так похожи на то , что носила Винн. У нее не было ни власти , ни силы в отличие от тех , кто получает их только по праву рождения . Не было призрачной влиятельности , которая возносила бы ее превыше всех прочих лю дей . Нет , Винн возвысила себя куда более осмысленным путем. Чейн с силой стиснул пальцы , комкая темную шерстяную рясу , которая лежала наверху стопки . И попытался задушить неотвязное чувство ложного голода . Затем сгреб охапку одежды и швырнул в коридор. Он собрал все припасы , какие могли пригодиться в дороге , и сложил их грудой в прихожей . Холстина , толстые шерстяные одеяла , чтобы укреплять палатки , фонари , кресало и трут , ножи и все прочее , что может послужить оружием , а также чайник , чайные листья и неск о лько фляг для воды . От Вельстила Чейн узнал , что даже вампирам необходимо пополнять запас влаги в организме , когда у них нет (или почти нет ) возможности кормиться кровью . Наконец Чейн вернулся к лестнице на второй этаж , и когда он шагнул на последнюю ступ е ньку , то едва сдержался , чтобы не броситься назад. Двери всех келий по левую сторону коридора были распахнуты настежь . В коридоре стоял Вельстил , а вокруг него топтались шестеро обращенных. Чейн не испытывал отвращения к сильным запахам , но вонь мочи и исп ражнений показалась ему омерзительной . В момент гибели у живого существа опорожняются мочевой пузырь и кишечник , а эти шестеро не мылись с самой первой ночи своего посмертия . Их грязные рясы были изодраны в клочья , когда в безумии голода они нападали друг на друга . Все шестеро были с ног до головы покрыты засохшими пятнами черной вампирской крови , и только их лица и руки были густо вымазаны свежей кровью их последнего собрата. Двое из обращенных были совсем еще юноши , лет двадцати с небольшим , но они припал и к полу на четвереньках , точно звери , ворча и принюхиваясь . У одного изо рта обильно текла розовая слюна. Позади Вельстила стояла – уже не на четвереньках – женщина постарше . Она покачивалась и , глядя по сторонам , что-то едва слышно бормотала , но в ее бор мотании не было смысла . Рядом с ней сидел на корточках с видом потерявшегося щенка безбородый мужчина с седыми волосами – тот самый , из первой кельи , что растерзал свою молодую соседку. А вот и она сама , женщина , которую Чейн захотел спасти… Она съежилась, прижавшись к стене , половину лица закрывала спутанная копна темно-каштановых волос . Когда-то она , вполне вероятно , была хороша собой , но теперь Чейн не сумел определить , так ли это . Ее лицо , горло , запястья , обнаженная грудь были покрыты полузажившими ра н ами , которые особенно резко выделялись на мертвенно-бледной коже . Женщина слишком скудно питалась , чтобы у нее хватило сил полностью исцелиться . Когда она глянула на Чейна , глаза у нее стали почти бесцветными и лицо передернулось , то ли от голода , то ли о т страха. Шестой обращенный стоял , привалившись спиной к стене . Он был мускулист и плотно сложен , и пальцы его рук , прижатых к каменной стене , скрючились , словно когти . Черноволосый , курчавый , с массивной нижней челюстью , он принюхивался , точно волк, – прин юхивался к Вельстилу , напряженно вглядываясь в спину своего создателя. Чейн ощутил , как в него один за другим впиваются горящие взгляды обращенных . Жажда , терзавшая их , все громче отзывалась и в нем , но на Вельстила , похоже , это не действовало. – Я позабот ился , чтобы они оставили кое-что и для тебя, – сказал он. Вельстил счистил со своего плаща почти все комья засохшей грязи и прочие следы путешествия по бездорожью . И аккуратно зачесал темные волосы , открыв белоснежно-седые пятна на висках . Перед Чейном опя ть был тот самый благообразный господин , с которым он познакомился в Беле, – разве что чуть-чуть поизносившийся в дороге . И стоял он в окружении своих вонючих рабов словно аристократ среди почтительной дворни. Вот только глаза у него были совершенно ледяные , напрочь лишенные даже тени голода . Он понятия не имел о том , что натворил здесь… что вынудил натворить Чейна. Вельстил качнул головой в сторону последней двери с правой стороны коридора : – И поторопись , пото му что тебе еще долго , очень долго не представится случай утолить свои аппетиты. Он щелкнул пальцами , отчего молодая женщина вздрогнула и съежилась еще сильнее , а затем указал на лестницу . Чейн посторонился , пропуская обращенных. Один только курчавый мужчи на задержался возле него , оглядел с головы до ног и принюхался , словно проверяя , годится ли он в пищу . Когда все ушли , Чейн крадучись двинулся к последней двери справа . Дверь была приоткрыта . Чейн протянул руку и кончиками пальцев распахнул ее настежь. У ю нца , валявшегося на полу кельи , были рыжие волосы и веснушчатая бледная кожа . Он был намного моложе тех , кого Чейн в первую ночь запирал в этих кельях… впрочем , воспоминания о той ночи у него остались самые смутные . Ворот и рукава шерстяной рясы монаха бы л и разорваны и измазаны кровью , кровь покрывала также горло и запястья . На указательном пальце хрупкой правой руки виднелась едва заметная мозоль – след долгого общения со стило или пером. Ресницы мальчишки дрожали . Из маленького рта вырывалось частое неглу бокое дыхание. Чейн присел на корточки рядом с ним , обхватил его затылок . Голод – все тот же ложный голод – с новой силой вспыхнул в нем. Если мальчишку бросить вот так , он истечет кровью и умрет – бессмысленная трата жизни . Впрочем , эта жизнь была обречен а , как только Чейн ступил на порог обители . Чейн наклонился ниже , клыки его заныли , удлиняясь . Лицо мальчика было так близко , что он кожей чувствовал его слабое дыхание. – Что вы здесь изучали ? – спросил он. Ответа не последовало , лишь сомкнутые веки мальч ишки на секунду дрогнули. Кем он стал бы , когда вырос ? Уж наверняка не двуногим скотом в обширном человеческом стаде. Чейн обхватил второй рукой подбородок мальчишки , задрал его вверх . Из ран на истерзанном хрупком горле начала сочиться свежая кровь . Чейн крепко сжал обеими руками голову мальчишки. И резким движением крутнул ее вбок. Хрустнули позвонки , и прерывистое дыхание мальчика оборвалось. Чейн уронил тело на каменный пол и на четвереньках пополз прочь. Цепляясь ногтями за дверной косяк , он кое-как вы прямился и опрометью выскочил из кельи . На середине лестницы он остановился и прижался лицом к ледяному камню стены , стиснув челюсти и скрежеща удлинившимися клыками. Мальчик мертв… все , все , кто был здесь , так или иначе мертвы . Остались только их записи , да и те со временем истлеют , потерявшись для мира в этом убогом уединении. Ногти Чейна заскрежетали по стене. Снаружи ждал , раздражаясь от нетерпения , Вельстил , но мысли Чейна были заняты другим . Сбежав по лестнице , он бросился в библиотеку , примыкавшую к кабинету . И застыл в дверном проеме , обездвиженный паникой. Взгляд его метался по книжным полкам . Чейн помотал головой . Все эти книги , свитки , фолианты , рукописи – он просто не в силах бросить их здесь . И унести все тоже не сможет . Как же ему выбрать , что взять с собой , если столько придется оставить ? Впрочем , время не ждет. Чейн выдернул с полки одну книгу , за ней другую . Он выбирал те , которые уже осмотрел раньше , со смутно знакомыми названиями , а еще те , что потолще и с убористым шрифтом , а стало быть , с одержащие больше знаний . Он туго набивал книгами холщовый мешок , позаимствованный в кабинете . Даже когда мешок был уже набит доверху , Чейн все еще лихорадочно обшаривал взглядом оставшиеся сокровища . И наконец , развернувшись , бросился бежать из этого царс т ва мертвой тишины. Снаружи Вельстил внимательно наблюдал за тем , как шестеро его подопечных , раздевшись донага , обтираются снегом . Затем он велел им надеть чистые рясы и привесить к поясам кухонные ножи либо топорики . Курчавый мужчина вооружился , как дубин кой , железным шкворнем. – Берите поклажу, – приказал Вельстил , и дикие вампиры пришли в движение , задергавшись , точно марионетки на ниточках. При виде этого Чейна передернуло – он-то знал , каково им сейчас . Именно так отдавал приказы Торет , его создатель , когда Чейн не спешил повиноваться . Когда Дитя Ночи сотворяет себе подобного , новый вампир обречен вечно покоряться любому приказу своего создателя. Вечно , вернее , до тех пор , пока создатель не будет уничтожен. Чейн не сводил глаз с Вельстила , который напра вился к ведущей вниз тропе , бросив лишь мимолетный взгляд на туго набитый мешок в руках своего младшего спутника. – Очень скоро в твоем распоряжении будут все книги , какие только пожелаешь, – заметил он и ступил на первый поворот тропы. Дикие вампиры потрусили вслед за своим повелителем . Чейн дождался , пока они пройдут мимо , и хотел двинуться следом , но в последний раз оглянулся на обитель , высеченную в стене ущелья . Входная дверь так и осталась распахнутой. Чейн взялся за дверную ручку и , с силой потянув дверь на себя , постарался закрыть ее поплотнее . Если бы только он мог так же легко захлопнуть дверь за всеми воспоминаниями об этом месте… как если бы никогда сюда не приходил. – А еще когда-нибудь ты займешь подобающее место среди своих возлюбленных Хранителей ! – крикнул Вельстил. Зверь , живущий внутри Чейна , возбужденно заметался в цепях , словно пытаясь схватить зубами некий лакомый кусочек. – Исполняй свое обещание, – прибавил Вельстил . Голос его , казалось , поднимался из темноты. – И то гда я исполню свое. При этих словах внутри Чейна словно что-то с громким хрустом сломалось. Зверь , живущий в нем , настороженно попятился в угол . Он не увидел в руке своего господина сочной косточки с мясом . То , что ему предлагалось , не могло утолить его не истовый голод . Он услышал только посулы , всего лишь слова. Содрогнувшись , Чейн резко обернулся и впился взглядом в верхний зигзаг тропы. Такого с ним никогда прежде не бывало . Он растерялся , даже запаниковал. * * * Спустя полмесяца после начала плавания, на рассвете , Авранверд слонялась недалеко от носа корабля . Она наблюдала за Сгэйльшеллеахэ и черноволосой бледной женщиной. Опершись на фальшборт , Сгэйльшеллеахэ указал вперед и проговорил что-то на уродливом гортанном наречии , из которого Авранверд не по нимала ни слова . Впрочем , она и так знала , что говорит анмаглахк . Корабль дошел до полуострова и теперь вдоль восточного побережья поплывет на юг. Бледное лицо женщины просияло от безмерного ликования . Сгэйльшеллеахэ кивнул , словно и сам радовался , что сум ел сообщить ей такую приятную весть. Его репутация среди Ан 'Кроан так чиста и безупречна . Пускай Сгэйльшеллеахэ не так почитаем , как Бротандуиве или великая Эйллеан , все же он немало ходил по чужеземным краям и противостоял людскому коварству , дабы защитит ь и охранить всех Ан 'Кроан . А теперь он стоит бок о бок с женщиной из этих варварских орд… И при этой мысли Авранверд судорожно сглотнула от омерзения. Быть может , то , что он так старается ублажить эту женщину, – всего лишь притворство , и у Сгэйльшеллеахэ наверняка есть веская причина держаться именно так . Когда Авранверд станет анмаглахком , может быть , она поймет и это. На горизонте засияли первые золотистые отблески зари . Авранверд глянула на хкомаса – тот стоял у руля , командуя экипажу менять паруса для поворота на юг . Девушка бесшумно проскользнула в ближайший люк за баком и , спустившись в трюм , отправилась подыскать укромное местечко в грузовом трюме . Громадные башмаки зацепились за нижнюю ступеньку , но она сумела удержаться на ногах. Почти все матросы и кое-кто из «пассажиров» были на палубе . Авранверд задержалась в коридоре , не в силах оторвать взгляд от двери каюты , которую отвели людям и полукровке . Однако шарить там сейчас было бы слишком рискованно , а потому она двинулась по коридору правого борта к грузовому трюму . Оказавшись там , Авранверд забилась между бочек с питьевой водой и прижала к корпусу корабля свое словодрево. – Ты здесь ? – прошептала она. Докладывай. Голос , который звучал в мыслях Авранверд , был холоден и бесстрастен . Она даже не знал а имени своего собеседника , знала только , что он – греймасга , а значит , она должна подчиняться ему с благоговением . И все же он обращался с ней не как с соратницей по общему делу , а как с нужным , но неодушевленным предметом , не более. – Мы достигли полуост рова и поворачиваем на юг . Команда меняет паруса. Когда у вас следующая стоянка ? – Самое большее через четыре дня – обмен груза в Энвиройхе. Что тебе удалось узнать об артефакте , который ищут люди ? Этот вопрос застиг Авранверд врасплох – прежде собеседник его ни разу не задавал. – Я должна была слушать их разговоры ? Но ведь я не знаю их языка. Не рискуй навлечь на себя подозрения , но если что-то случайно услышишь – сообщай мне. Авранверд поколебалась. – Сгэйльшеллеахэ слишком опекает людей , как будто они ему не безразличны. Греймасга молчал так долго , что Авранверд уже начала сомневаться , слушает ли он ее вообще . Но вот его голос снова прозвучал в ее мыслях , только на сей раз он был гораздо холоднее : Тебе не должно отзываться о Сгэйльшеллеахэ с неуважением . Если не случится ничего непредвиденного , следующий доклад – через четыре дня. Авранверд промолчала , не рискуя подавать голос после такого жесткого выговора . И молчала до тех п ор , пока не поняла , что собеседник ушел. Она прогневала греймасгу , а это было в высшей степени нежелательно . Когда для нее настанет время предстать перед Вельмидревним Отче , неудовольствие греймасги может ей повредить . Авранверд выпрямилась , сделала глубок ий вдох. Вельмидревний Отче дал слово . Если Авранверд преуспеет , ее примут в ученики… и эта мысль развеяла тревогу . В конце концов , ей уже поручили миссию во благо анмаглахков . Она отчитывается напрямую перед греймасгой , одним из самых высокопоставленных а нмаглахков . Насколько было известно Авранверд , такой чести никогда прежде не удостаивался ни один ученик. С этой мыслью она поспешила вернуться на палубу , прежде чем хкомас мог заметить ее отсутствие . Когда она выбралась из-под бака , солнце уже наполовину поднялось на востоке , и море под его лучами искрилось слепящим светом . Шагнув на палубу , Авранверд глянула вверх и столкнулась с ровным , немигающим взглядом Сгэйльшеллеахэ. На миг она замерла , не в силах отвести взгляда , а затем побежала к корме , где ее с нетерпением ждал хкомас . Но Авранверд еще долго казалось , что ее преследует пристальный взгляд Сгэйльшеллеахэ. * * * Прошло двенадцать дней после того , как корабль повернул на юг . Магьер нетерпеливо расхаживала по палубе . На ней была новая куртка , и она старательно избегала подходить к фальшборту. Ей бы следовало радоваться тому , что они путешествуют морем , а не сушей . Вот только здесь , на живом корабле , в памяти Магьер слишком часто всплывали мертвенные отметины , которые ее ладони оставили на стволе бере зы в эльфийском лесу . При этих мыслях внутренняя дрожь , изводившая Магьер , ощутимо усиливалась. Зима подходила к концу , но в открытом море , да еще за пределами Края Эльфов было ощутимо холоднее. Винн сидела на палубе , тихонько разговаривая с Мальцом, – в п оследнее время они беседовали чаще обычного . Лисил и Оша пока еще оставались в каюте , хотя Лисил чувствовал себя гораздо лучше . Его аппетит стал лишь немногим хуже обычного , и он , как предсказывал Сгэйль , постепенно свыкался с качкой . Правда , это не мешал о Лисилу то и дело ворчать и жаловаться на жизнь. Да , подумала Магьер , надо радоваться , что они плывут морем . Кинжальный кряж , отделяющий Белашкию и Древинку от восточного побережья , непроходим . На суше ей пришлось бы пройти через всю Древинку , охваченную г ражданской войной , затем пересечь обширные заболоченные пространства Топи , перевалить Щербатые Пики и лишь тогда достигнуть восточного побережья . Такое путешествие заняло бы добрых три месяца , если не все полгода. И все же Магьер не могла ускорить их нынеш нее продвижение. Еще дважды ей снилось , как она летит , подхваченная неведомой силой , по ночному небу , снился замок о шести башнях посреди укрытой снегом долины . С каждым таким сном притяжение таинственной цели на юге усиливалось и крепло . И только одно изм енилось в двух последних снах Магьер : вокруг нее в темноте не вздымались , как раньше , черные чешуйчатые кольца. Хкомас приказывал бросать якорь у каждого берегового селения , а Сгэйль неустанно напоминал о том , как важен рейс этого судна для эльфийского поб ережья . Портовые рабочие выгружали товары в большие ялики и переправляли их на барки , направлявшиеся вглубь суши . Всякая такая стоянка продолжалась сутки , а то и больше. Несколько раз Магьер спрашивала разрешения сойти на берег . Было бы так приятно хоть не надолго покинуть корабль , пускай даже это означало вновь ступить на эльфийскую землю . Всякий раз Сгэйль отвечал отказом , поясняя , что появление людей в любом селении Ан 'Кроан неизбежно вызовет беспорядки . Магьер знала , что он прав , но ей от этого не было л егче. В раздражении она забылась и едва не схватилась за край фальшборта . И хотя на руках у нее были перчатки , она испугалась и в последний момент отдернула руку . Неприятное ощущение , которое порождал в ней живой эльфийский корабль , было слабее , чем то , ко торое Магьер довелось испытать в древесных жилищах эльфов . Зато теперь она точно знала , что может натворить ее прикосновение . Менее всего ей хотелось неумышленно вытянуть из этого корабля жизненную силу или причинить ему еще какой-нибудь вред. Порой Магьер приходилось до боли кусать себе губы , чтобы не заорать на хкомаса : «Быстрей плыви , скотина ! Быстрей !» – Да , именно так ! – громко заявила Винн, – Ну почему ты вечно со мной споришь ? Я же вижу – у тебя на ляжках шерсть уже сбивается в колтуны. Магьер обесп окоенно глянула на Мальца и Винн . Юная Хранительница выудила из своего мешка гребень , но Малец заворчал , отодвигая подальше от нее свои драгоценные ляжки. – Здесь полным-полно веревок , и мне ничего не стоит тебя привязать, – пригрозила Винн. – Как любого о быкновенного пса. Малец крутнулся и бросился было наутек. – Вернись ! Винн успела ухватить его за хвост . При этом она выронила гребень , и тот со стуком упал на палубу . Взвизгнув не столько от боли , сколько от возмущения , Малец оглянулся через плечо и оскалил зубы. – Посмей только ! – огрызнулась Винн. Малец облизнул свой нос, уперся всеми четырьмя лапами в палубу и со всей силы рванулся прочь. – Стой ! – пискнула Винн. Она шлепнулась на живот , так и не выпустив из рук добычу , а Малец лихорадочно заскреб лапами по палубе , набирая ускорение . Винн с округлившимися глазами поехала на животе вслед за ним. Тяжело вздохнув , Магьер пустилась вдогонку за этой парочкой. – А ну , прекратите ! Оба ! И тут Малец , обегая крышку грузового люка , совершил резкий поворот. Винн , по-прежнему цеплявшаяся за хвост Мальца , перевернулась на спину . Ее хруп кое тело взвилось на повороте и откачнулось вбок , к корме . Пес отчаянно затормозил , потеряв равновесие от этого неожиданного рывка , и с размаху , с глухим рыком шлепнулся на брюхо , растопырив все четыре лапы. Пес и девушка завертелись на палубе . Раздался жа лобный визг Мальца , и оба наискось покатились к стенке юта . Магьер ужаснулась , увидев , как они со всей силы врезались в груду парусины и свернутых кольцами канатов. Винн тотчас же села , торопливо выпутываясь из обвивших ее канатов . Малец поднялся на три ла пы , безуспешно стараясь выдернуть четвертую из канатной петли. – Вы… вы… – гневно выдохнула Магьер. – Прекратите вести себя как последние… вЂ“ Это он начал ! – возмутилась Винн. Малец коротко рыкнул ей в лицо. – Да-да , это ты начал ! – процедила Винн сквозь ст иснутые зубы. – А ведь я тебя не расчесывала с самого отплытия… Свинтус ! Она ухватила Мальца за лапу и принялась дергать канат , чтобы освободить его. С юта свесился , глядя на них , один из матросов. Магьер заметила его в тот самый миг , когда он перемахнул ч ерез ограждение . Тяжело стукнув сапогами о палубу , он приземлился прямо перед Винн . Девушка замерла , сдавленно ахнув . Прежде чем она успела шевельнуться , эльф схватил ее за запястье. Гневно сверкая янтарными глазами , он рывком дернул Винн вверх , так что он а едва не повисла на цыпочках . И прошипел ей в лицо что-то по-эльфийски . Магьер сумела разобрать только «маджай-хи». Малец , щелкнул челюстями , норовя цапнуть эльфа за лодыжку , но его все еще сдерживал канат , обвившийся вокруг лапы. Магьер одним прыжком пер емахнула через крышку люка. – Отпусти ее ! – рявкнула она. Рослый эльф повернул к ней дубленое морщинистое лицо , и тогда она нанесла удар. Ее правый кулак врезался в лицо матроса , и тут же она вогнала левый кулак в его живот . Эльф сложился вдвое и , теряя ра вновесие , откачнулся к фальшборту. При этом он выпустил запястье Винн , но внезапный толчок бросил ее в сторону Магьер . Та успела обхватить девушку одной рукой за плечи . Солнечный свет , проливавшийся на палубу , стал сильнее. Мир вокруг Магьер сделался вдруг нестерпимо ярким . На глаза ее навернулись слезы , радужку заливала чернота. – Магьер ! К ней подбежал Сгэйль , за ним мчался Оша , который тут же ухватил разъяренного матроса . С юта , хватаясь за поручни , соскользнул хкомас. – Он тронул Винн ! – прорычала Магьер и ткнула пальцем в матроса , стараясь овладеть собой , прежде чем ее дампирская натура выплеснется наружу. – Да , я видел, – быстро ответил Сгэйль, – но ты должна это прекратить ! Матрос пытался вырваться , ругая Ошу последними словами . От уд ара кожа у него на скуле лопнула и текла струйка крови. Винн схватила Магьер за плечо , со всей силы вцепилась в нее обеими руками. Малец , освободившись , вымахнул на крышку люка и зарычал на матроса . Ярость схлынула с лица эльфа , уступив место потрясению . Д аже Оша на всякий случай попятился от Мальца , да и хкомас , уже оказавшийся на палубе , не спешил подбегать к ним. – Хватит ! – крикнул Сгэйль и прибавил длинную фразу на эльфийском языке. – Что он говорит ? – шепотом спросила Магьер у Винн. Хкомас разразился не менее стремительной речью . Другие матросы побросали свои дела и подступили ближе , прислушиваясь. Винн отстранилась от Магьер и встала рядом с ней. – Матрос посчитал , что я неуважительно обошлась с маджай-хи, – прошептала она. – Сгэйль говорит им , что мы с Мальцом просто играли. – Вот как , значит , он это объясняет ? – процедила Магьер , и в ней опять начал подниматься гнев. Эльфы зашумели сильнее , но Сгэйль , не дрогнув , стоял между ними и Винн с Магьер , а Оша замер рядом с матросом , напавшим на Винн . Малец следил за происходящим молча , но не отступил ни на шаг. – Еще Сгэйль сказал им , что нас никто не смеет трогать, – продолжала Винн, – и что всякий подобный случай он сочтет неуважением лично к нему и к его обету защиты . Такое больше не должно повториться. М агьер немного расслабилась , и , когда Сгэйль искоса глянул на нее , она едва заметно кивнула. Хкомас явно был в бешенстве , однако схватил разъяренного матроса за плечо и уволок прочь , прикрикнув на остальных . Эльфы начали нехотя возвращаться к брошенным дела м . Несмотря на заявление Сгэйля , матросы , проходя мимо , озадаченно косились на Мальца и с неприкрытой враждебностью – на Магьер. Ей на это было наплевать . Пусть только сунутся… Сгэйль повернулся к ней : – Такие проблемы оставь мне ! – Не будет никаких «таких » проблем, – огрызнулась Магьер, – если они не станут распускать руки ! – Сколько раз, – не уступал Сгэйль, – сколько раз я должен повторять и тебе , и всем вам , что вы совершенно не знаете наших обычаев и традиций ! Ваше невежество и постоянное пренебрежение моими… вЂ“ А они нас и вовсе не знают ! – перебила его Винн. Магьер не ожидала от девушки такого резкого тона. – Вы так долго шныряли среди нас, – продолжала Винн, – так долго тайком изучали нашу жизнь и обычаи , что пора бы уже тебе и твоим соплеменникам нау читься быть хоть немного терпимее , прежде чем делать поспешные выводы . Вы нетерпимы – и одно это доказывает вашу невежественность. Ошеломленный , Сгэйль не произнес ни слова , но его невозмутимые черты лица на миг исказились гневом , а это значило , что он вот- вот разразится возмущенным ответом . Винн не дала ему такой возможности – она попросту обошла Сгэйля , как пустое место. – Пойдем , Малец, – бросила она на ходу, – проведаем Лисила. Пес потрусил за Винн , вертя головой по сторонам . При виде матросов он неприя зненно морщил верхнюю губу . Однако , когда они проходили мимо Оши , Винн легонько провела ладонью по плечу молодого эльфа и вполголоса произнесла : – Алхтанк ама ар ту. Оша облегченно заулыбался и склонил голову. Магьер н е составило труда понять , что Винн поблагодарила его. Сгэйль в последний раз сурово глянул на Магьер и решительно направился к лестнице юта. Магьер лишь фыркнула и повернулась к борту корабля , твердо решив пока что не возвращаться в каюту и еще немного пом озолить глаза матросам . Однако сама она глядела далеко вперед , в открытое море , расстилавшееся перед кораблем, – на юг. * * * Ночь за ночью Вельстил гнал по горным перевалам своих диких слуг , и его вконец измотала необходимость постоянно быть начеку , ина че за ними было не уследить . Ничего не поделаешь – необходимо добраться до восточного побережья и при этом – хорошо бы – намного опередить Магьер. Вельстил истосковался по одиночеству . Приближался рассвет , и он наблюдал за тем , как Чейн готовит палатки , ч тобы укрыться от наступающего дня . Стылый каменистый кряж был почти безжизнен , а небо , нависавшее над ним, – безгранично гнетущим и угрюмым даже по ночам. Всякий раз , когда Вельстил отыскивал местоположение Магьер , выяснялось , что она с невероятной скорост ью перемещается на юг , двигаясь почти вровень с тем маршрутом , который наметил для себя Вельстил . Порой она не трогалась с места по нескольку дней . Это подтверждало предположение Вельстила , что Магьер путешествует на корабле , который то и дело останавлива е тся в портах. Чейн отыскивал скальные карнизы либо рощи тесно растущих деревьев , где можно было поставить палатки и укрыть весь отряд от дневного света . Почти каждую ночь он заваривал чай и в конце концов сумел приучить диких вампиров пить этот напиток , не сколько раз показав , что так же поступает сам . Вельстил не мог добиться от своих слуг ничего , если только не отдавал им прямой приказ . При всем этом Чейн становился все угрюмее , и дошло до того , что он почти перестал разговаривать. Вельстилу на это было на плевать – лишь бы его спутник заботился о том , чтобы дикие вампиры могли идти дальше . А между тем стремительно приближалось то время , когда им снова потребуется свежая кровь. Двое молодых вампиров беспокойно бродили на четвереньках , принюхиваясь с тщетной надеждой . Пожилая женщина расхаживала среди массивных валунов , окружавших стоянку , и продолжала что-то бесцельно бормотать себе под нос . Ее седовласый приятель , изнуренный до крайности , неотрывно следовал за ней по пятам. Курчавый мужчина сидел на корточка х на краю стоянки , размеренно перекатываясь с пяток на носки . Рот у него был все время разинут , глаза то и дело вертелись в глазницах из стороны в сторону . Один раз , когда Вельстил отвернулся и тут же посмотрел снова , он обнаружил , что курчавый не сводит с него напряженного жадного взгляда. И лишь молодая темноволосая женщина , та самая , что продолжала существовать только благодаря настойчивости Чейна , сохранила некоторые признаки разумности . Дар связной речи к ней так и не вернулся , но она часто помогала Че йну обустроить стоянку или развести костер – когда им удавалось найти хоть какое-нибудь топливо. То , что все время приходилось быть начеку , изрядно вымотало Вельстила , и он тоже испытывал необходимость в пище . Обычно после кормления чародейным методом он н е чувствовал голода почти месяц . Но сейчас… может , виной тому были регулярно принимаемые снадобья , может , недостаток сна , может , то , что он держал под контролем сразу нескольких слуг, – но Вельстил изнемогал от голода. Он запустил руку в свой мешок , отыски вая склянки из коричневого стекла , содержавшие жизненную силу убитых монахов . Склянки оказались на самом дне мешка , но при виде их Вельстил окаменел , не решаясь прикоснуться. Помимо белой глиняной бутыли , в шкатулке с бронзовой чашкой были только две склян ки . Между тем их должно быть три . Никто из диких вампиров понятия не имел о том , как кормится Вельстил, – это было известно только Чейну. Вельстил бросился к ближайшей палатке и рывком отдернул полог. Чейн был там . Он сидел рядом с молодой темноволосой жен щиной и показывал ей какой-то пергамент. – Ты у меня кое-что взял, – бросил Вельстил. Дорожный мешок Чейна и холщовый тюк лежали тут же. Не колеблясь , Чейн достал склянку коричневого стекла. – Забирай, – просипел он и швырнул склянку Вельстилу. Вельстил по ймал ее на лету . Выдергивать пробку нужды не было . Он и по весу сразу понял , что склянка пуста. – Ты выпил ? – спросил он. – Нет, – ответил Чейн. И снова принялся подсовывать молодой женщине пергамент , но она лишь посматривала то на этот пергамент , то на Че йна , явно не понимая , чего от нее хотят. Смятение , охватившее Вельстила , усилилось . Дикие ничего не знали ни о его артефактах , ни о содержимом склянок . Чейн наконец бросил пергамент наземь. Оттолкнув Вельстила , он выбрался из палатки , выпрямился и с каменным видом указал на пожилую женщину и ее седовласого спутника. – Я накормил их . Они нуждались в пище. Вельстил молчал , переваривая эти хладнокровно сказанные слова . Раньше своеволие Чейна , ка к правило , заключалось в том , что он бессмысленно лез на рожон ради Винн Хигеорт . Нынешний случай был куда более вопиющий – явный признак того , что Чейн забыл свое место. Ему нужен урок. Не говоря ни слова , Вельстил широким шагом двинулся через стоянку , на д которой в небе на востоке уже розовел краешек зари . Он направлялся прямиком к пожилой женщине. При виде его она попятилась , вжалась спиной в большой скальный выступ , торчавший из крутого откоса , который нависал над стоянкой . Тощий спутник женщины в испуг е обхватил руками ее ноги. – Не двигаться ! – приказал Вельстил. – Всем , не двигаться ! Женщина окаменела , на ее морщинистой шее от напряжения вздулись жилы . Округлившимися глазами она смотрела , как Вельстил выхватил из ножен меч . Тощий старик , скорчившийся у ног женщины , начал бессильно повизгивать. – Что ты делаешь ? – крикнул Чейн. Вельстил нанес удар. Клинок врезался в шею пожилой женщины . В предрассветном скудном свете брызнули искры – это меч со скрежетом лязгнул о каменную стену за спиной у женщины . Сте на мгновенно почернела от хлынувшей из обрубка шеи черной крови. Вельстил развернулся спиной к обезглавленной женщине еще до того , как ее голова с глухим стуком запрыгала по земле . Тощий старик пронзительно заверещал . Чуть поодаль стоял Чейн , и в руке у не го тоже был меч. – Еще один шаг, – проговорил Вельстил холодно и ясно, – еще шаг – и я натравлю их на тебя. Чейн не тронулся с места , но и не отступил . И даже не глянул на диких вампиров , которые так и застыли , кто где , по всей стоянке . Один глаз у него де ргался от ярости и неприкрытой ненависти. Вот на это Вельстилу было плевать . Повиновения он добился и теперь решительно шагнул к Чейну. – Запомни вот что ! – процедил он. – Когда я получу то , к чему стремлюсь , ты все еще будешь дожидаться того , что так жажд ешь . Будет ли у меня веская причина вознаградить тебя за службу – зависит только от тебя . Подчиняйся мне или убирайся прочь… если хочешь. Ярость в глазах Чейна медленно погасла или , быть может , на время отступила . Он отвел взгляд от Вельстила и посмотрел н а небо , которое уже начинало светлеть. – Ступай в укрытие, – сипло бросил он. Не самый подходящий ответ , но Вельстилу было довольно и такого . Урок стоил ему дорого , зато он наверняка запомнится даже Чейну . Вельстил повернулся к нему спиной. Седовласый стар ик все еще завывал . Исполняя приказ Вельстила , он не мог тронуться с места , и пальцы его до сих пор крепко сжимали лодыжку убитой женщины. – Молчать ! – рявкнул Вельстил , и визгливый вой оборвался , застряв в горле старика. Вельстил нагнулся , ухватил отрубле нную голову за седеющие волосы и с силой зашвырнул ее за пределы стоянки . Когда он повернулся назад , Чейн уже нырнул в свою палатку . Из-за полога палатки осторожно выглядывала молодая женщина и одним круглым глазом таращилась на Вельстила. Вельстил , перед мысленным взором которого все еще стояло разъяренное лицо Чейна , всматривался в этот почти бесцветный глаз и думал… Вправду ли у него только пять диких спутников ? Или их по-прежнему шесть и шестой не скован беспрекословным подчинением его воле ? ГЛАВА 6 Перед рассветом Хкуандув выскользнул из каюты бесшумно , чтобы не побеспокоить Денварфи . И двинулся по корабельным коридорам , пробираясь к «сердцу» корабля на корме . Скоро Авранверд попытается с ним связаться. Хкуандуву не давало покоя то , что у нее в руках оказалось словодрево от этого судна . Подобные предметы , как правило , принадлежали только хкомасу корабля или хкеда – «попечителю-ведущему» , ваятелю , который находился при корабле все время его существования . Чтобы поговорить с Авранверд , Хкуандув вынужде н был приходить в то место , где хкеда этого корабля вырастил словодрево. Коридор повернул направо поперек корпуса , и размеренный рокот заметно усилился , когда Хкуандув остановился перед тремя овальными дверями на корме . Двери слева и справа вели к парным ру лям судна ; Хкуандув же без колебаний шагнул к центральной двери. Он много лет служил касте и прожил долгую , очень долгую жизнь , но и сейчас мало что могло вызвать у него такое безмерное изумление , как это живое чудо – корабли , Первенеан , «Летящие-по-волнам » . Он легонько , двумя пальцами , постучал по двери , которая вела в «сердце» корабля , и стал ждать ответа. – Можешь войти… Хкуандув, – отозвался из-за двери негромкий голос. Анмаглахк осторожно приоткрыл дверь и заглянул в комнату . Взгляд его остановился на том , что составляло главную особенность «сердца». От стен к середине комнаты пол плавно вздымался золотисто-коричневым древесным куполом , словно шаловливый китенок , резвясь под днищем корабля , выгнул доски своей могучей спиной . Поверхность купола , гладкая и блестящая , едва заметно подрагивала – точь-в-точь корень великого дерева . Отсюда , из этого места , уходил глубоко под воду корнехвост судна . Непрерывно извиваясь в воде , он мог придать кораблю скорость , которая была недоступна самым быстроходным людским с удам. Вдоль боковых стен комнаты протянулись выращенные из корпуса лежаки , но больше в комнате не было ничего заслуживающего внимания , кроме ее обитательницы. На одном из лежаков сидела женщина в простой холщовой рубахе и штанах , босая . Ее волнистые волосы были аккуратно зачесаны назад , открывая бледное лицо – куда более бледное , чем у большинства Ан 'Кроан . Женщина сидела , привалившись спиной к стене. – Эасалле, – промолвил Хкуандув , усаживаясь рядом с ней, – ты не поёшь для своего корабля ? – Он сейчас спит, – ответила женщина, – и сны его кочуют в морских глубинах. – Я опять вынужден просить разрешения остаться здесь одному, – сказал он, – но я постараюсь не потревожить сон корабля. Корабельные хкеда редко позволяли кому-нибудь остаться в «сердце» без их пр исмотра , и то , что Хкуандув так часто просил об этом , было непростительным нарушением традиций . Однако Эасалле лишь развела руками и , пожав плечами , улыбнулась. – Опять тайные переговоры с другим хкеда ? – поддразнила она. – Или с другой – той , которую ты так скрытно обхаживаешь ? – Для такого я староват, – возразил Хкуандув. – Да и к чему бы мне обхаживать другую хкеда , если я прихожу сюда ? Эасалле выразительно закатила глаза , услышав эту неуклюжую попытку отразить ее заигрывания . Затем похлопала его по ко лену и , поднявшись , бесшумно вышла. Оставшись один , Хкуандув встал и невесомо положил ладони на изгиб огромного основания корнехвоста . Водя пальцами по гладкой , чуть заметно подрагивающей поверхности , он пытался представить себе , каково это – быть хкеда… г резить в морских глубинах и в снах Первенеана. В его сознание ворвался мысленный голос Авранверд : Ты здесь ? Вместо облегчения или нетерпеливого предвкушения новостей Хкуандув испытал только злость. – Докладывай. Мой хкомас очень обеспокоен . Завтра нам пре дстоит стать на якорь в месте , где не была предусмотрена стоянка , и хкомас сердится , что его об этом не предупредили заранее. Хкуандув нахмурился : – Чье это желание ? Сгэйльшеллеахэ… но он не объяснил , в чем дело , просто сказал , что это необходимо. Хкуанд ув задумался , ломая голову над этим неожиданным известием : – Собирается он сходить на берег ? Этого я тоже не знаю . Он ни словом не обмолвился о своей миссии… даже хкомасу. В мысленном голосе Авранверд прозвучала вздорная обида , а непочтительность , которую она проявляла прежде , отбила у Хкуандува всякую охоту сочувствовать ее трудностям . И почему только Вельмидревний Отче доверил обязанности соглядатая сопливой девчонке со с т ороны ? – Свяжешься со мной завтра в полдень и после ужина, – бросил Хкуандув. И , не дожидаясь подтверждения , отнял руки от основания корнехвоста. Изменение в планах , о котором сообщила Авранверд , означало , что хкомас его корабля будет вынужден остановиться и ждать , когда другое судно снова выйдет в море . Выйдя из «сердца» , Хкуандув увидел , что по правому кормовому трапу спускается Эасалле . В ответ на ее обольстительную улыбку он кивнул и торопливо зашагал назад , к своей каюте. * * * Покуда корабль замедля л ход и становился на якорь , Малец смотрел на безлюдный берег – сероватый песок , груды выброшенных на берег водорослей , а за ними сплошная полоса леса. Никакого порта , ни даже убогого селения . Только вдалеке , над гранитными предгорьями , поднимаются в небо изломанные очертания высоких гор. Малец сидел на сундуке с вещами – за спиной у него стояла Винн – и зорко следил за яликом , который спускали на воду . С каждой секундой им все сильнее овладевали непонимание и беспокойство . Об этой стоянке , которой не было в расписании , объявил вчера Сгэйль. – Что он задумал ? – спросила Винн. Не знаю. Из люка под ютом поднялись на палубу Сгэйль , Оша , Лисил и Магьер . Они вели оживленный разговор , причем , судя по всему , говорили все одновременно . Оша пребывал в непритворном с мятении , а Магьер откровенно злилась. – Что ты скрываешь ? – гневно спросила она. – Лисил просто-напросто должен сойти с тобой на берег , и ты не хочешь нам сказать почему ? Лисил стоял за ней , ожидая ответа . И он , и Магьер были одеты явно в расчете на холод – новые куртки поверх доспехов ; за спиной у них было приторочено оружие . Сгэйль нес на плече дорожный мешок , к которому сбоку был привязан виток веревки . Вид у анмаглахка был самый что ни на есть страдальческий , и это удивило Мальца. – Ты не должна была ид ти с нами ! – огрызнулся Сгэйль на реплику Магьер. – Это уже решено, – отпарировала она, – и спорить тут не о чем. Полуэльф , зажатый между этой парочкой , испустил тяжелый вздох. – Я уже рассказал все , что мне дозволено рассказать, – буркнул Сгэйль. – Этот п оход был задуман Бротандуиве… и Куиринейной , матерью Лиишила . Мне мало что известно об их замыслах , но я поклялся Бротандуиве , что выполню его приказ. Малец уловил в голосе Сгэйля надрыв , который явно был порожден не только назойливыми расспросами Магьер , и удивился тому , что поручение Бротана вызывает у анмаглахка такое неприятие . Сгэйлю не впервой было терпеть то , что Магьер – и не только Магьер – оказывается втянутой в дела его соплеменников. – Говорить об этом я не могу, – прибавил Сгэйль. – И не только потому , что здесь люди . До нынешнего дня этим делом занимались только анмаглахки . Даже участие в нем Лиишила – случай совершенно неслыханный. – Да ну ? – отозвалась Магьер. – Что ж , еще одна причина для меня пойти с вами. – Да ладно вам, – вздохнул Лисил. – Все уже обговорено , так что уймитесь. Сгэйль медленно покачал головой : – Отсюда мы двинемся вглубь суши. – Сколько нам предстоит идти ? – спросила Магьер. – Несколько дней. – Сгэйль ! – предостерегающе процедила она. Эльф поджал губы. – Три дня туда , три дня назад , учитывая , что из-за твоего присутствия придется принять дополнительные меры предосторожности . Хкомас и экипаж корабля будут ждать нас на борту. – Шесть дней, – прошептала Магьер и отвернулась. Малец понял , что оказался свидете лем окончания долгого спора , и попытался проникнуть в память Сгэйля . Мелькнул образ какого-то места , где глубокую темноту озаряло лишь мерцание , словно свет фонаря отражался от диковинной гладкой серебристой стены . За ним последовала еще одна мимолетная к а ртинка : смуглая рука эльфа держит крупный матово-черный камень – гладкий , словно обточенный за многие годы прибрежными волнами . На долю секунды Мальцу почудилось , что на камне выцарапаны какие-то знаки. Затем эти обрывки воспоминаний исчезли из сознания Сг эйля , ушли в подсознание , куда Мальцу доступа не было. За время , которое отряд провел среди Ан 'Кроан , изменились не только спутники Мальца . Сгэйль тоже стал другим . В сознании опытного анмаглахка не может быть – почти не может быть – случайных воспоминаний . То , что Мальцу удалось кое-что уловить , показывало , что Сгэйль теряет самообладание . И это был недобрый знак. Винн подошла к Магьер , и Малец оглядел их обеих с ног до головы . Винн никто не предложил подготовиться к этому походу. Минувшие полгода закалили юную Хранительницу изрядно , но все же недостаточно . Быть может , когда-нибудь ее снова возьмут с собой – и не на шесть дней , а на более долгий срок . Хотя Малец прежде всего присматривал за Магьер и Лисилом , мысль о том , что Винн может остаться одна и без в сякой защиты , тревожила его все чаще. Он то и дело старался шутливо поддеть , раззадорить Винн , вынудить ее защищаться . В тот день , на палубе , Малец никак не ожидал , что Винн ухватится за его хвост , что оба они запутаются в канатах . Если задуматься , он долж ен был предвидеть , как воспримут матросы шумную возню человека и маджай-хи . В том , что из этого вышло , виноват только он . И тем не менее все , что мог сейчас придумать Малец, – как и прежде , шаг за шагом вести Винн к обретению внутренней силы. – Если вы соб ираетесь в поход, – без обиняков начала Винн, – я пойду с вами. Сгэйль наконец заметил юную Хранительницу , а длинное лицо Оши омрачилось , но он не произнес ни слова. – Нет, – отрезал Сгэйль. – Довольно и того , что мне пришлось уступить… просьбам Магьер. Ч ерноволосая женщина окинула взглядом корабль. – Винн мы здесь одну не оставим, – жестко бросила она. – За ней присмотрит Оша, – отпарировал Сгэйль и повернулся к своему молодому спутнику. – Принимаешь ли ты эту миссию ? На лице Оши промелькнуло потрясение , и он кивнул : – Да . Принимаю. – А я нет ! – взвилась Винн. – Куда вы собрались ? И почему ты раньше нам об этом ни словом не обмолвился ? Сгэйль стиснул зубы и вновь повернулся к Магьер : – Нам предстоит двигаться быстро . Даже если бы я не был против еще одного постороннего спутника , твоя ученая подруга нас замедлит . Она останется на корабле… но я даю слово , что с Ошей она будет в безопасности. – Винн… вЂ“ начала было Магьер , но тут же оборвала себя. Лицо Винн помертвело , даже от возмущения не осталось ни следа. – Вы хотите идти быстро. – Я хочу вернуться как можно скорее, – поправила Магьер. – И плыть дальше. Лисил положил руку на плечо Винн : – Знаю , это звучит безумно , но Сгэйль не стал бы просить , если б это не было важно , а я… – А ты хочешь узнать , что задумал Бротан, – закончила за него Винн. – Да пускай он хоть заживо сгниет ! – взорвался Лисил , но тут же овладел собой. – Но если в этом замешана моя мать… – Понимаю, – сказала Винн , упорно глядя себе под ноги. Малец сочувствовал ей , но у него были и более серьезные поводы для беспокойства… особенно если вся эта затея лишь новые происки Бротана . Он еще раз попытался проникнуть в воспоминания Сгэйля. На сей раз ему удалось перехватить целую череду видений – Винн в Криджеахэ и Гайне Айджайхе . Вот она задает вопросы , высматривает , вынюхивает… а потом , сидя на набережной порта , прилежно строчит что-то в своем дневнике. Да , Сгэйль и в самом деле теряет самообладание . Он и вправду не хочет брать с собой Винн , но не по т ой причине , которую огласил вслух . Сгэйль опять оказался между двух огней : с одной стороны , обычаи и традиции анмаглахков , с другой – дело , в которое втянул его Бротан и которое , по мнению Сгэйля , не должно попасть в записи Винн. Я пойду с ними , передал Ма лец , подойдя к девушке , и все расскажу тебе после возвращения. При этой мысли в глазах Винн блеснул лукавый огонек , и она поспешно присела на корточки , закрыв лицо руками . Она начала что-то говорить , но Малец перебил ее : Останься с Ошей. Винн подняла взг ляд на остальных : – Вам пора отправляться. Магьер нахмурилась – с чего бы это Винн вдруг проявила такую покорность ? А затем одарила убийственным взглядом Мальца . Псу стало ясно : Магьер точно знает , о чем он сейчас мысленно говорил с Винн. Развернувшись , Ма гьер направилась к фальшборту : – Мы постараемся вернуться поскорее. Хкомас выразительно скрестил руки на груди , а Сгэйль даже не посмотрел на него . Оша встал за спиной у Винн , всем своим видом показывая , что готов защищать ее , а Малец потрусил вслед за Маг ьер. Авранверд с тревогой уставилась на него . Не обратив на эльфийку ни малейшего внимания , пес выгнулся и передними лапами оперся о верх фальшборта рядом с веревочным трапом . И стал ждать , когда сможет взобраться на спину Лисилу. Полуэльф выразительно вск инул густые брови : – Нет , ты остаешься. Малец зарычал . С каких это пор с ним обращаются словно с обычным псом ? Лисил и Магьер – его подопечные , и не им оспаривать его право защищать их и охранять . Он дважды громко гавкнул – «нет». Магьер прошла через проем в фальшборте и ступила одной ногой на трап. – Сам ты в лодку не спустишься , а мы тебя не понесем. Она перебросила на трап другую ногу и начала спускаться . Малец разразился яростным лаем. Лисил двинулся вслед за Магьер , и Малец едва подавил искушение цапну ть его за зад . Последним прошел к трапу Сгэйль . Ему явно было не по себе. – Извини, – сказал он Мальцу. – Мы скоро вернемся. Магьер была права в одном : Малец не мог сам спуститься по трапу . Пора , однако , напомнить этой парочке , что это он их опекает , а не наоборот . Малец подождал , пока Магьер не усядется в ялик , и отступил на пару шагов от борта. – Что ты задумал ? – с тревогой крикнула Винн. Малец разогнался , проскочил через проем в фальшборте и прыгнул . Он рухнул в море прямо позади ялика и , почти оглушен ный всплеском собственного падения , ушел под воду . Море оказалось куда холоднее , чем он предполагал. Он вынырнул , яростно отфыркиваясь , и сразу услышал крики Магьер и Лисила . Малец торопливо поплыл к борту ялика . Магьер уже тянулась к нему , поджав побелевш ие от злости губы , Лисил выглядел скорее встревоженным , чем обозленным . Вдвоем они втащили Мальца в ялик. Пес тут же как следует встряхнулся – брызги ледяной соленой воды так и полетели во все стороны . Магьер и Лисил прикрыли лица , без особого , впрочем , ус пеха , а Сгэйль между тем пытался выровнять раскачавшийся ялик. – Ах ты , шавка безмозглая ! – рявкнула Магьер , ухватив Мальца за шиворот. Пес извернулся и зарычал на нее. Потеряв равновесие , Магьер упала на Лисила , который сидел на носу ялика . Суденышко неис тово закачалось , а Магьер и Лисил побледнели от потрясения. – Что это на тебя нашло ? – осведомился полуэльф. Малец одарил его злобным взглядом , глухо рыкнул и , развернувшись , уставился на Сгэйля. – Вы его вытащили ? – крикнула с корабля Винн. Никто ей не ответил , а Малец даже головы не поднял на ее голос . Он не шевелился , в упор глядя на Сгэйля и глухо , угрожающе рыча . Эльфы никогда не идут против воли маджай-хи , и Сгэйль всегда подозревал , что Малец – не простой пес и даже не только маджай-хи. Сгэйль медленно поднял руки , выставил их ладонями вперед. – Как пожелаешь, – прошептал он и снова взялся за весла. Малец перестал рычать и через плечо оглянулся на Лисила и Магьер. – Замечательно ! – проворчала Магьер , стряхивая с куртки капли морской воды. Малец поднял морду , высматривая Винн , но вместо нее увидел молодую эльфийку с толстой косой . Держась за край фальшборта недалеко от кормы , она пристально смотрела , как ялик поворачивает к суше . Пес отвернулся от усердно гребущего Сгэйля и вперил взгляд в приближающиеся очертания берега. Над головой , пронзительно крича , кружили чайки , а Малец гадал , что же ждет их там , впереди. * * * Вечером того же дня Винн сидела на полу каюты , согревая в ладонях кристалл холодной лампы . Кристалл засветился ярче , сияни е заструилось меж сомкнутых пальцев Винн , и она пристроила его на свой лежак . Оша , скрестив ноги , сидел неподалеку и раскладывал на подносе ужин – сушеные абрикосы , жареный палтус и эльфийский чай. Кристалл был единственным источником света в каюте . В откр ытый иллюминатор влетал свежий соленый воздух , корабль стоял на якоре . В каюте было уютно и приятно. – Мне очень жаль , что из-за меня тебе пришлось остаться на борту, – сказала Винн по-эльфийски. Они были одни , а вести беседу на языке эльфов Оше было гораз до легче , хотя они и говорили на разных диалектах. Оша налил чаю в две чашки. – Я рад , что мне назначена миссия служить тебе. Винн и Оша сидели друг напротив друга , оба в просторных эльфийских одеяниях : на нем анмаглахские штаны и туника , в неярком свете к ристалла скорее черно-серые , чем зеленые , на ней – тускло-желтая с коричневым одежда родного клана Сгэйля . Никогда прежде им не доводилось трапезничать с глазу на глаз . И с каждым проглоченным куском в Винн все сильнее разгоралось любопытство . Прежде всег о , много ли известно Оше о том , куда Сгэйль повел Лисила и Магьер… и почему ? – Ты знаешь , куда они отправились ? – спросила она. Оша чуть заметно качнулся назад , стараясь не встречаться с ней взглядом. – Прошу тебя , больше не задавай таких вопросов, – сказал он , хотя «прошу тебя» скорее прозвучало как «умоляю», – Сгэйльшеллеахэ доверился мне . Я не могу обмануть его доверие. Винн вздохнула и прислонилась к краю лежака , немного стыдясь того , что искушала Ошу нарушить слово. – Почему ты здесь , Оша ? – спросила он а. – Почему Сгэйль взял тебя с собой ? И тут же ей захотелось забиться в самый темный угол . Очень уж плохо прозвучал этот вопрос , как будто она считает , что уж именно Ошу Сгэйль мог взять с собой в последнюю очередь . Впрочем , молодой эльф явно не заметил ее промаха . Он сделал глубокий вдох и выдохнул , как будто наконец достиг того , что принесло ему желанное облегчение. – Теперь он мой йоин. – Твой… вЂ“ начала Винн , запнулась , ломая голову над незнакомым словом , и в конце концов ей пришлось продолжить по-белаш кийски : – Твой… «поручитель» ? Оша наклонил голову к плечу : – Его можно назвать этим словом , он мой… вЂ“ И тоже вынужден был перейти на белашкийский : – Я найти мой наставник ! – Он опять сделал глубокий вдох и лишь затем продолжил по-эльфийски : – Так трудно было отыскать того , кто бы согласился хотя бы выслушать мою просьбу . Но когда Сгэйльшеллеахэ сказал , чтобы я пожил у его родных , я понял , что мои поиски окончены ! Винн приложила все усилия , чтобы радостно улыбнуться этим словам . Судя по тому , что ей довело сь увидеть и услышать , этот долговязый эльфийский юноша был совсем не похож на своих собратьев по касте , быть может , даже не очень и годился для их ремесла , но все-таки не желал сдаваться . В глубине души то , что он сообщил , Винн совсем не радовало . Оша на ш ел того , кто согласился стать его наставником , и теперь Сгэйль будет обучать его всему , что знает сам. В том числе и ремеслу убийцы. – Я рада за тебя, – вслух сказала Винн и потянулась за своей чашкой , обдумывая , как бы половчее сменить тему. – Расскажи мн е о… своей семье . О тех , кто тебя вырастил. – Вырастил ? – Оша растерянно моргнул. – Ты хочешь , чтобы я рассказал о своей прежней жизни ? На этот раз Винн улыбнулась совершенно искренне : – Неужели тебя об этом раньше никто не просил ? Он покачал головой : – Не т. – Ни разу ? – Винн была так поражена , что села прямо, – Да . Я хочу , чтобы ты рассказал о своей прежней жизни. Оша долго молчал , явно собираясь с мыслями. – Я из клана Алахбен… «Каменистые Холмы», – перевел он на белашкийский, – это место совсем не похоже на Криджеахэ или Гайне Айджайхе . Мои сородичи ведут простую жизнь , растят коз в предгорьях и стригут с них шерсть. – И из шкур этих коз сшиты наши новые куртки ? – Да, – кивнул Оша и замялся , на мгновение умолк. – Только мой отец был слаб здоровьем… сердце у него было больное. – Оша приложил ладонь к груди , и взгляд его устремился в никуда. – Наши целители ничем не могли ему помочь , и он умер совсем молодым – ему было всего лишь шестьдесят три года . Моя мать слегла от скорби и уже не смогла оправиться. – Мн е так жаль, – пробормотала Винн. – Тебе , должно быть , было одиноко. Оша поглядел на нее , и его янтарные глаза в неярком свете кристалла прояснились. – Нет , у меня есть две сестры и брат . Они взяли на себя заботу о наших стадах , но я много лет был самым мла дшим в семье . Даже Хионнтай , сестра , которая была ненамного старше меня , считала меня всего лишь еще одной из многочисленных забот. Он опустил глаза , уставясь на стоящий между ними поднос с едой , и на мгновение Винн представилось детство Оши . Одиночество – и это еще в лучшем случае . А еще ясно , что ему не поручали никаких мало-мальски серьезных дел, – отсюда , видимо , и его неуверенность в себе , и недостаток практичности . Винн очень хотелось взять его за руку. – Моя мать и отец умерли, – сказала она , чтобы о твлечь Ошу. – Я выросла сиротой в Гильдии Хранителей в Малурне. Оша поднял голову : – У тебя не было клана ? Винн снова улыбнулась : – В том смысле , который ты имеешь в виду, – не было , но я не осталась одна . Хранители стали моей семьей , и очень хорошей семье й , поскольку мне выпала честь расти среди них , а не в сиротском приюте . Я училась в одной из общедоступных школ , которые Гильдия открыла в столице , а в стенах самой Гильдии всегда происходило что-нибудь новое и интересное . Или же я просто слушала , как ста р шие ведут очередную бесконечную дискуссию – из числа тех , которые невозможно завершить . Они учили меня истории и иностранным языкам . Позднее меня взял в ученицы домин Тилсвит из ордена каталогистов . Вместе с ним я прибыла на этот континент . Мне очень , оче н ь повезло. На мгновение Винн охватила пронзительная тоска по годам , проведенным в Гильдии , по чечевичной и томатной похлебке , по ласковой опеке ученых собратьев. – Так ты поэтому стала Хранительницей ? – спросил Оша. – Потому что тебе по нраву их образ жизн и ? Винн не знала , что ему ответить. – Отчасти – да . Я хотела познавать и исследовать , делиться своими знаниями и учить других. – Она наклонила голову к плечу. – Ну а ты почему стал анмаглахком ? Не ожидавший , что разговор опять вернется к нему , Оша судорожн о сглотнул. – За девять месяцев до того , как я прошел имянаречение , в наше селение пришли с посланием д ля старейшин клана двое анмаглахков . Такого прежде никогда не случалось . И кто пришел – сразу два греймасги , великая Эйллеан , бабушка Лиишила , и Бротандуиве . Все трепетали перед ними , и я до тех пор не видел , чтобы к кому-то относились с таким почтением . У меня едва хватило духу глянуть на них из-за нашего жилого древа , и всем своим существом я пожелал стать таким , как они. Оша опустил голову , лишь исподлобья глядя на Винн , и шепотом добавил : – Не слишком достойная причина. Винн отогнала сомнения и коснулас ь его руки : – Стремиться к совершенству… особенно в служении не себе , а другим… вЂ“ это всегда достойная причина . Твои родные должны бы гордиться тобой. В неярком сиянии кристалла Оша впился в нее взглядом . Пальцы его задрожали , и он медленно отнял у Винн св ою руку . Мускулы его предплечья отвердели . Винн вдруг осознала , что никогда прежде не видела Ошу с обнаженными плечами. – Но разве… вЂ“ начала она, – разве ты не мог бы другим способом завоевать почтение , которого так жаждешь… иным путем послужить своему… – И осеклась , увидев , что на длинном лице Оши отразилось безмерное изумление. – Не обращай внимания, – поспешно добавила Винн. – Ты еще хочешь есть ? – спросил он. – Нет . Думаю , что нет. Оша кивнул и поднялся. – Тогда тебе следует отдохнуть . Я буду нести стра жу. Неужели он не собирается спать ? Впрочем , Винн знала , что спорить бессмысленно. Она развернула на своем лежаке тюфяк , расправила одеяло и лишь тогда почувствовала , что совершенно выбилась из сил . Когда она улеглась , Оша , скрестив ноги , снова сел посреди каюты. Винн предполагала , что он устроится в коридоре либо в одной из соседних кают , оставив дверь открытой настежь , чтобы наблюдать за происходящим… но уж никак не в ее собственной каюте . Вдруг засмущавшись , она завернулась в одеяло и повернулась лицом к стене. Каких-то пару месяцев назад Винн испытала бы потрясение при мысли , что ей предстоит спать во чреве живого корабля , да еще чуть ли не под боком у анмаглахка . Теперь же она просто закрыла глаза , чувствуя себя в полной безопасности , и быстро заснула. * * * Сгэйль проснулся на рассвете следующего дня , страшась каждого шага , который ему предстоит сделать . Он дышал свежим утренним воздухом , стараясь сосредоточиться , но в мыслях неизменно всплывало имя , которое предки дали Лиишилу. Лиишиарэлаохк – Защитн ик Печали-Слезы. Полукровка был признан подлинным Ан 'Кроан . И все-таки даже подобная честь со стороны предков не оправдывала того , что попросил – нет , потребовал сделать Бротан. Только анмаглахки и старейшины кланов имели доступ в потаенную обитель хейнасо в – «Пылающих». Правда , Глеаннеохкантва , дедушка Сгэйля , однажды там побывал , но только в сопровождении Бротандуиве. Лиишил шевельнулся на тюфяке , который делил с Магьер , и во сне ласково сжал ее плечо . Малец , свернувшись калачиком , спал у них в ногах. Сгэ йль поднялся и , отойдя на несколько шагов от лагеря , огляделся по сторонам . Немало лет прошло с тех пор , как он в последний раз приходил сюда по южному побережью эльфийских земель . Эта местность была более дика и необжита , чем Край Эльфов , и все же по-сво е му прекрасна. Сразу за прибрежной линией леса начинались гранитные подножия , гигантскими ступенями поднимавшиеся к горам . Их тяжелые голубовато-серые очертания были испещрены хвойными рощами и полосами темного мха . Тут и там виднелись одинокие ели либо оси ны , изогнувшиеся под мягким напором вечно дующих с моря ветров . Здешние леса не так густы и разнообразны , как в сердце родины Сгэйля . Под высоким бескрайним небом все было видно как на ладони на много миль , до тех пор пока Сгэйль не поглядел вверх , туда , к уда устремлялись гранитные предгория . Хорошо , что им нужно будет дойти только до предгорий . Стоя спиной к лагерю , Сгэйль запустил руку за вырез туники и выудил наружу то , что заставил взять Бротандуиве. Большой , гладкий , обкатанный в речной воде обломок ба зальта. Сгэйль перевернул его на ладони , всматриваясь в вырезанные неведомой рукой завитки и узоры – ни один рисунок не повторялся дважды . В путанице линий проглядывали точки и отдельные черточки , но Сгэйль понятия не имел , что означают эти пометки , а наст авления греймасги о том , что надлежит сделать с этим камнем , пока что не внесли в его размышления никакой ясности. – Будем завтракать ? – окликнул от погасшего костра Лиишил. – Или сперва пройдем еще немного ? Магьер уже тянулась за своим доспехом и саблей . Малец поднялся , зевнул во всю пасть и потянулся , вытягивая поочередно все четыре лапы. Сгэйль вздохнул , спрятал камень и вернулся к своим подопечным . Прежде чем они тронутся в путь , ему предстояло исполнить е ще одно малоприятное дело. – Что случилось ? – спросила Магьер. Эльф только сейчас обнаружил , что она смотрит на него с нескрываемым подозрением . Он подошел к своему дорожному мешку , достал две длинные черные ленты из плотной ткани и отвязал от мешка сверну тую веревку. – Есть еще одно условие , и вам оно наверняка не понравится. Магьер тотчас напряглась , а Лиишил впился взглядом в веревку. С Магьер лучше всего говорить прямо , начистоту и не мешкая . Сгэйль поднял повыше черные ленты : – До того как устроиться н а ночь , мы прошли совсем немного . Настоящий поход начнется сегодня , но только если вы согласитесь на мое условие . Конечная цель нашего путешествия – тайна , которую знают лишь немногие старейшины аруиннасов и Ан 'Кроан… да еще те анмаглахки , что оказались д о стойными этой чести . Я не могу допустить , чтобы вы узнали точную дорогу к этому месту. – К чему ты клонишь ? – осведомился Лиишил. – Вы должны идти с завязанными глазами, – ответил Сгэйль. – Всю дорогу туда и обратно . Вы поклянетесь честью , что не станете с нимать повязки , а иначе я не дам вам и шагу дальше ступить. Магьер фыркнула . Черные волосы , растрепавшись , обрамляли ее бледное лицо с темными глазами. – Чем дальше , тем интереснее, – пробормотала она. – Ты и впрямь думаешь , что мы на это согласимся ? Малец подобрался ближе , не издав ни звука. Когда Сгэйль заглянул в глаза этого удивительного маджай-хи из внешнего мира , смятение охватило его еще сильнее , чем когда пес в упор глядел на него в ялике . Уже не единожды Малец показал , что способен понять его намер ения . Но поддержит ли маджай-хи его сейчас , поможет ли в том , чего он хочет добиться от Лиишила и Магьер ? Сгэйлю совсем не хотелось пренебрегать добрым отношением того , кто осенен силой Духа. – Вы будете идти , держась за веревку, – сказал он , обращаясь к Л иишилу. – Так наше продвижение изрядно замедлится , но если мне придется повернуть назад – вам же хуже . Так что решайте : доверитесь ли вы мне , как доверились тогда , в селении моего родного клана , когда отдали свое оружие ? – И какой был от этого прок ? – огры знулась Магьер. – Твои сородичи нас едва не прикончили ! – Я защитил вас тогда, – хладнокровно ответил Сгэйль. – Я сумею защитить вас и теперь . Этот поход задуман ради Лиишила , и , если он согласится на мое условие , тебе придется подчиниться его решению . Ина че мы повернем назад. Магьер дрогнула и искоса глянула на Лиишила. Сгэйль хорошо знал , что в глубине души Магьер , несмотря на свой вспыльчивый нрав , сумеет довериться ему . У нее это неплохо получалось и прежде. Лиишил еще не надел доспех , и ветер трепал ег о мешковатую рубаху . Он стоял , неуверенно поглядывая то на Магьер , то на Сгэйля , покуда Малец не встал позади Сгэйля. Маджай-хи глухо заворчал , затем фыркнул и , подняв морду , отрывисто гавкнул на Лиишила : «да». Лиишил шумно выдохнул : – Ладно… но тогда нам еще понадобятся посохи. Он протянул руку и взял у Сгэйля черные ленты . Магьер , уперев руки в бедра , демонстративно отвернулась , но вслух возражать не стала. Сгэйль судорожно сглотнул и поглядел на Мальца . Маджай-хи сморщил нос. – Мне надо поговорить и с ни м… наедине, – добавил Сгэйль. – С Мальцом ? – удивился Лиишил. – О чем это ? – Я понял , что он выразил свое согласие, – ответил анмаглахк. – За то время , что мы путешествуем вместе , я узнал и это , и то , что он все понимает… и что у него на все есть свои цели и причины. Магьер оглянулась через плечо , но ничего не сказала на это откровенное признание в том , что Сгэйлю ведома необыкновенная сущн ость Мальца . Лиишил попросту отвернулся и начал собирать одеяла и тюфяки. Сгэйль отошел к сосновой рощице и знаком пригласил Мальца последовать за ним . Повернувшись спиной к стоянке , эльф опустился на одно колено и дождался , когда пес встанет перед ним. – Выслушай меня, – прошептал Сгэйль. – Твои сородичи… во всяком случае те , кто подобен тебе телесным обликом… защищали и охраняли мой народ с незапамятных времен . Я хочу , чтобы ты поклялся их кровью . Поклянись никому не открывать дороги , по которой мы пойде м , и того , что мы узнаем в конце этой дороги . Я веду этим путем Лиишила , потому что дал слово так поступить , но зачем , для чего мы здесь – я не знаю . Если ты хочешь , чтобы он шел дальше, – а ты хочешь , я вижу, – тогда не будь помехой в моем деле . Поклянись. Малец переступил с лапы на лапу , глянул за спину Сгэйлю – туда , где остались его спутники . Когда он снова обратил взгляд на эльфа , его мощные челюсти чуть заметно подрагивали , словно в беззвучном рычании , хотя на самом деле пес не рычал . Наконец он моргну л и отрывисто гавкнул. Сгэйль достаточно часто был свидетелем подобных сцен и знал , что означает этот краткий лай , а потому вздохнул с облегчением : – Благодарю. Он выпрямился , посмотрел наверх , за гранитные ступени предгорий . Вглядевшись в самую невысокую гору , Сгэйль едва различил ее вершину , скошенную , растрескавшуюся, – жерло древнего вулкана . Издалека гора ничем не отличалась от соседних пиков. Малец уже успел вернуться на стоянку , когда Сгэйль наконец двинулся назад. * * * Чейн потерял счет ночам . Он и пробирались на восток через Коронный кряж , спускались в долины и ущелья , поднимались на седловины и перевалы между высокими пиками – и так до бесконечности . Лишь когда небо впереди , на востоке , начинало светлеть , они позволяли себе остановиться и , наско р о разбив лагерь , заползали в палатки и , укрывшись от дневного света , проваливались в сон . С наступлением сумерек они вставали и снова выходили в путь. Пятеро оставшихся диких вампиров ослабели от голода . Чейн через ночь-две поил их чаем , а Вельстил – гораз до реже – раздавал по глотку жизненной силы , хранившейся в склянках коричневого стекла . А затем окрестности начали изменяться. Все чаще им встречались по пути высохшие , скрюченные деревья , все чаще между пластами снега чернели пятна обнаженной земли . Вскор е полосы дерна и заросли кустарника стали привычной деталью пейзажа , и наконец удручающе однообразное зрелище – мерзлая земля и груды камней – осталось в прошлом. – Берег , верно , уже недалеко, – сказал как-то ночью Вельстил , вглядываясь в темноту за камени стой седловиной между склонами двух гор. – Останься с дикими тут и обустрой лагерь . Я пройду немного вперед , поразведаю. Чейн не стал утруждать себя ответом и огляделся по сторонам , выискивая подходящее место для палаток . Темноволосая молодая женщина топта лась у него за спиной , не отходила ни на шаг . От нее неизменно было больше пользы , чем от других диких . Если бы только она могла говорить : Быть может , она поведала бы Чейну о своих научных изысканиях… бывших научных изысканиях. Вельстил рявкнул на диких в ампиров , повелев им оставаться на местах , и ушел. Чейн отогнал праздные мысли , но тоска по разумной , ученой беседе очень скоро вернулась к нему . Он закрыл глаза и мысленно представил себе Винн – смуглое овальное лицо , блестящие глаза… Глухие шлепки вырвали его из грез , и он открыл глаза . Темноволосая женщина заползла на усыпанный камнями склон и стояла на четвереньках перед отвесной скальной стеной . Это она хлопала по камню ладонью , чтобы привлечь внимание Чейна . Все-таки у нее сохранилось некое подобие че л овеческого разума. Чейн поднялся на склон . Женщина нашла место , где у стены можно было натянуть холст и устроить для них укрытие от солнечного света . Она взяла у Чейна сверток холста , и они принялись за дело . Чейн уже почти закончил свои труды , когда женщи на схватила конец веревки , которую он держал в руке , и принялась обматывать веревку вокруг вогнанного в землю колышка. Он вдруг указал на себя и более сипло и глухо , чем обычно , проговорил : – Чейн… меня зовут Чейн. Ответа он не ждал . Ему просто отчаянно хо телось услышать хоть какой-то осмысленный звук после ночи , проведенной под животный гам диких вампиров и затяжное молчание Вельстила . Женщина перестала возиться с веревкой и подняла взгляд на Чейна. Ее волосы превратились в растрепанную копну , на мертвенно- бледном лице едва можно было различить россыпь выцветших веснушек . Она показала на себя : – За… бел… Эти два слога , произнесенные так медленно и с таким трудом , потрясли Чейна до глубины души . Он присел на корточки , и женщина отпрянула от него. – Забел… вЂ“ повторил он. – Это твое имя ? На языке у него вертелась сотня вопросов , но он сдержался . Женщина принюхалась , склонив голову к плечу , затем махнула рукой в сторону неба на востоке и снова принялась возиться с веревкой. Чейну не было нужды смотреть на восток . Позади него , над вершинами гор , уже разливался серый предутренний свет. Другие дикие вампиры пришли в возбуждение . Курчавый мужчина пытался ползти по земле , сдавленно поскуливая от бессилия . Вначале Чейн подумал , что диких взволновало приближение восхода , но затем он увидел , куда именно силится добраться курчавый, – и остолбенел от изумления. Под кривым высохшим деревом стоял , прислоненный к стволу , дорожный мешок Вельстила. Иногда пожилой вампир после изнурительного перехода оставлял свой мешок неподалеку от себя , так чтобы держать его в поле зрения , но никогда прежде не бросал его без присмотра . Даже в Веньеце , когда они оказались отрезаны от города и лишились почти всего своего имущества , дорожный мешок Вельстил со х ранил. Курчавый вампир , за которым зорко наблюдали его сотоварищи , отчаянно извивался на земле , но сумел продвинуться вперед только на пару дюймов . Истощение и зверский голод заставляли его ослушаться повеления Вельстила – он прекрасно знал , где именно хра нится заключенная в склянки жизненная сила. В те времена , когда Чейн и Вельстил путешествовали вдвоем , они соблюдали правила учтивости , как это надлежит аристократам , пускай и превратившимся в вампиров . Тогда Чейн уважал право Вельстила на личные тайны . Со временем , однако , он понял , что трезвый , лишенный эмоций разум , которым бахвалится Вельстил, – не что иное , как фальшивая поза . Что же до самого Чейна… Может , он и вправду дикий зверь , едва прикрывающийся цивилизованностью , но зато никогда не скатывался д о того , чтобы искренне верить в свой придуманный облик . В отличие от Вельстила. Тогда , в обители , Чейн по собственной воле помогал Вельстилу осуществить его безумный замысел , однако же ничего не мог с собой поделать – до сих пор он видел в диких вампирах т ех , кем они были раньше , при жизни . Как будто призраки загубленных книжников проглядывали из мертвой плоти , ныне исполненной только голода и жажды. А впрочем , бессмысленно думать об этом . Они потеряны безвозвратно. И все-таки Чейну не хотелось увидеть , как Вельстил снесет голову еще одному своему слуге . Он проворно сбежал по склону , схватил мешок. Стальные пальцы стиснули его лодыжку с такой силой , что он согнулся от нешуточной боли. Чейн попытался освободиться из цепкой хватки курчавого , но тот не уступал. Он распластался на земле , содрогаясь всем телом , напрягая мышцы в безуспешной борьбе с приказом своего создателя, – взгляд его бесцветных глаз не отрывался от мешка , который держал в руках Чейн. Свободной ногой Чейн со всей силы наступил на запястье курча вого . Тот завизжал от боли , и Чейн наконец сумел вырваться из его хватких пальцев. Бесцветные глаза диких неотрывно следили за каждым движением Чейна . Когда он направился к палаткам , даже Забел не сводила взгляда с его ноши. На ощупь в мешке были какие-то твердые предметы – явно не только склянки коричневого стекла . И вновь Чейну с нестерпимой силой захотелось узнать , что же так усердно прячет его старший спутник от посторонних глаз. Ближе всего к тому , чтобы раскрыть эту тайну , Чейн был в ту ночь , когда вп ервые увидел рядом с раскрытым мешком Вельстила незнакомую склянку и обтянутый кожей ларец . Тогда ему не хватило духу пошарить в мешке : Вельстил бодрствовал и был слишком близко , наверху лестницы . А в другой раз , уже во время похода , когда Чейн украл из м е шка склянку с жизненной силой , он чересчур торопился , чтобы тешить свое любопытство . На сей раз он не колебался ни минуты и решительно откинул верхний клапан мешка. Кроме двух оставшихся склянок коричневого стекла , которые были завернуты в запасную одежду Вельстила , Чейн увидел и другие предметы . Некоторые из них были ему уже знакомы. В шкатулке орехового дерева хранились бронзовая чашка для кормления , три стержня с петлей посредине и белая глиняная бутыль . Рядом со шкатулкой лежали бронзовое блюдо с полукр углым дном , которое Вельстил применял для поисков местонахождения Магьер , и хрустальный , словно покрытый изморозью , шар – внутри его безостановочно кружились , словно беспечные мотыльки , три сверкающие искорки . Чейн осторожно отложил эти предметы в сторону. Не заинтересовали его пока что две книги и переплетенная в кожу тетрадь для заметок . Зато следующий предмет , который нашарила рука Чейна , оказался металлическим , холодным на ощупь, – и молодой вампир с беспокойством покосился на изрядно посветлевший край неба . А затем выудил из мешка стальной обруч , покрытый травлеными знаками. По окружности обруч был чуть меньше небольшой тарелки . Придя в недоумение , Чейн уже хотел было сунуть его назад , но тут учуял запах древесного угля . Он повернул в руках стальной обр уч , и тусклый предрассветный свет блеснул на его поверхности – повсюду , кроме глубоко вытравленных черт и символов . Их бороздки так и остались темными , и тогда Чейн тщательно обнюхал обруч . Сомнений не было – запах гари исходил именно от него. Чейн понимал , что времени у него немного, – Вельстил наверняка вернется до того , как начнет светать, – но любопытство оказалось сильнее . Он поднес обруч к губам и провел языком по глубокой черте , проходившей вдоль его внешней поверхности . На языке остался привкус угл я и горького пепла . Чейн положил обруч к остальным предметам и заглянул в мешок . Блеснул то ли медью , то ли бронзой какой-то стержень… и тут он краем глаза заметил движение. В палатку вползла Забел и , принюхиваясь , указала пальцем на восток . Затем заскулила и уже настойчивее ткнула пальцем в ту же сторону. Должно быть , возвращается Вельстил. Чейн проворно сунул все свои находки в мешок . Он уже собирался вернуть мешок на прежнее место , как наверху седловины показался Вельстил . Вид у него был помятый и порядко м измотанный . Чейн поспешно перебрался в соседнюю палатку , и Забел последовала за ним . Он уселся с открытой стороны навеса и положил мешок на землю. Выйдя на стоянку , Вельстил не обратил ни малейшего внимания на диких , которые ежились в неверном предутренн ем свете , и сразу направился к тому месту , где оставил мешок . Обнаружив , что его имущество исчезло , он резко обернулся. – Мне пришлось перенести мешок, – сипло подал голос Чейн. – Один из диких , несмотря на твое приказание , попытался до него добраться. Вел ьстил глянул вверх по склону и обнаружил , что его мешок мирно стоит рядом с Чейном. – Ты не больно-то спешил, – продолжал Чейн. – Еще немного – и пришлось бы тебе встречать восход солнца. Вельстил насупился , но объяснение Чейна его , похоже , устроило. – Ступайте туда, – приказал он и жестом указал своим слугам на палатки. Дикие на четвереньках , по-собачьи ринулись в укрытие , а Вельстил двинулся вверх по склону – туда , где сидел Чейн. – Побережье недалеко, – сказал он. – Две , самое большее – три ночи пути. Это была хорошая новость , но мысли Чейна занимало совсем другое. Помимо трех коротких стержней , которые ему некогда было обследовать , на самом дне мешка лежало что-то еще – то , чего Чейн пока еще не видел. ГЛАВА 7 Три дня пути вслепую на привязи у Сгэйл я истощили терпение Лисила почти до предела . С завязанными глазами , сжимая в одной руке грубый дорожный посох , а другой вцепившись в веревку , он брел и брел вперед , а за ним точно так же брела Магьер . Малец рыскал где-то поблизости , и слышно было , как его когти скребут то по земле , то по камням. Пес помогал им , предостерегающе лая всякий раз , когда они забредали в сторону либо натыкались на опасное место . Сгэйль заботливо направлял их в обход крупных препятствий , и все равно отряд продвигался мучительно мед ленно . Время от времени Магьер касалась рукой плеча Лисила. За эти дни они не обменялись и десятком слов , и Лисил лишь мысленно дивился , как они вообще согласились на этот безумный поход . Почему он до сих пор не отказался исполнять все нелепые требования С гэйля ? В глубине души Лисил понимал почему . Чтобы узнать , что именно задумали Бротан… и его мать. Будь это замысел одного только Бротана , Лисил давно бы уже послал подальше Сгэйля со всеми его условиями . Но мать… нет , когда-то он обрек ее на восемь лет нев оли , а потому теперь не может ей отказать. Малец гавкнул , потерся боком о ногу Лисила и умчался прочь . Лисил услышал , как из-под собачьих лап посыпались мелкие камешки. – В чем дело ? – спросил он. – Нам надо одолеть еще один крутой спуск между скальными ст енами, – ответил Сгэйль. – Внизу полно каменных обломков . Я пропущу веревку через ваши пояса , потому что вам придется держаться обеими руками . Посохи можете бросить – они вам больше не нужны. – Значит , мы уже близко ? – спросила Магьер. Сгэйль ответил не ср азу. – Да, – бросил он таким тоном , словно ему не хотелось говорить им даже это. Лисил отшвырнул свой посох , и Сгэйль пропустил через его пояс веревку . Полуэльф подождал , покуда анмаглахк проделает то же с Магьер , и тут же двинулся дальше . Он сделал шаг вп еред – и левая нога заскользила на осыпающихся камнях. Кто-то цепко стиснул его правое запястье и , отведя руку в сторону , прижал ладонь к стене шершавого камня. – Я же говорил… будьте осторожны, – назидательно напомнил Сгэйль. Лисил ощупью двинулся вверх п о гранитному скату . Вскоре он , протянув руку в поисках опоры , наткнулся на пустоту . Еще шаг – и уклон под ногами выровнялся . Однако , когда Лисил попытался одним пальцем подцепить повязку на глазах , Сгэйль перехватил его руку и опустил вниз. – Нет ! – резко бросил он. – Еще рано. Снова полуэльф двинулся вперед и очень скоро почувствовал , что почва под ногами едва заметно снижается . Потом запахло пылью , и звуки вокруг стали перекатываться эхом . Лисил понял , что они идут под землей. Сгэйль начал поворачивать то направо , то налево. Лисил попробовал считать повороты , но скоро сбился . К тому времени , когда Сгэйль остановил продвижение , у Лисила от извилистого пути вниз слегка кружилась голова. – Здесь теплее, – заметила Магьер. В минувшие три дня она была непривычно тиха и молчалива . Лисил потянулся назад и ощупью нашел ее руку. – Мы уже достаточно далеко отошли от места высадки, – сказал Сгэйль. – Вы можете снять повязки. Лисил тотчас сорвал черную ленту и усиленно заморгал , про тирая глаза. Мгновение он не был вполне уверен , что снял повязку, – настолько все вокруг было тускло и сумрачно . Затем окружающий мир немного прояснился. Лицо Магьер озарял оранжевый отблеск – Сгэйль уже зажег факел . Они стояли в скальном туннеле явно прир одного происхождения – шириной с расставленные руки Лисила и высотой в полтора его роста. – Идем дальше, – сказал Сгэйль и первым двинулся по туннелю. – Так это еще не все ? – спросила Магьер , но эльф не ответил. Лисил вздохнул и покорно побрел вслед за Сгэ йлем . Оглянувшись назад , он не увидел ровным счетом ничего , потому что туннель резко сворачивал в непроглядную темноту . Лисил не мог даже приблизительно сказать , сколько они прошли и как глубоко спустились. Они шли извилистыми коридорами . Стены были неровн ые , шершавые , зато пол под ногами на удивление гладкий . Терпение Лисила вновь начало истощаться , когда свет факела осветил пустоту , и полуэльф вслед за Сгэйлем вышел в просторную пещеру . Прежде чем он успел осмотреться , взгляд его выхватил самую примечате л ьную черту этой пещеры. В ее дальней стене мерцал большой металлический овал. Магьер , протолкнувшись мимо Лисила , направилась прямиком к этому овалу . Полуэльф последовал за ней , а за ними , заметно медленнее, – Малец и Сгэйль . Когда Лисил был уже в шаге от Магьер , она ладонью , затянутой в перчатку , провела по металлу. Лисил увидал тонкую , едва различимую струйку пара . Металлический овал делился посредине на две створки , явно двери , но полуэльф не разглядел на них ни дверных ручек , ни засовов , никаких иных пр испособлений , чтобы их открыть . Оранжевые блики факела плясали на блестящей , совершенно гладкой поверхности дверей . Тускло-серебристый металл был гораздо светлее стали , серебра или платины . Лисил понял , где он видел такой металл. Эти двери были изготовлены из того же материала , что и клинки анмаглахков. – Они теплые, – прошептала Магьер. Лисил приложил ладонь к металлической створки . Какое там «теплые» вЂ“ того и гляди , обожжешься ! – Отвернитесь, – устало попросил Сгэйль. – Почему… как они открываются ? – спро сил Лисил. И услышал шуршание упавшей на пол ткани , а потом шорох выдернутого из ножен клинка. Малец зарычал. – Я сказал – отвернитесь , сейчас же ! – властно крикнул Сгэйль , и эхо его голоса заметалось по пещере. Лисил стремительно развернулся и схватился з а свой клинок. Сгэйль стоял возле сброшенного на пол плаща , и лицо его , лоснящееся от пота , окаменело , словно всякое движение или звук отняли бы у него все силы . В руке он сжимал стилет , и металл клинка отливал тем же тусклым серебром , что и загадочные две ри. * * * Малец замер за спиной у Сгэйля , готовясь сбить эльфа с ног , если тот хоть пальцем шевельнет. Единственное , что ему удалось выловить из мыслей Сгэйля, – мимолетный образ этого места… и самого Сгэйля , который , застыв от ужаса , смотрит , как приотв оряются тускло-серебристые створки двери . Это воспоминание промелькнуло чересчур быстро , и похоже было на то , что Сгэйль готов на все , только бы Магьер или Лисил не узнали , как открывается дверь. – Прошу вас… отойдите, – уже спокойнее повторил Сгэйль. – И отвернитесь. Магьер не шелохнулась , и рука ее выразительно легла на рукоять сабли. Малец был уже сыт по горло и анмаглахками , и их нездоровым пристрастием к тайнам . Сейчас , однако , важно было только одно : узнать , что именно скрывается за этой дверью… и что на сей раз задумал Бротан . Малец по широкой дуге обогнул Сгэйля и коротко гавкнул , обращаясь к своим спутникам. – С чего это ты так стараешься ему угодить ? – раздраженно спросила Магьер , по-прежнему не сводя взгляда со Сгэйля. – Это же нелепо, – пробо рмотал Лисил. – Сгэйль , да открой же ты дверь , и дело с концом ! – Помолчи ! – одернула Магьер. – Это ты согласился , чтобы он завязал нам глаза. Малец снова гавкнул . Им пришлось пройти слишком долгий путь , чтобы вот так , за здорово живешь , повернуть назад . О н подскочил к Магьер и ухватил зубами ткань ее штанов на колене. Магьер отдернула ногу : – Доиграешься ! Тем не менее она наконец отвернулась , и Лисил , косо глянув на Мальца , последовал ее примеру. Сгэйль оставался все так же напряжен , однако не стал просить Мальца отвернуться . Он просто подошел к двери со стилетом в руке и , подняв лезвие , на мгновение остановился. – Не забудь, – проговорил он тихо, – ты поклялся… И с этими словами коснулся острием двери – так легко , что металл даже не звякнул . Раздался протя жный скрежет , и Малец увидел , что створки двери разомкнулись. – Отойди подальше, – бросил анмаглахк и сунул стилет в ножны. Малец попятился к Лисилу и Магьер , и Сгэйль тоже отступил к ним. Двери распахнулись настежь , и створки лязгнули , ударившись о каменн ые стены пещеры . Волна жара хлынула из проема , в ноздри Мальцу ударил резкий запах жженого угля , и в пещере стало ощутимо жарче . Пес глотнул горячего воздуха – и поперхнулся. – Вы скоро привыкнете, – заверил Сгэйль , но сам при этом прикрывал ладонью рот и нос. Неприятное жжение в горле Мальца постепенно стало более-менее сносным . У Лисила побагровело лицо , но жар , судя по всему , не причинил ему вреда . Магьер сдавленно закашлялась и почти упала на колени , жадно хватая ртом воздух. – Магьер ! – Полуэльф в испу ге схватил ее за плечи. Она сделала еще пару вдохов и кивнула , давая понять , что теперь все в порядке. – Мог бы и предупредить, – прохрипела она. – Извини, – тут же отозвался Сгэйль , хотя сам побагровел не меньше Лисила. Он снова взял в руки факел , а Малец встал между распахнутыми створками . По ту сторону двери начинался широкий коридор и тянулся вдаль , становясь все темнее . Факел Сгэйля бросал только слабые отблески на шершавые , иззубренные стены коридора . Нагретый воздух при каждом вдохе обжигал легкие М а льца. – Ты шутишь ? – недоверчиво спросил Лисил. – Приятного будет мало, – предостерег Сгэйль, – но выживем. С этими словами он прошел мимо Мальца в коридор. Пес последовал за ним и обнаружил , что ступать по горячим камням его лапам тоже не слишком приятно. За спиной он услышал шаги Лисила , а Магьер нагнала его и пошла рядом . Вид у нее был измученный . Дампирская натура успешно помогала ей переносить холод , но была , судя по всему , бесполезна против здешнего жара. – Ты бывал здесь раньше ? – осипшим голосом спр осила Магьер. Сгэйль покачал головой : – Дальше двери я не заходил… да и это было только однажды . Меня взял сюда мой прежний наставник , перед тем как объявить , что я готов полноправно служить своему народу. Лисил и Сгэйль , хоть и обливались потом , постепенно привыкали к жару . Магьер тяжело дышала , стараясь не отставать от спутников . Малец держался рядом с ней , а Сгэйль шел впереди , прокладывая путь по неровному , изрытому трещинами полу . Внезапно коридор резк о сузился , и они оказались наверху высеченной из камня лестницы. Стены тускло озаряло исходившее снизу багрово-оранжевое свечение . С каждым шагом вниз оно понемногу становилось ярче , и так же постепенно усиливался жар . Спускались долго и лишь один раз остан овились , чтобы напиться . Лисил плеснул воды в жестяную чашку , которую всегда носил с собой, – для Мальца , но вода так нагрелась , что почти не принесла облегчения. Малец не спускал взгляда с Магьер , хотя она пока что держалась на ногах . Проскользнув в ее па мять , он вызвал воспоминания о переходе через Кинжальный кряж… о снеге и ледяном ветре . Магьер нахмурилась , но на сей раз не рявкнула , чтобы Малец сейчас же убрался из ее головы . Вместо этого она положила ладонь ему на спину. – Как ты ? – спросил Лисил. – П ошли дальше, – просипела она. В тот самый миг , когда Малец уже решил , что они будут спускаться вниз до конца своих дней , Сгэйль ступил на каменную площадку у подножия лестницы . Выглянув из-за его ног , Малец увидел в скальной стене большое неровное отверсти е . Оттуда сочился ставший немного ярче багрово-оранжевый свет , отверстие смахивало на зев громадного очага , медленно гаснущего в темной комнате. Малец прошел в отверстие – и замер , глядя на открывшееся впереди зрелище. От самого подножия лестницы простирал ось под уклон широкое плато . Вдалеке из громадной , шириной в реку , расселины в недрах горы бил ярко-красный свет . Из глубины в раскаленный до алого оттенка воздух поднимался дым. – Ждите… здесь… – с неимоверным усилием выдохнул Сгэйль. Он двинулся вперед , ступая медленно и тяжело , но прошел только меньше половины пути до края плато . Остановился , пошарил у себя под туникой и вынул какой-то предмет. – Что он делает ? – прошептал Лисил. Сгэйль замахнулся и с силой выбросил руку вперед . Что-то небольшое и темное очертило в жарком воздухе дугу и , пролетев над краем плато , кануло в пылающую бездну . Малец уже видел этот предмет в мимолетных воспоминаниях Сгэйля – гладкий кусок базальта , весь изрезанный волнистыми линиями , черточками и точками . Сгэйль вернулся к спу т никам , но , немного не дойдя до них , остановился перевести дух , согнулся , упираясь ладонями в колени . Струйки пота текли по его лбу , и он жмурился , защищая от них глаза. – Теперь, – сказал он, – мы будем ждать. Лисил , пошатываясь , подошел ближе. – Долго ? И чего именно ждать ? Сгэйль только покачал головой. Они ждали так долго , что Мальцу , обессилев от жары , захотелось рухнуть на каменистый пол – вот только он опасался , что уже не смог бы подняться . А потом он услышал тихий скребущий звук. Похожий на скрежет м еталла о камень , звук этот еле слышно пролетел над занимавшим половину пещеры плато . Малец выглянул из-за ног Лисила , взглядом обшаривая пещеру . Край плато отчетливо чернел на фоне пылающего света , который исходил из расселины. И вот на этой черной изломан ной линии возник и пошевелился крохотный выступ. * * * Лисилу отчаянно хотелось поскорее выбраться отсюда , и желание это только усилилось , когда он краем глаза глянул на Магьер. Прикрыв глаза , она судорожно хватала ртом воздух , но при этом почти не вспот ела , а это был недобрый признак . И Малец , судя по всему , едва держался на дрожащих , подгибающихся лапах. Лисил злился на себя за то , что вообще позволил Сгэйлю завести их сюда . Не важно , чего хотели добиться Бротан и его мать , Лисила это больше не волновал о . Он шагнул к Магьер. В неподвижной тишине пещеры разнесся едва слышный скрежет , словно лезвием клинка зацепили о камень . Малец , подняв голову , напряженно уставился вперед , и Лисил стремительно развернулся , уже сжимая рукояти клинков. И прежде всего увиде л Сгэйля , который не держал в руках никакого оружия , но с усилием стоял прямо и смотрел на правый край пылающей пропасти. – Сгэйль ?.. – окликнул Лисил. – Не обнажай… оружия… – с неимоверным трудом выговорил эльф. Магьер , тяжело ступая , подошла к Лисилу и встала рядом с ним , опираясь рукой на рукоять сабли. Небольшой бугорок выступил над краем огненной расселины и , разрастаясь , начал обретать форму. Вначале они могли различить только пульсирующее пятно на фоне красн о-оранжевого свечения . Затем существо – небольшое , цветом чернее , чем окружавший их камень, – выползло на плато из алой бездны . Оно двинулось вперед , что-то волоча за собой , и Лисил , напрягая зрение , едва сумел различить пару тонких веретенообразных рук. Р азмеры существа определить было трудно , но , судя по тому , что оно передвигалось на четвереньках , Лисил смог прикинуть – в полный рост оно не выше Мальца . Затем в выпуклом черном бугре – голове существа – прорезалась пара горизонтальных щелей. Узкие , пылающ ие раскаленными углями глаза в упор воззрились на Лисила. Существо подползло ближе , волоча за собой увесистый мешок размером в половину его роста . Черный плотный мешок смутно мерцал и переливался , словно был расшит нитью из черного металла или стекла . Тонк ий дым поднимался от него и таял в раскаленном дрожании воздуха над расселиной. – Что это за… вЂ“ начала Магьер. – Хейнасы, – перебил ее Сгэйль. – «Пылающие». Перед ними , правда , был только один Пылающий . Малыш все возился со своим мешком , потом остановился, устремил раскаленные угли глаз к подножию лестницы , и в нижней части головы открылся небольшой рот. Над каменным плато взвился скрежещущий визг. Лисила передернуло . Казалось , каждая косточка в его теле отозвалась на этот нестерпимый звук резкой и болезнен ной дрожью. – Иди к нему ! – велел Сгэйль , зажимая ладонями уши. – Что бы он там ни принес… это для тебя , Лиишил. Малец заворчал и , пошатываясь , шагнул вперед , а Магьер вцепилась в руку Лисила. – Все в порядке, – прошептал он , высвобождая руку. Магьер дрожа ла всем телом , но больше не пыталась удержать его. Лисил побрел по плато , неуклонно приближаясь к черному малышу с горящими глазами . Вскоре Пылающего уже можно было разглядеть подробнее. Не крупнее ребенка лет шести-семи , он припал к каменистому полу , опир аясь на тощие руки и скрестив ноги . Все его тело было покрыто толстой угольно-черной кожей . Тонкие растопыренные пальцы завершались короткими обсидиановыми когтями . Несоразмерно крупная голова была почти гладкой – только рот , горящие глаз да пара мелких в е ртикальных прорезей на месте ноздрей . По бокам головы , там , где у людей располагаются уши , видны были две небольшие впадинки. Лисил был еще далеко , когда хейнас начал дрожать. Он съежился в комок , обхватив себя тощими руками, – точь-в-точь уродливое дитя , продрогшее на ледяном ветру . Чем ближе подходил полуэльф , тем сильнее трясся всем телом хейнас , как будто холод , мучивший его , исходил именно от Лисила . Тогда Лисил остановился и , присев на корточки , ждал , что будет дальше. Хейнас передернулся и испустил т ихий свист , как будто плеснули водой на раскаленные угли . Когтистые руки нырнули в угольно-черный мешок , и Лисил краем глаза уловил металлический отблеск , вспыхнувший алым в свете пылающей расселины . Черный малыш толкнул вперед по каменистому полу плато п а ру длинных изогнутых кусков металла. Лисил проворно отпрянул , когда они , лязгая по камню , замерли у самых его ног . Полуэльф пристально вгляделся в эти непрошеные дары – и остолбенел. Перед ним во тьме лежали два изогнутых клинка , невероятно похожие на те , что он носил на бедрах . Пара клинков , один для левой руки , другой для правой , а в остальном – никаких различий. Изогнутые клинки Лисила изготовил мастер-оружейник из Белы по наброскам , которые сделал сам Лисил . Однако эти клинки были сделаны не из стали . Даже в темноте , в сверхъестественном свечении раскаленной бездны они мерцали чересчур светло и ясно . Они мерцали , как серебряные зеркала… как створки овальной двери в эту пещеру… как стилеты анмаглахков. Узким длинным лезвиям , которые вырастали из нижней ч асти рукояти , полагалось плотно прилегать к предплечью , заходя чуть дальше локтя , однако они в завершении изящно , едва заметно выгибались наружу . Передние , листовидной формы лезвия оказались невероятно тонкими и острыми и были чуточку длиннее , чем у прежн и х клинков. Овальные рукояти еще не были обмотаны кожей. А сбоку нижних лезвий – примерно на трети длины – вырастали металлические полукружья . Не прямые и не плоские , но выгнутые , чтобы служить опорой руке , чтобы клинок в ней не дрогнул… Лисил поднял глаза на дрожащего черного малыша . Его мать никогда не видела изогнутых клинков вблизи , а тем более в действии . Единственный , кто их видел – и знал , что Лисил придет сюда, – был Бротан. В груди Лисила начал разгораться гнев. – Возьми их ! – прошипел сверху , от подножия лестницы , Сгэйль. Лисил оглянулся через плечо и увидел на лице Сгэйля неподдельное потрясение . Анмаглахк явно ожидал , что Лисил получит что-то другое , быть может стилеты , наподобие тех , которые носил сам Сгэйль . Затем полуэль ф перевел взгляд на Магьер : она неотрывно смотрела на него , опустившись на колени рядом с Мальцом. Надо поскорее увести ее отсюда. Он схватил одной рукой оба клинка – и едва не уронил , такие они были горячие, – сунул их под мышку и побрел наверх . Дойдя до Магьер , он схватил ее за руку. Сгэйль протянул руки к черному малышу , скорчившемуся на плато . Затем он негромко заговорил по-эльфийски , и в голосе его звучала странная почтительность. Малец уже , хромая , направился к лестнице , Лисил двинулся за ним , увлекая с собой Магьер . Сгэйль медленно попятился и повернулся , чтобы последовать за ними. И снова слух Лисила просверлил пронзительный скрежещущий звук. * * * Малец на секунду оглох. Он круто развернулся , едва не рухнув рядом со Сгэйлем , и бросил взгляд на пла то . Вопль черного малыша все еще звенел у него в ушах , и он , не в силах удержаться , разразился лаем , чтобы хейнас смолк. – Что там еще ? – крикнул Лисил. Сгэйль молчал , оцепенело глядя на край расселины. Черный малыш казался Мальцу странно-знакомым , однако от жары пес никак не мог собраться с мыслями . Быть может , знания об этих существах были среди тех , что отняли у него при рождении во плоти стихийные духи… или же с чем-то подобным он сталкивался уже в мире смертных ? Малец ничего не мог припомнить об этих « пылающих» созданиях – хейнасах. Между тем хейнас опять склонился над своим мешком , на миг превратившись в черный бесформенный силуэт , а затем его тощая рука стремительно взметнулась вверх. Некий металлический предмет , вылетев из когтистых пальцев хейнаса , блеснул в багряном свечении и с лязгом ударился о камни . Прежде чем Малец успел разглядеть , что это такое , хейнас снова взмахнул рукой. На сей раз звук удара был тяжелее и глуше , да и второй предмет не блестел , как первый. – Что там еще ? – повторил Лисил. Сгэйль покачал головой . Он был явно взволнован , даже напряжен. – Ничего не понимаю. Хейнас запрокинул голову и , закрыв глаза , открыл рот . И опять скрежещущий вопль заметался между стенами пещеры , словно просверлив насквозь кости Мальца . Эхо этого вопля еще звенело у него в шах , когда черный малыш поднял руку с острыми когтями и зашипел точь-в-точь как шипит огонь , когда на него плеснут водой. Вытянув руку перед собой , он выразительно потыкал ею воздух с такой силой , словно пытался процарапать его когтями . Э тот жест недвусмысленно указывал на подопечных Мальца. Лисил двинулся было назад , но черный малыш категорично остановил его . Этот зов предназначался не Лисилу. Малец с нешуточным испугом поглядел на Магьер . Что нужно от нее хейнасу ? Сгэйлю было велено прив ести сюда только одного Лисила . Каков бы ни был хитроумный замысел Бротана , старый анмаглахк не мог знать , что Магьер настоит на своем праве примкнуть к этому походу . Что же такое бросил на камни плато хейнас ? Рука черного малыша опять рассекла когтями воз дух . На сей раз он точно указывал на Магьер. * * * Магьер внутренне похолодела , хотя воздух все так же обжигал легкие . От столкновения этих противоречивых ощущений у нее подогнулись ноги и голова пошла кругом. Сгэйль шагнул было вниз по склону , на ходу качая головой . Однако , когда он обернулся и взглянул на Магьер , лицо его исказила странная гримаса. Магьер уже видела это выражение на лице Сгэйля . Именно с таким видом он впервые смотрел на то , как Магьер забирае тся под одеяло к Лисилу . И еще точно так же Сгэйль смотрел в ее глаза в тот день на прогалине Нейны , когда Магьер совершенно потеряла власть над собой. Маленькое черное существо из пылающей бездны позвало ее… ожидало именно ее. Такой оборот событий не толь ко ошеломил Сгэйля , но и вызвал у него омерзение . И вдруг он махнул рукой. – Иди ! – резко бросил он. – Ну ?.. – Я тебя отведу, – шепнул ей Лисил. – Нет ! – рявкнул Сгэйль и тут же судорожно сглотнул. – Она должна пойти сама. Малец ткнулся в ноги Магьер . Она положила руку на спину пса и почувствовала , что он дрожит . Малец двинулся вперед , и Магьер последовала за ним . Сгэйль дернулся было следом , но , как всегда , предпочел не перечить маджай-хи. Магьер запустила пальцы в косматый загривок Мальца . Она шла , опирая сь на пса , и не сводила взгляда с того места , где на каменном полу плато играли багровые отблески . Последний шаг – и носки сапог Магьер замерли как раз перед ним . Тогда она почти рухнула на колени и протянула руку вперед , ощупывая камень. Она коснулась пал ьцами багрового мерцания и тут же отдернула руку – горячо ! И только потом сумела затуманенным взором разглядеть отражавший свечение бездны предмет. Кинжал был длиной с ее локоть , а шириной – в основании , у гарды, – чуть шире сжатого кулака . Ниже гарды , там , где полагалось быть рукояти , торчал штырь , не заключенный в дерево и не обмотанный кожей . Этот узкий металлический шип венчало круглое навершие . Лезвие кинжала достигало в длину двух третей короткого меча – настоящий боевой клинок . От краев , сужавшихся к острию , до самого острия закаленный металл блистал безупречной серебристой гладью , так же как дверь в пещеру , которую открыл наверх Сгэйль… как стилет самого Сгэйля. Малец судорожно сглотнул , и Магьер подняла на него взгляд ноющих от жары глаз . Пес медлен но двинулся ко второму предмету , опустил к нему узкую морду . Магьер на четвереньках подползла к нему. Перед Мальцом лежал обруч из червонно-золотистого металла – слишком красного оттенка для бронзы , слишком темного для золота . Массивный и тяжелый с виду , о н был в окружности немного больше обычного шлема и весь покрыт диковинными знаками , которые Магьер не смогла различить . Почти четверть обруча была , казалось , выломана , и Магьер усилием воли напрягла зрение. Обруч не сломан . Именно таким он был задуман и сд елан . Его разомкнутые края завершались небольшими выпуклостями , которые располагались точно друг напротив друга. Стоя на четвереньках , Магьер покачнулась и попыталась поднять голову. Хейнас , покрытый черной грубой кожей , не сводил с нее взгляда и вдруг под нял когтистую руку к своей безухой голове . Провел по ней длинными пальцами , словно перебирая волосы , которых у него не было . Этот жест кое-что напомнил Магьер. В Краю Эльфов , на суде перед Советом старейшин , появилась хрупкая крылатая женщина , ростом немно гим выше , чем вот это существо . И эта покрытая перьями женщина провела изящными пальцами с птичьими когтями по волосам Магьер. Из беззубого рта хейнаса вырвался шипящий треск , и его раскаленные глаза сомкнулись . Существо запрокинуло голову и обеими руками закрыло свое плоское лицо . Руки соскользнули ниже , и стало видно , что рот хейнаса приоткрыт , а лицо искажено страданием. Скорбный рев , надрывный и хриплый , вырвался из его судорожно вздымающейся груди , как будто протрубили в осипший рог. Камень под Магьер задрожал , отзываясь на этот звук , и от этой дрожи ее замутило . Руки ее подогнулись , и последнее , что она увидела, – разинутый рот хейнаса. Вместо зубов там были два ряда черных пластин цвета тусклого железа. Где-то , когда-то Магьер уже видела такое – и от этого ей стало страшно. * * * Малец увидел , как черный малыш оторвал взгляд от Магьер и , запрокинув голову к каменному своду , издал горестный рев. Либо это существо узнало Магьер , либо знало , кто она такая. С чего бы еще оно принесло ей подарки – оружие и разомкнутый обруч из загадочного металла ? Ни Бротан , ни Нейна знать не могли , что Магьер появится здесь . Эти дары происходили от самих хейнасов. Однако вид Магьер причинил их посланцу душевные страдания… а п отом она рухнула без чувств. – Магьер ! – донесся крик Лисила. Прежде чем Малец успел подползти к Магьер , хейнас опять завыл . И едва эхо этого воя утихло , а Малец сумел справиться с болью , раздиравшей голову, – черный малыш стремительно метнулся к краю пыла ющей пропасти. Малец похолодел , увидев , как он прыгнул с обрыва в гигантскую пасть расселины. Хейнас не рухнул камнем в пламя , но , казалось , завис в раскаленном воздухе . Алое сияние облило черный , с тощими конечностями силуэт , и он закружился в потоке восх одящего жара – точь-в-точь гигантское насекомое , захваченное пустынным смерчем . И начал , кувыркаясь , падать вниз. Малец ринулся к краю плато , торопясь , прежде чем хейнас исчезнет из виду , уловить в его памяти хоть какое-то видение. Разум пса взорвался огне м. В один миг пламя заполнило Мальца до краев , и не осталось ничего , кроме жгучей , непереносимой боли . Мир перед глазами Мальца исчез в ослепительной вспышке белого пламени. * * * Лисил , превозмогая слабость , пробирался к Магьер , когда слуха его достиг п ронзительный крик Мальца. Пес рухнул на каменный пол , распластался , извиваясь и подергиваясь всем телом , как будто пытался что-то с себя стряхнуть. Лисил добрался до Магьер , ухватил ее сзади за ворот кожаного доспеха , но , потянувшись другой рукой за Мальцо м , обнаружил , что пес лежит слишком далеко . Тогда он перевернул Магьер на спину , приложил ухо к ее приоткрытым губам и уловил едва слышное дыхание . Магьер была жива , но Малец все так же пронзительно кричал и скулил . Лисил двинулся было к нему , но тут чья- т о рука ухватила его за плечо и рывком дернула назад. – Я сам его понесу ! – крикнул Сгэйль. – Возьми дары для Магьер и уведи ее отсюда ! – Что с Мальцом ? – едва слышно прошептала Магьер. Полуэльф стремительно обернулся и увидел , что ее глаза приоткрыты. Плев ать на то , что Сгэйль указывает ему , как поступать . И диковинные штуки , что валяются рядом с Магьер , нисколько ему не интересны . Главное сейчас – забрать из этого проклятого места ее и Мальца , прежде чем он сам свалится с ног от жары. – Не знаю, – ответил он , подхватив с пола темно-золотой обруч и кинжал без рукояти. – Сгэйль понесет его. Лисил продел руку сквозь обруч , протянув его до плеча , а потом зажал под мышкой этой же руки и кинжал , и свои новые клинки . Потом он поднял Магьер , перебросил ее руку себе на шею , а своей свободной рукой обхватил ее за талию . Ковыляя , они побрели к каменной лестнице и выходу , и ни один из них не оглянулся. * * * Сгэйль упал на колени рядом со скулящим Мальцом , больно ударившись о камни . И обхватил пса руками , жарко и лихо радочно шепча : – Предки , сохраните его… молю вас… сохраните ! Малец неистово извивался в его руках , и к тому же он оказался куда тяжелее , чем ожидал Сгэйль . Эльфу дважды пришлось примериваться , прежде чем он наконец сумел ухватить пса . Нестерпимый жар отступил перед мукой терзавшей Сгэйля вины. Это он привел к хейнас ам чужаков . Это он привел сюда бледнокожую хищницу и бессильно смотрел на то , как ее «одарили» наравне с Лиишилом . А потом Малец – несущий в себе искру древнего Духа – рухнул , корчась в муках , на каменный пол . И как , почему все это могло произойти – Сгэйл ь понять не мог. А все оттого , что он не смог отказать Бротандуиве. Каждый день лишь усиливал смуту , которая царила в его душе , каждый день сызнова ставил лицом к лицу с невозможным – и в конце концов ему оставалось лишь одно : слепо цепляться за свою веру . Вот только если этот древний Дух умрет у него на руках – такого он не переживет. – Тише , пожалуйста , тише, – прошептал Сгэйль на ухо Мальцу и , рывком подняв пса , побежал к выходу. * * * Кости Мальца превратились в раскаленные угли и изнутри выжигали тело . Огонь и прокаленный до белизны камень окружали его со всех сторон , слепили глаза . Пытка , терзавшая дух и разум Мальца , была порождена именно этим видением – воспоминанием , которое он похитил у черного гостя из огненной бездны. Он видел сородичей черного малыша , которые рыскали и копошились между грудами дымящегося камня , с двух сторон подступавшими к огненной реке . Иные плавали в багрово-оранжевых струях лавы – угольно-черные крохи в широком тягучем потоке , который пылал так ярко , что больно смотреть. Пог руженный в это воспоминание , Малец увидел свои руки – с огрубевшей черной кожей , тонкие длинные пальцы завершались блестящими темными когтями , и эти когти ласково поглаживали раскаленный камень карниза , где он устроился , присев на корточки. Тише , пожалуйст а , тише… Эти слова донеслись едва различимым шепотом в сознании Мальца – и боль , терзавшая его , стала уменьшаться , вскоре он чувствовал только приятный жар камня , которого касались его черные ладони и ноги. А потом вспыхнул страх , потому что хейнасы разра зились скрежещущим воем. Угольно-черные тельца лихорадочно метались и подпрыгивали над бездной – так мечется стайка мышей в глухом закоулке , безуспешно пытаясь отыскать укрытие . Прокаленные дочерна дымящиеся стены расселины едва заметно дрожали . Непонятно, откуда появились пятна тусклого света . Но взгляд Мальца привлекло нечто иное. Оно , точнее , он парил в раскаленном воздухе над лавовой рекой . Пустота вокруг плывущей вперед фигуры вихрилась белесо-серыми прядями. Длинная мантия с капюшоном колыхалась , пере катываясь волнами , словно масло , и багровые блики мерцали на едва различимых знаках , которые были начертаны на ее полах . Верхняя часть лица была скрыта маской из потертой кожи , а ниже маски видны были только иссохшие бескровные губы да узкий подбородок. Пр орезей для глаз в маске не было , однако дряхлый пришелец поворачивал голову из стороны в сторону , следя за разбегавшимися в ужасе черными крохами. На миг собственная память Мальца потеснила чужие воспоминания , и он ощутил во рту вкус плоти и крови. Убад , б езумный некромант и инициатор появления на свет Магьер , плыл по раскаленному воздуху в невесомом корабле , созданном из подвластных ему призраков . От этой белесо-серой вихрящейся сферы отслаивались клочья и , вытянувшись в длинные щупальца , преследовали бег у щих хейнасов . И вот одно из щупалец нанесло прицельный удар. Кроха-хейнас скорчился от боли , когда призрачный раб Убада пронзил его худосочную грудь . Некромант спустился ниже и ухватил беднягу за шею. Малец прыгнул вперед. Он отталкивался от камня черными руками и ногами и перепрыгивал вдоль реки с одного валуна на другой , пытаясь нагнать Убада . Призрачный кокон , заключавший в себе безумца в темной мантии , начал подниматься в раскаленный воздух . Цепляясь когтями , Малец вскарабкался выше по стене расселины и прыгнул в пустоту. Нет , это хейнас , принесший дары Лисилу и Магьер , прыгнул к призрачному кокону , который уносил его сородича. Заново проживая чужую жизнь , Малец руками черного крохи тянулся к хейнасу , схваченному Убадом, – к тому , которого зарезали в зам ке отца Магьер , чтобы обеспечить ее появление на свет . Черные когтистые пальцы вцепились в край мантии некроманта. Убад обратил безглазое лицо вниз . Его призрачный кокон вихрем закрутился вокруг черных длинных рук хейнаса-Мальца. И тотчас же леденящий холо д обрушился на него , мгновенно вытянув из тела весь жар. Черные пальцы разжались , и из груди Мальца исторгся скрежещущий вопль . И он начал падать… падать… падать… Очнись… пожалуйста , не умирай… вернись ко мне ! Снова этот странный шепот . Малец услышал его за мгновение до того , как тощее черное тело рухнуло в раскаленный лавовый поток. Малец судорожно дернулся и очнулся. И встретился со взглядом янтарных глаз на смуглом , лоснящемся от пота лице. Сгэйль прерывисто вздохнул . И на миг бессильно уронил голову на грудь. – Он пришел в себя ! – крикнул он. Малец лежал на гладком каменном полу . Перед глазами все расплывалось , но он сумел разглядеть серебристо-тусклый металлический овал . Створки двери сомкнулись , надежно зап ечатав проход к пылающей бездне . Значит , они наверху , в пещере. – Как там Магьер ? – спросил Сгэйль. Лисил полулежал рялом с Магьер , одной рукой крепко обвив ее талию . Женщина дышала глубоко и медленно , однако то и дело открывала глаза. – Получше, – отозвал ся Лисил, – но обоих надо бы напоить . Нам стоит скорее выбраться наверх , подальше от этой жары. Сгэйль согласно кивнул и извлек из дорожного мешка флягу с водой . Немного придя в себя , Малец заметил на каменном полу горку металлических предметов . Зрение мед ленно прояснялось , и наконец он сумел различить пару изогнутых клинков , кинжал без рукояти и странный обруч из темно-золотистого металла . Этот обруч более всего тревожил Мальца , но сейчас он сосредоточил свое внимание на кинжале. Малец и его спутники повст речались еще с одним забытым народом – с одной из пяти нечеловеческих рас Уйришг , которые считались выдумкой , мифом. Как и сильфа во время суда над Магьер , этот хейнас узнал ее и , быть может , ошибочно принял за своего сородича , только сильно изменившегося. И принес ей подарки… или же это были не просто подарки ? Черный малыш , который вышел к ним на плато , много лет тому назад видел , как похитили его сородича , и понимал , что похищенный уже никогда не вернется . Был ли этот кинжал без рукояти даром в память о к рови , которая была пролита при зачатии Магьер ? Или это была мольба о мести ? Мести , которая не доступна ни этому хейнасу , ни всем его соплеменникам , запертым в пылающих недрах земли. Малец закрыл глаза . Никак , никоим образом он не мог утешить этого хейнаса. Не мог рассказать ему , что уже перегрыз горло Убаду. * * * Магьер падала в необъятной тьме и вдруг оказалась стоящей посреди черной пустыни . Дюны , окружавшие со всех сторон , начали двигаться , превращаясь в гигантские змеиные кольца , покрытые черной мерц ающей чешуей. – Покажи мне замок ! – потребовала она. И вновь начался головокружительный полет в темноте ночного неба. Он здесь… здесь. Когда прозвучал этот голос , она уже камнем падала вниз . Высокие горные пики , покрытые вечным льдом , скалились вокруг , сл овно гигантская клыкастая пасть . В зияющей глубине этой пасти находилась обширная , скованная промерзшим снегом долина . Крохотное черное пятнышко посреди долины стало стремительно приближаться и в один миг превратилось в замок о шести башнях , окруженный ка м енными стенами. Снежная белизна плато рванулась ей навстречу – и померкла. Однако падения и удара не последовало. Просто вдруг оказалось , что она стоит перед высокими арочными воротами . Двойные створки , искусно сплетенные из чугунных завитков , смыкались в высокую дугу . Покрытые пятнами ржавчины , ворота тем не менее сохранили прочность и не поддались разрушительному т е чению времени . За ними виднелась широкая каменная лестница , которая вела к чугунной двери замка. Раздалось карканье , и она посмотрела наверх . На высоких воротах сидел ворон. Она снова перевела взгляд на ступени и чугунную дверь . В нижнем окне фасадной башн и что-то мелькнуло. Это была женщина . Прежде чем видение исчезло , она успела разглядеть белое как снег лицо и угольно-черные волосы. На юг… ты должна двигаться на юг. – Я так и делаю, – ответила она. Нет… даже и не пытаешься ! – Как… когда я найду его ? Ко гда ты оставишь меня в покое ? Найди шар… и в снах не будет больше нужды . Веди , дитя мое… великая сестра мертвых. Магьер открыла глаза и , задыхаясь , полубезумным взглядом окинула темноту. Она лежала рядом с Лисилом – в лагере , который они разбили на ночь , возвращаясь к побережью . Малец свернулся клубком на плаще Лисила возле гаснущего костра , и даже Сгэйль , судя по всему , крепко спал . Около него лежал мешок с «дарами» из раскаленной пещеры. Спуск с завязанными глазами по гранитным предгорьям должен был оказ аться быстрее , чем подъем , но они часто останавливались передохнуть . Сил у них осталось куда меньше , чем в начале этого непредвиденного похода. Завтра они вернутся на корабль и продолжат путь по морю , ведомые только чутьем Магьер . В ночной темноте она отыс кала взглядом юг . Только одного ей хотелось , только одного – бежать что есть сил , пока не найдет… то , что должна найти , что бы это ни было… пока не избавится от этой изнурительной тяги к югу. Магьер легла , положила голову на вытянутую руку Лисила , прижалас ь спиной к его груди . И все равно , стоило ей закрыть глаза , перед мысленным взором возник шестибашенный замок из сна – и женщина с белым лицом , промелькнувшая в заледенелом окне. * * * Вот уже четыре ночи Чейн ощущал , как пахнет морем . В этот раз соленый ветер стал заметно сильнее . Дикие тоже учуяли его и забеспокоились , стали усиленно принюхиваться. Вельстил вдруг остановился и указал вперед : – Гляди… вон там , за откосом , где деревья ! Чейн вытянул шею , широко раскрыл глаза , его зрение обострилось. Сначал а он увидел вдалеке только плоскую равнину . Затем различил на ее поверхности едва видную рябь . Крохотные гребешки волн чередой пробегали по водной глади , которая тянулась до самого горизонта. И тут в ноздри ударил другой запах. Люди… живые люди. Курчавый дикий вампир яростно зашипел , а двое младших его собратьев взвыли и рванулись вперед . Чейн знал , что запах живого должен пьянить их еще сильнее , чем его . Этот запах воплощал все , чего они страстно желали . Седовласый вампир и Забел возбужденно заскулили. – Ни с места ! – властно крикнул Вельстил. – Всем стоять ! Бегущие монахи остановились так резко , словно были марионетками , которых кто-то дернул за невидимые ниточки . Один из молодых не сумел удержаться на ногах и ничком рухнул наземь . Забел скорчилась , припа в к земле , ее радостное поскуливание сменилось мучительными стонами. Отчаяние монахов передалось и Чейну . Он вынужден был обходиться без кормления куда дольше , чем любой из них , и теперь изнывал по свежей крови. – Ступай за мной, – бросил ему Вельстил , а затем обратился к своим рабам : – Не сходить с этого места , пока я не разрешу. – Он указал на Чейна. – Или пока он не разрешит. Чейн пошел вслед за Вельстилом . С каждым шагом вдоль лесистого гребня холма все отчетливее становился за пах живых людей… и дыма костра. Вельстил , распластавшись на земле , пополз вперед . Чейн последовал его примеру , и наконец с обрыва они увидели простершийся внизу берег. Чейн нисколько не удивился , обнаружив людей , которые сгрудились у разведенного в песчано й бухточке между скал костра . Иное дело – корабль . Трехмачтовая шхуна стояла на якоре недалеко от берега , на берег были вытащены два длинных ялика , наполовину загруженные бочонками. – Кто они ? – шепотом спросил Чейн. Вельстил промолчал , он внимательно расс матривал людей на берегу – шестерых матросов в разномастной , изрядно поношенной одежде . В запахе жизненной силы , который исходил от них , Чейн отчетливо чуял запах пота . Двое вернулись к ялику , принялись грузить в него бочонок . Судя по тому , с каким усилие м они его ворочали , бочонок был полон . Чейн немного различал голоса тех , кто расселся у костра , но на каком языке они говорят – понять не смог. – Зачем они здесь высадились ? – прошептал он. – Ради пресной воды , я полагаю, – ответил Вельстил. – Вот тот рослы й , в кожаном жилете , сказал , что их запасы испортились. – Ты знаешь их язык ? – Плохо . Я не слышал его много лет , с тех пор как мой отец… Вельстил смолк. В Чейне разыгралось любопытство . Он мало что знал о прежней , досмертной жизни Вельстила – только то , чт о он был уроженцем другого континента . И что его отец сумел добиться высокого положения в аристократии Древинки. – Кое-какие слова могу понять, – наконец прибавил Вельстил. – Здесь неподалеку должен быть источник пресной воды . Моряки очень внимательно отсл еживают такие места . Правда , меня удивляет , что корабль людей вообще осмелился заплыть так далеко на север – так близко к Краю Эльфов. – Что ж , теперь у них будет проблема посерьезнее , чем протухшая вода, – проговорил Чейн , чувствуя , как разгорается в нем уже не мнимый , а подлинный голод. – Надо привести сюда остальных. – Нет . На такую удачу я даже не мог надеяться. – Вельстил указал на корабль , стоящий на якоре. – Магьер явно путешествует по морю – слишком уж быстро она продвигается вперед . Эта шхуна нам п ригодится. Чейн не поверил собственным ушам и снова пригляделся к морякам на песчаном берегу . У одних были заткнуты за пояс кривые кинжалы , другие носили в ножнах у бедра абордажные сабли . По большей части моряки были одеты непритязательно , хотя некоторые щеголяли жилетами и куртками из кожи , которые в морском бою заменяют легкие доспехи. – Сомневаюсь , что они захотят брать пассажиров, – сухо заметил Чейн. – Мы могли бы использовать их для кормления , подкрепить твоих слуг и захватить корабль . Правда , я мало что смыслю в морском деле , а твои монахи наверняка смыслят и того меньше . А ты ? Вельстил покачал головой , не сводя глаз с бухточки : – Нет , без экипажа нам не обойтись… так что будем рассчитывать на их алчность. Он извлек из-под плаща мешочек , встряхнул ег о – и послышался тонкий звон монет . Чейн недоуменно уставился на мешочек. Он полагал , что почти всех денег они лишились в Веньеце , а остаток истратили на покупку лошадей и припасов . Впрочем , Чейн и не расспрашивал Вельстила о деньгах – в горах звонкая моне та ни к чему. – Откуда ты это взял ? – спросил он. Вельстил распустил завязки на мешочке. – Из сундука в обители. – Ты хочешь купить для нас место на шхуне ? – удивленно спросил Чейн. – Сомневаюсь , что монашеских денег хватит , чтобы завоевать благосклонность этих моряков. – А я, – ответил Вельстил, – сомневаюсь , что они подумают о чем-то , кроме звона монет… и возможности , что у нас их припрятано гораздо больше. Чейн проворно отполз подальше от края обрыва и сел. Выбраться из этих безлюдных мест было , конечно, соблазнительно , однако замысел Вельстила очень рискован . Если Вельстил не знает родной язык этих моряков лучше , чем предполагает , то они запросто могут угодить в переделку еще до того , как успеют заключить сделку . Судя по виду парней , расположившихся вни з у , они скорее ограбят вышедших из леса путников , нежели предложет безопасный проезд до ближайшего порта . Но даже если они и смогут договориться , что , по мнению Вельстила , подумают эти люди , когда из темноты вывалятся его верные монахи с безумным лопотанье м и кровожадными взглядами ? – Давай поищем , где можно спуститься, – сказал Вельстил. Чейн покачал головой , но двинулся за ним . Он был уверен , что в конце концов они заполучат корабль – только без единого матроса , который мог бы вывести его в море. ГЛАВА 8 Вельстил пересыпал большую часть монашеской казны в кошелек , но оставил при себе горсть серебряных монеток. Чейн озадаченно следил за его действиями : – И откуда у монахов взялось столько денег ? – Быть может , богатый покровитель ? – предположил Вельстил . Ег о этот вопрос явно не волновал. Он наполнил опустошенный мешочек галькой , а сверху насыпал оставшееся серебро , так что мешочек , если его встряхнуть , выразительно звякал. – Что ты делаешь ? – спросил Чейн. – Молчи и иди за мной. И Вельстил первым двинулся в обход обрыва . Они шли до тех пор , пока не обнаружили земляные уступы , которые полого спускались к самому берегу . На ходу Вельстил обдумывал , как лучше подступиться к этим морским хищникам. Он мог разобрать отдельные слова сумбурного илладонского языка , но не был в состоянии говорить на нем бегло . Вероятно , когда-то у илладонцев было общее наречие либо несколько наречий , вывезенных из тех краев , откуда прибыли на берега континента давно забытые предки этого народа . Теперь же илладонцы говорили на чудовищной смеси различных диалектов , которые возникли в местных городах-государствах . В некоторых областях пользовались еще и стародревинским языком. В юности , еще при жизни , Вельстил бывал в Илладоне только однажды , да и то ненадолго, – когда его отец отправился ис кать счастья на этом континенте . Они пожили немного в одном городе-государстве , но отец Вельстила быстро понял , что отсутствие стабильной иерархии сводит его шансы продвинуться к нулю . Илладонцы из разных городов грабили друг друга так же регулярно , как ч у жеземцев , до которых могли дотянуться. Они были паразитами – работорговцы , пираты , грабители – по самому складу своей сумбурной и раздробленной культуры . Однако назвать их неразвитыми было бы чересчур поспешным суждением . Илладонцы и илладонский образ жизн и существовали в мире почти так же долго , как и западные государства континента – если не дольше. И все же Вельстил мог представить себе только одну причину , по которой моряки забрались так далеко на север… и намерение устроить налет на южные селения Края Эльфов , с точки зрения Вельстила , яснее слов говорило о том , что это бесшабашные и рисковые люди. – Не обнажай меча , пока я не прикажу, – вполголоса предостерег он. Вместе с Чейном , который молча шел следом , Вельстил спустился на песчаный берег и шел , огиб ая мыс , до тех пор пока не увидел костер . Тогда он выкрикнул приветствие на стародревинском языке. Моряки рассыпались между вытащенных на песок яликов , затем замерли , дожидаясь , когда пришелец войдет в круг света , падающего от костра . Все выхватили сабли и кинжалы , кроме одного , который целился в Вельстила из рогового лука . Волосы у них были сальные от грязи , и одеты они были разномастно – кожаные жилеты или куртки , штаны из кожи либо плотного холста . У некоторых были наручи , клепаные или укрепленные сталь н ыми прутьями. Вид у всех моряков был на удивление здоровый – им явно не доводилось страдать ни от недоедания , ни от похмелья . Они проворно сменили позиции – двое обошли Вельстила и Чейна со стороны берега , чтобы в случае надобности загнать их в воду. – Все в порядке ! – крикнул Вельстил и поднял руки , затянутые в перчатки. На одной руке красноречиво болтался туго набитый мешочек с серебром и галькой , однако илладонцы и не думали опускать оружие . Один из матросов быстро глянул в сторону костра , и тогда из-за пламени выступил еще один человек. Лет ему было около тридцати – низкорослый , с коротко подстриженной бородкой . Он что-то рявкнул матросам , ни на секунду не сводя взгляда с Вельстила . В отличие от других он не стал обнажать оружия . Ножны , болтавшиеся у его бедра , были чересчур узки для матросской абордажной сабли , скорее всего , в них скрывалась шашка . На нем был кожаный простеганный жилет , а рукава ярко-синей рубахи отличались куда лучшим кроем , чем у остальных моряков. – Стоять там, – бросил он на стародре винском . Илладонский акцент придал этим словам непривычную резкость. Вельстил остановился , и Чейн последовал его примеру. – Ты – капитан ? – спросил Вельстил и потряс туго набитым мешочком. – Мы хотим купить место на твоем корабле. – Место ? – переспросил че ловек. Он оглядел Вельстила с головы до ног , фыркнул и указал на одного из двоих моряков , которые преграждали Вельстилу путь к отступлению. – Он капитан, – пояснил человек на ломаном стародревинском, – но он не говорить ваш язык . Я рулитель. – Рулевой ? – деликатно поправил Вельстил. Низкорослый рулевой ничего не ответил , а тот , кого он назвал капитаном , спустился на пару шагов с песчаного склона. Он был выше и мускулистее всех прочих , в плаще и кожаной куртке на голое тело , которая была усажена ромбовидн ыми стальными заклепками, – для моряка это практически тяжелый доспех. Лицо и волосы капитана скрывал шлем из вываренной кожи , укрепленный сверху тремя плоскими железными полосами . Длинный наносник – пластина , прикрывавшая нос, – и широкие нащечники также были укреплены . Вельстил обнаружил , что ему чрезвычайно трудно понять , какие именно чувства выражает так надежно упрятанное лицо. Капитан даже не глянул на мешочек в руке Вельстила – только на самого Вельстила – и шагнул вперед , крепко сжав короткий , с шир оким лезвием меч . Эти люди явно считали , что проще всего будет отобрать деньги у Вельстила , а его попытка вести переговоры не стоит даже насмешек. Вельстил подкинул мешочек и ловко поймал на лету , выразительно обхватив пальцами его туго набитые бока . Он ра звязал мешочек и , зажав пальцами пару серебряных монет , поднял их повыше , чтобы было видно всем. – Нам нужно место для семерых. – Семерых ? – повторил рулевой и тут же протараторил что-то капитану. Капитан рявкнул на матроса , который стоял у него за спиной. Тот сорвался с места и помчался в сторону , откуда пришел Вельстил . Другой матрос побежал вдоль южного изгиба бухточки. – Вельстил ! – прошипел Чейн. – Что ты творишь ? Он подступил к Вельстилу , откинул полу плаща , чтобы стал виден висящий у пояса меч , и зам ер , стараясь не упустить из виду ни одного из моряков. Этот маневр тоже как будто не произвел на капитана особого впечатления , однако он быстро , украдкой глянул по сторонам . Не на мешочек с монетами , но на границы бухточки , куда отбежали его люди. Вельстил медленно откинул за спину плащ , показав свой собственный меч. Капитан явно не был глуп , и брошенное Вельстилом слово «семеро» его насторожило . С северной стороны бухточки донесся пронзительный свист , с юга откликнулся другой . Капитан заколебался , стиснув рукоять меча. Вельстил снова шагнул вперед . Рулевой проворно двинулся к нему , но Чейн перегородил ему дорогу. – Пропусти его, – велел Вельстил. Чейн отступил назад и едва слышно зашипел. – Я предлагаю в уплату не только деньги… вЂ“ Вельстил сделал паузу , что бы рулевой мог перевести его слова капитану, – но и кое-что более ценное , чем деньги. Он нарочито медленным движением снял с плеча дорожный мешок и запустил в него руку . Когда из горловины мешка хлынуло свечение , капитан вскинул меч , направив острие клинка на Вельстила. Тот извлек из мешка хрустальный шар , в котором порхали три искорки. – Скажи ему , что этот свет никогда не погаснет, – бросил он рулевому. Капитан протянул руку , обхватил толстыми пальцами шар и поднес к глазам. Свет , исходивший от шара , зали л темные прорези капитанского шлема . Капитан не проявил ни малейшей опаски , но эта диковинка его явно заинтересовала . Источник яркого света , в котором не используется огонь, – полезная находка для моряка. Вельстил поднял повыше оба мешочка с деньгами и вст ряхнул тот , в котором поверх гальки было брошено несколько монеток из монашеской казны . Мешочек отозвался певучим серебряным звоном. – Треть сейчас… остальное , когда мы придем в первый же порт на вашем пути. Рулевой перевел эти слова , и капитан ответил воп росом. – Что вы делать здесь , где ничего нет ? – спросил рулевой. – Не ваше дело, – отрезал Вельстил. – Мои спутники не будут показываться на палубе , и нас не надлежит беспокоить . Пища и вода у нас свои , так что хлопот с нами будет не больше , чем с прочим в ашим… грузом . Все , что нам нужно, – место на корабле. Капитан и рулевой быстро обменялись несколькими резкими фразами , затем капитан посмотрел на Вельстила и кивнул . Тогда рулевой протянул руку , и Вельстил вложил в нее кошелек , в котором лежали почти все их деньги . Когда он попытался забрать шар , не предлагавшийся в качестве платы вперед , капитан проворно сжал д и ковинку в своих огромных руках и отвернулся. На лице рулевого показалась ухмылка. Вельстил понял , что они затеяли . Капитан согласился на сделку сейчас , но , когда все пассажиры окажутся на борту , будет намного проще завладеть их имуществом . Трупы бросят в м оре , и никто их вовек не найдет. – Меня звать Клатас . Ты привести своих, – сказал рулевой, – а то мы скоро отходить. Вельстил решил , что ему лучше остаться в бухточке и не спускать глаз с этих головорезов . Тем более он знал , как Чейн истосковался по свежей крови. – Приведи остальных, – сказал он Чейну, – пусть ждут у поворота к бухточке . Не пускай их в лагерь , пока не придет время подняться на борт. Как только Чейн скрылся из виду , Вельстил отошел к воде , подальше от яликов , чтобы обдумать свои дальнейшие п ланы. Магьер движется на юг , однако до этого места еще не добралась . Что бы ни произошло , он , Вельстил , не может допустить , чтобы Магьер ускользнула от него . Если она в ближайшее время покинет свой корабль и будет двигаться дальше по суше , ему придется сил ой вынудить илладонцев повернуть назад , на север . Впрочем , такое вряд ли возможно , поскольку восточное побережье от западного отделяет непроходимый Кинжальный кряж . Скорее всего , Магьер поплывет дальше , к югу кряжа , туда , где он распадается на редкие каме н ные клыки Щербатых Пиков . Только там , по представлениям Вельстила , Магьер могла бы начать пеший путь в горы . Что ж , если ее замысел именно таков , рано или поздно судно Магьер нагонит корабль Вельстила… и тогда ему придется принимать еще более трудное реше н ие. * * * Когда ялик закачался у борта Первенеана , Сгэйль втащил весла и встал . С той минуты , как они отчалили от берега , никто не произнес ни слова , да и все три дня обратного пути Магьер и Лиишил были на удивление неразговорчивы . К всеобщему облегчению , Малец полностью оправился . Однако у Сгэйля не выходили из головы дары , которые принес «пылающий»… Лиишил так ни разу и не прикоснулся к своим новым клинкам . Этот подарок , столь похожий на его прежнее оружие , сам по себе немало тревожил анмаглахка , но он был пустяком в сравнении с тем , что получила Магьер – боевой кинжал из металла хейнасов и странный массивный обруч. Выводя Лиишила и Магьер из гранитных предгорий , Сгэйль постоянно размышлял об этих дарах . Бротандуиве никак не мог предполагать , что Магьер будет участвовать в этом походе , ведь указания греймасги касались только Лиишила . И все же каким-то образом хейнасы знали , что Магьер к ним придет. Какой тайный смысл содержится в этих странных дарах и почему посланец хейнасов смотрел на Магьер с такой мук ой ? Это напомнило Сгэйлю о сейильф , которая явилась на Суд старейшин и – немыслимое дело – объявила Магьер своей кровной родней. Как-то ночью , еще в предгорьях , Сгэйль услышал , как Магьер что-то беспокойно забормотала во сне , а потом резко села , тяжело дыш а . Он тогда не шелохнулся и следил за ней из-под почти сомкнутых век , пока Магьер наконец не устроилась под одеялом рядом с Лиишилом. Все они направляются на юг , чтобы отыскать некий артефакт для пресловутых Хранителей , однако Магьер явно связана с этим де лом куда теснее , чем признаёт . Теперь Сгэйль чувствовал себя так , словно это его ведут по неведомому пути с завязанными глазами. – Вернулись ! – послышался сверху ликующий голос. – Оша , скорей сюда… помоги мне ! Сгэйль поднял взгляд и увидел , что через фальш борт перегнулась сияющая Винн . Секунду спустя рядом с ней появился Оша. – Держите ! – крикнул он , и один из матросов сбросил канаты. Сгэйль пробрался мимо Мальца , чтобы закрепить канат на носу ялика . Когда он повернулся , Магьер уже проделала то же самое на корме . Он протянул было руку к своему дорожному мешку и холщовому свертку с дарами хейнасов , но увидел , что его уже взял Лиишил. Впервые с тех пор , как они вышли из подземных туннелей , Лиишил прикоснулся к этому свертку . Сгэйль никак не мог понять , почему он так неприязненно относится к дарам. Лиишил передал сверток Магьер , затем пригнулся , и Малец двинулся к нему. – Я сам его подниму, – быстро сказал Сгэйль. Лиишил нахмурился , но согласился. – Тогда я полезу первым и помогу втащить его на борт . Магьер , под нимайся. Магьер забралась на борт корабля , за ней последовал Лиишил , а Сгэйль пригнулся , подставляя свою спину Мальцу. – Позволь помочь тебе, – прошептал он. Негромко заворчав , Малец обхватил передними лапами плечи Сгэйля , а задними уперся в его пояс . Весил пес немало , и подъем по веревочной лестнице оказался рискованным . Когда они добрались до самого верха , к Сгэйлю протиснулась Винн. – Я его подхвачу, – бодро заверила она , протягивая руки. При виде нее Малец прыгнул. Толчок был так силен , что Сгэйль распластался на краю палубы . Освободившись от тяжести пса , он пробрался в проем фальшборта – и застыл. Винн , которую Малец сбил с ног , так и сидела на палубе , обви в руками шею маджай-хи . Пес вылизывал ее лицо , а она от души хохотала. – Как же я по тебе соскучилась ! – воскликнула Винн , обхватив ладонями морду Мальца. Сгэйль покачал головой . Что ж , по крайней мере этот древний Дух на мгновение забыл о своих тяготах. – Привет тебе , Сгэйльшеллеахэ, – сказал Оша. – С возвращением. – Оша ! – цыкнула на него Винн. Молодой эльф страдальчески вздохнул , закатил глаза и повторил свое приветствие по-белашкийски. К ним подошел хкомас , как обычно с недовольным видом , и Сгэйль приго товился держаться учтиво , несмотря ни на что . Корабль и его шкипер праздно торчали на одном месте целых шесть дней – и это при налаженном торговом пути между прибрежными общинами. – Мы поднимаем якорь, – бросил хкомас. – Мы и так уже изрядно запоздали к оч ередной стоянке. – Разумеется, – ответил Сгэйль. – Если я могу чем-то помочь… Хкомас развернулся к нему спиной и принялся зычным голосом отдавать приказы экипажу. Порыв холодного ветра пролетел над палубой , и Винн , поднявшись на ноги , вздрогнула и зябко об хватила себя руками . Тотчас же Оша распахнул свой плащ , шагнул ближе , и Винн доверчиво прильнула к нему , а он укутал ее. Сгэйль , Магьер и Лиишил с недоумением смотрели на юную пару , но ни Винн , ни Оша не замечали , что привлекли всеобщее внимание. – Проголо дались ? – спросила девушка , выглядывая из серо-зеленого плаща Оши. – Вы хотя бы ужинали ? Ответом было долгое молчание , и лишь тогда эти двое сообразили , что что-то не так. – Нам надо спуститься в каюту, – сказала Магьер , которая по-прежнему держала в руках сверток с подарками хейнасов. – Пойдем , Винн. Кое-кто из матросов , отвлекаясь от своих дел , бросал на вернувшихся чужеземцев неприязненные и встревоженные взгляды . Девушка с толстой косой и вовсе застыла , глядя на них во все глаза . Сгэйль давно уже замети л , что стюард хкомаса проявляет стойкий интерес к его подопечным. Оша распахнул плащ , и Винн торопливо засеменила за Магьер . За ними последовали Лиишил и Малец . Сгэйль смотрел , как все четверо идут к кормовому люку , и его обуревали смешанные чувства . Тольк о бы Малец сдержал клятву !.. Неуверенность всегда была для Сгэйля совершенно чуждым состоянием духа , но в последнее время он пребывал в нем постоянно . Он был уверен в миссии , которую сам избрал, – защищать Лиишила , но ему не давало покоя то , что рядом с Ли ишилом всегда находится Магьер . Вспоминая , как на суде сейильф объявила Магьер своей кровной родней и как вел себя в раскаленной пещере посланец хейнасов , Сгэйль осталось только гадать о том , какая роль предназначена этой женщине в будущем Лиишила. Магьер – чудовище . Она временами неразумна и всегда груба , но вместе с тем в ней есть то , что восхищает Сгэйля, – сила духа , смелость и несокрушимая преданность тем , кто ей дорог . Он как-то раз попросил Магьер присмотреть за юной Леанальхам , и она согласилась бе з малейших колебаний . И два представителя древних рас проявили к ней поистине загадочный интерес. Сгэйль устал от размышлений. – Что произошло , когда ты привел их к хейнасам ? – спросил Оша. Наверное , Оша слишком много времени провел с чужаками . У этого юнош и есть немало недостатков , которые заставляют Сгэйля усомниться в том , что он способен быть анмаглахком . Негоже , чтобы он вдобавок проникся благожелательностью к людям. – Винн здорова и благополучна, – промолвил Сгэйль. – Ты хорошо исполнил свою миссию. – Миссию ? – Оша моргнул , и взгляд его как бы невзначай устремился к кормовому люку. – О да , Сгэйльшеллеахэ… это была приятная обязанность. Сгэйль застыл. – Для анмаглахка, – холодно сказал он, – не существует приятных или неприятных обязанностей . Есть только миссия , которую он исполняет во имя своего народа . Тому , кто не способен ставить эту мысль превыше всего , не место в нашей касте. У Оши слегка отвисла челюсть , как у зеленого юнца , который в друг со стыдом осознал , что по неведению совершил промах. – П-прости, – запинаясь , пробормотал он. – Я не хотел сказать… Я живу во тьме и безмолвии . Я вЂ“ анмаглахк. Сгэйль не стал его ободрять. – Займись нашими подопечными, – сказал он. – Отнеси им ужин. – Хорошо , Сгэйльшеллеахэ. Когда Оша направился к кормовому люку , Сгэйль повернулся к борту и устремил взгляд на берег , вновь размышляя о Магьер . Быть может , ему стоило бы устроить нагоняй и себе самому. * * * Вельмидревний Отче пребывал в древесной келье с воего великого дуба . Ненадолго оставшись один , он тщетно пытался обрести мир в своих смятенных мыслях. Отче ? Услышав голос Хкуандува , Вельмидревний Отче открыл глаза и коснулся живой древесной плоти алькова. – Я здесь, – ответил он , ощутив беспокойство . Х куандув мог воспользоваться словодревом только при помощи растущего на суше дерева. – Где ты ? Я остановил корабль , чтобы сойти на берег и поговорить с тобой . Хкуандув помедлил . Я получил сообщение от твоей осведомительницы . Судно Сгэйльшеллеахэ шесть дней стояло на якоре , а сам он высадился на берег и взял с собой Лиишила и женщину по имени Магьер . Судя по описанию места стоянк , Сгэйльшеллеахэ водил этих двоих в убежище хейнасов. – Что ?! – Вельмидревний Отче попытался сесть. Когда они вернулись , Магьер нес ла холщовый сверток , которого осведомительница при их отбытии не видела . Сверток был довольно объемный. Вельмидревний Отче был потрясен – Сгэйльшеллеахэ решил и далее сопровождать Лиишила . Впрочем , обет защиты – бремя , от которого не так-то легко избавить ся , особенно такому , как Сгэйльшеллеахэ . Как бы неуместна ни была его клятва , Сгэйльшеллеахэ явно считает , что не исполнил ее до конца. Отче ? Позвал Хкуандув . Есть ли еще в этой миссии такое… что мне следует знать ? Вельмидревний Отче был не на шутку встре вожен . С тех пор как судно покинуло Гайне Айджайхе , Сгэйльшеллеахэ ни разу не обращался к нему . И вот теперь он устроил незапланированную остановку в месте , о котором люди вовсе не должны знать . Неужели Сгэйльшеллеахэ приводил Лиишила и ту женщину-вампира к сокровенному пламени ? Дряхлую плоть Вельмидревнего Отче пронизал гневный жар . О да , ответ очевиден ! Отче , ты еще здесь ? Бротандуиве – Пес-во-Тьме – предал свой народ . Но почему , почему этот двуличный греймасга толкнул Сгэйльшеллеахэ на такой шаг ? Ведь о н знал наверняка , чем ему это грозит , если правда выйдет наружу . Этого проступка достаточно , чтобы подготовить для Бротандуиве скорую и неизбежную смерть. Отче ? – Да , я тебя слышу ! – прошипел Вельмидревний Отче , но тут же взял себя в руки и продолжил , тща тельно взвешивая каждое слово : – Преданность Сгэйльшеллеахэ не подлежит сомнению , однако его миссия извращена отступником из нашей касты , таким как эта предательница Куиринейна . Если сейчас Сгэйльшеллеахэ исполняет миссию , цель которой неведома до конца н и нам , ни ему , стало быть , артефакт , который ищут люди , значит куда больше , нежели я предполагал . Когда вернешься , не говори о нем никому , даже нашим собратьям по касте . Принесешь его мне , и только мне. Вновь последовало молчание , и наконец Хкуандув ответил : Можете не сомневаться. Вельмидревний Отче вновь улегся , дрожа всем телом. – Во тьме и безмолвии, – прошептал он. Неужели нет пределов предательству Бротандуиве ? * * * – В чем дело ? – спросила Винн , закрывая дверь каюты. – Что случилось ? Малец плюхнулся на пол , не передав ей ни единой мысли. Магьер резко швырнула свою куртку и присела на край койки . Вид у нее был усталый и измученный . Лисил опустился на пол рядом с Мальцом. Начало смеркаться , и Винн достала кристалл холодной лампы , проворн о потерла его в ладонях – и каюту озарило мягкое сияние . При свете любопытство , а заодно и тревога Винн только усилились , и она глянула на загадочный сверток , лежавший в углу у двери. – Что в этом свертке ? – спросила она. Магьер откинулась назад , опершись спиной о стену , и ее крепко сжатые губы шевельнулись , словно она хотела ответить , но никак не решалась. – Не молчите ! – воскликнула Винн. – Уи-риш-га, – прошептал Лисил. Винн круто развернулась к нему : – Что ?! Уйришг, мысленно поправил Малец отвратительно е произношение Лисила. Полуэльф вздохнул : – Кажется , мы познакомились еще с одним из этих твоих легендарных народов. Винн уставилась на него , но тут же ее захлестнуло волнение. «Уйриш㻠– название из древнеэльфийского языка , которое она узнала из записей л егенд , собранных Гильдией Хранителей . Легенда о пяти расах , которые соответствовали пяти стихиям всего сущего . Две из этих пяти рас были известны и теперь – эльфы и гномы . Остальные Винн посчитала не более чем порождением фантазии – до недавних пор… Вместе с Лисилом и Магьер она попала в Древинку , и в подземелье замка , принадлежавшего отцу Магьер , они обнаружили потайную комнату . А когда Магьер судили на Совете клановых старейшин Ан 'Кроан , туда явилась сильфа – одна из сейильф , «Несомых Ветром». Дух , Земля, Воздух , Огонь и Вода. Суть , Твердь , Газ , Энергия , Жидкость. Дерево , Гора , Ветер , Пламя , Волна. Эльф , Гном , Сейильф… и… вЂ“ Кто это был ? – спросила Винн. – Тот , из железного ящика, – ответила Магьер. В подземелье , в потайной комнате , Лисил обнаружил останки одной из жертв Убада в проржавевшем от времени железном ящике . На стенках , покрытых слоем пыли и ржавчины , Винн отыскала глубокие царапины и вмятины . Кто бы ни был заключен в этом ящике , узник пытался выбраться наружу . Кости скелета , найденного возле ящик а , были черными , как железо , а пальцы на руках и ногах завершались кривьми обсидиановыми когтями . Череп – небольшой , а вместо зубов – заостренные роговые пластины черно-серого цвета. – Вот послушай… вЂ“ начал Лисил и тут же запнулся , покосившись на Магьер. – Ох , я даже не знаю , с чего начать. – Покажи ей, – бросила Магьер. Винн не стала дожидаться Лисила . Метнувшись к холщовому свертку , она одним рывком вывернула его содержимое на пол. – Сгэйль повел нас вниз… вЂ“ начала Магьер, – куда-то под гору . Из глубокой расселины выбралось небольшое существо с черной кожей и принесло с собой вот эти штуки . Изогнутые клинки предназначались Лисилу , а остальное… оно швырнуло мне. Винн зачарованно разглядывала содержимое свертка . Пара изогнутых клинков , очень похожих на ныне шние клинки Лисила , но изготовленных из металла , который невозможно не узнать . И то , что досталось Магьер, – длинный и массивный кинжал без рукояти , из того же металла , и… неужели торк ?! Вот только знаки , вырезанные на нем , явно не гномьи , хотя формой он очень похож на ожерелья воинов-гномов . В досаде Винн обрушилась на Мальца : – Скажи хоть что-нибудь ! Ты обещал быть моими глазами и ушами ! Малец уронил морду на передние лапы. Хейнас… Пылающие. Тут Магьер начала пересказывать все , что ей запомнилось , и Вин н затаила дыхание , ловя каждое слово. – Лисил взял клинки, – негромко говорила Магьер, – но , прежде чем мы успели уйти , это существо закричало , позвало меня и оставило мне вот эти штуки. – Сгэйлю это пришлось не по нутру, – прибавил Лисил. – Он понятия не имел , что такое произойдет… и я подозреваю , что ни Бротан , ни моя мать к этому не причастны. – Оно меня узнало… вЂ“ прошептала Магьер. – Оно страдало или , может , оплакивало кого-то. Винн метнула убийственный взгляд на Мальца , но пес упрямо молчал . Что это с ним стряслось ? Он же обещал . Девушка снова повернулась к Лисилу. – Нам уже известно, – сказала она, – что тебя и Магьер создали противоборствующие стороны , создали для грядущей войны , хотя те , кто примет участие в этой войне , мало что знают друг о друге . И стихийные духи , судя по всему , желают , чтобы и ты , и Магьер остались в стороне от событий . Предки Ан 'Кроан увидели в Лисиле будущего спасителя , а Малец убежден , что Магьер предназначено вести воинство Древнего Врага , которого так боится Вельмидревний Отч е . Оба вы отреклись от своей судьбы , но теперь… теперь , когда вы получили вот это… Винн бросила взгляд на подарки хейнасов и осторожно провела пальцами по червонно-золотому обручу. – Быть может , этим древним народам , хейнасам и сейильфам , нет дела до того , как и для какой цели вы были созданы . Они либо предлагают вам свою помощь , либо просят вашей помощи. – Какой еще помощи ?! – взвился Лисил, – Нет уж , хватит с нас ! Найдем этот шар , помешаем Вельстилу его загрести… и на этом кончено ! Магьер протянула к нему руку , и он уселся рядом с ней на койке. Винн обреченно покачала головой . У нее и в мыслях не было злить своих спутников или наводить их на мысль , будто она заодно с теми , кто толкает их идти предначертанным путем . Досадно , что ее не было в той пещере , инач е бы она больше понимала в том , что произошло. – Я жду объяснений ! – раздраженно напомнила она Мальцу. Нет. Комок подкатил к горлу Винн – и не столько оттого , что в голове ее прозвучал голос Мальца , сколько оттого , что он сказал «нет». Я вправе только уто чнять то , что могут рассказать Магьер или Лисил . Такое обещание я дал Сгэйлю. Это сильно уязвило Винн , потому что вначале Малец кое-что пообещал ей… а теперь выходит , что для него это пустяк , ничто по сравнению со словом , данным анмаглахку ?! Винн не могл а вслух огрызнуться , а потому подхватила золотой обруч , вернее попыталась подхватить . Качнулась , едва не упав ничком под его тяжестью , и грохнула свою добычу на пол , перед самым носом Мальца . Пес отпрянул. – Для чего нужен этот торк ? – гневно вопросила Вин н. Лисил наморщил лоб , услышав незнакомое слово. Не знаю , ответил Малец . Сгэйль его тоже не распознал. – А как насчет хейнаса ? – не отступала Винн. – И не говори мне , будто не порылся в его памяти . Уж я тебя знаю ! – Хватит ! – одернула ее Магьер. – И кстати , откуда ты взяла название для этого обруча ? Что такое торк ? Винн ее словно и не услышала. Малец заерзал на полу , стараясь не смотреть на лежавший перед ним обруч . Праведный гнев Винн угас , когда она увидела , какой мукой наполнились его глаза. Я видел в памяти дарителя , как его сородича… того , кто был ему близок и дорог… схватил Убад. Винн повторила слова Мальца вслух , и Магьер резко выпрямилась , широко раскрыв глаза. – Этот… этот ублюдок добрался до самой расселины ? – прошептала она. – Но как , к аким образом ? Мы были на плато совсем недолго , и то едва выдержали. Лисил попытался притянуть ее к себе . Малец пересказал все , что видел в памяти горюющего хейнаса , а Винн добросовестно повторяла его слова вслух. Я не мог сказать хейнасу , что Убад уже мерт в. Малец – и вслед за ним Магьер – перевел взгляд своих прозрачно-голубых глаз на кинжал без рукояти и опустил голову на передние лапы , неотрывно глядя на торк. Судя по всему , клинок , подаренный Магьер , воплощал в себе безмолвную мольбу о возмездии , но во т чего ради ей подарили торк – Винн могла только гадать. – Дай знать , если сможешь сообщить еще что-нибудь… полезное, – буркнула она Мальцу. Пес поднял голову и наморщил лоб , удачно скопировав обычную угрюмую гримасу Магьер. Винн погладила его по голове . М алец мотнул мордой , сбросив ее руку , но тут же лизнул ее тонкие пальчики длинным красным языком. – Винн, – сказала Магьер, – откуда ты знаешь , как называется эта штука ? – Торк ? – неуверенно отозвалась девушка. – Это старинное гномье слово . Так называют оже релье , похожее формой на этот твой обод . Такие ожерелья изготавливают из гибкого плетеного металла , и зачастую их носят таны – лучшие , отборные воины , которые служат гномьим правителям. В дверь каюты постучали . Винн поднялась на ноги , переступила через нов ые блестящие клинки Лисила и отворила дверь. Там стоял Оша с подносом в руках . Ноздри Винн приятно защекотал аромат жареной рыбы и приправленной травами картошки. – Спасибо , Оша . Ты поужинаешь с нами ? Молодой эльф протянул ей поднос , даже не поглядев в гла за. – Что случилось ? – спросила Винн. Оша развернулся и пошел назад , к лестнице , которая вела к люку . Винн проводила его недоуменным взглядом. За шесть дней , проведенных вдвоем с Ошей , она наконец решила , что они друзья . А теперь он не хочет не то что разд елить с ней трапезу , но даже разговаривать ? Наверное , как бы близко они ни узнали друг друга , Оша – эльф , Ан 'Кроан , анмаглахк – навсегда останется для нее чужаком. Винн локтем закрыла дверь и , повернувшись , увидела , как Магьер мягко соскользнула на пол и п оложила голову на колени Лисила . Винн вдруг стало невыносимо грустно или , может быть , одиноко ? Она погрузилась в воспоминания , пытаясь отыскать в них хоть какие-то мгновения близости и тепла . И сумела припомнить только долгие вечера , когда она и Чейн сидел и рядом , склонясь над каким-нибудь древним пергаментом , и пили мятный чай и он держал чашку , обхватив ее своими сильными пальцами . Во время схватки в особняке Торета Чейн вышел из боя , сгреб Винн в охапку и бросился бежать . Она лягалась и отбивалась до те х пор , пока не сообразила , что он просто хочет унести ее подальше от опасности. Винн очнулась и обнаружила , что Малец сурово смотрит на нее. Она вздрогнула , надеясь , что пес не стал копаться в ее памяти . Однако же , когда Винн присела рядом с ним и стала раз давать деревянные тарелки , к горлу ее подкатил знакомый комок тошноты. А я думаю о Лилии. Винн протянула руку и ласково погладила пса по голове. * * * Магьер приняла у Винн тарелку , и тут в дверь опять постучали . Девушка приподнялась было , но Магьер взмахом руки остановила ее и сама пошла к двери. Вот уж кого она меньше всего хотела увидеть , так это Сгэйля. Он отводил взгляд , в руках у него был длинный у зкий бумажный сверток , гладкий деревянный футляр длиной примерно с локоть . Этот узкий трубчатый футляр был сделан так же , как дождевые бочки в эльфийских жилищах, – из цельного куска дерева , если не считать оловянной , ничем не украшенной крышечки. – Можно войти ? – спросил Сгэйль. Магьер едва сдерживалась , чтобы не захлопнуть дверь перед самым его носом . После шести дней , проведенных в обществе Сгэйля – и в основном с завязанными глазами, – запасы терпения у нее изрядно истощились . Тем не менее она молча отс тупила назад . Сгэйль вошел , приветствовал всех вежливым кивком и присел на корточки рядом с дарами хейнасов. – Лиишил, – сказал он, – перед тем как наш корабль покинул Гайне Айджайхе , Бротандуиве дал мне вот это . Для тебя. Услышав имя мастера-анмаглахка , Л исил и Малец недобро прищурились. – Я не понимал , для чего это нужно, – продолжал Сгэйль , кладя на пол деревянный футляр, – пока не увидел, что подарили тебе хейнасы. Он разорвал бумажный сверток , и все увидели пару длинных , кожаных с подбивкой чехлов. Ма гьер ощутила смутное любопытство . Прежде чем она успела задать вопрос , Сгэйль взял один из новых клинков Лисила , а затем перевернул кожаный чехол подбивкой вниз . Он оказался аккуратно разрезан – строго посредине между прошитыми краями. Сгэйль большим пальц ем раздвинул прорезь и осторожно вставил в нее тыльную часть узкого клинка . Вдоль нее шел узкий металлический порожек , который Магьер прежде не заметила, – и этот порожек легко вошел в кожаный чехол . Подбивка идеально прикрыла противоположную от лезвия ст о рону порожка. Магьер вспомнила день в Соладране , когда Лисил очертя голову бросился в бой по ту сторону границы. Он безжалостно сражался с солдатами Дармута , которые преследовали беглых крестьян . Когда он вернулся в город , оказалось , что длинное лезвие одн ого клинка под ударом чужого меча вмялось в руку с такой силой , что иссиня-черный кровоподтек не проходил еще много дней. Но теперь , благодаря подбивке и полукруглым опорам , выраставшим из середины лезвия , новые клинки Лисила станут в его руках куда удобне е и надежнее . И все же Магьер знала , что Лисил к ним не прикоснется. У нее не было ни малейшего сомнения в том , кто именно задумал и заказал у хейнасов эти новые клинки . И кто мог лучше знать конструкцию прежних клинков Лисила , чем тот , кто всю свою долгую жизнь был убийцей ? Опять происки Бротана. Прежде чем Лисил успел сказать , что он обо всем этом думает , Малец вскочил с пола и зарычал . Низко опустив голову , он рыкнул на Сгэйля и , звучно клацнув челюстями , дважды пролаял : «Нет !» – Прекрати ! – одернула его Винн. Малец не обратил на нее никакого внимания и грозно двинулся на Сгэйля , который окаменел при виде такой ярости. – Оставь, – бросил Лисил. – Я все равно предпочитаю свои клинки. Сгэйль воззрился на полуэльфа с таким недоумением , словно его только что оскорбили без всякой на то причины . Затем он перевел взгляд на Мальца и спросил : – Но почему ? – Потому что новые клинки – дело рук Бротана, – устало пояснила Винн. – Заткнись ! – рявкнул Лисил. Магьер схватила его за руку , и полуэльф обратил разъяренный взг ляд на нее. – Бротан обманом вынудил Лисила завершить его миссию и убить Дармута, – объяснила Магьер. – И Лисил… не хочет иметь с ним ничего общего . Малец тоже. – Неужели вы не понимаете ? – проговорил Сгэйль и , подняв выше серебристый клинок , медленно повернул его перед глазами. – Никогда еще Пылающие не мастерили ничего подобного… только клинки анмаглахков и редкостные вещицы для старейшин и других почитаемых особ . Бротандуиве мог попросит ь их смастерить для Лиишила новые клинки , но не более ! Никто не указывает хейнасам , что они должны сделать. Магьер в это не очень-то верилось , что бы там ни говорил Сгэйль . Впрочем , оружие – это всего лишь вещь , а новые клинки Лисила явно лучше предыдущи х. – Это же просто оружие, – сказала она вслух , обращаясь к Лисилу. – Тебе решать , когда и ради чего пускать их в ход . Никто тебя ни к чему не принуждает. – А тебя , стало быть , твои «подарочки» безмерно радуют ? – огрызнулся он. Магьер стиснула зубы . Ей зах отелось влепить Лисилу пощечину за то , что валит с больной головы на здоровую , и за то , что она не знает , чем ответить. Она круто развернулась , бросила взгляд на штуку , которую Винн назвала торком. – Этому кинжалу, – вдруг сказала она, – нужна рукоять. Сгэ йль быстро глянул на лезвие , потом – выжидательно – на Мальца. Пес энергично встряхнулся . Коротко рыкнув напоследок , он обогнул Винн и устроился у нее за спиной. Сгэйль шумно выдохнул и положил на пол новый клинок Лисила . Затем он взял длинный кинжал , кивн ул Магьер , повернулся и вышел. – Теперь ты счастлив ? – осведомилась Магьер. Полуэльф искоса глянул на нее. – Да я просто на седьмом небе : – Погодите, – сказала Винн, – а как же вот это ? Сгэйль принес для Лисила еще кое-что. Магьер обернулась и увидела , что девушка держит в руках деревянный футляр, – Сгэйль , уходя , оставил его в каюте . Юная Хранительница откинула оловянную крышечку и заглянула в узкий футляр . И , нахмурившись , опасливо глянула на Лисила. – Ну , что там ? – спросила Магьер. Вздохнув , Винн наклон ила футляр , и оттуда выскользнул узкий деревянный стержень , точнее , ветка , лишенная коры . И Магьер тотчас узнала ветвь Роис Хармун. Когда Лисил в сопровождении Сгэйля отправился к месту погребения предков Ан 'Кроан , он получил там не только новое имя . Гладк ая тонкая ветка без коры и листьев , но все же непостижимо живая , нужна была , чтобы доказать невиновность Магьер в том , что приписывал ей Вельмидревний Отче . И вот эта ветка снова здесь. Магьер услышала стон Лисила еще до того , как обернулась и увидела , что он закрыл лицо руками. * * * Сгэйль прикрыл за собой дверь каюты и остановился в коридоре . Упорная ненависть Лиишила и Мальца к Бротандуиве и непостижимая для Сгэйля неприязнь к дарам хейнасов неизменно ввергали его в недоумение . Хорошо хоть Магьер , воп реки своей несговорчивой натуре , помогла им выйти из тупика… и все же этот разговор совершенно его измотал. Он прошел по коридору до лестницы , которая вела к люку , поднялся на палубу и направился к лестнице юта . Остановившись под висевшими там фонарями , Сг эйль бросил взгляд на заигравший отблесками кинжал . И разглядел , что вдоль лезвия , точно посредине , проходит трещина. Нет , не трещина – шов. Совершенно прямой , он доходил с одной стороны почти до самого острия , а с другой – до крестообразной гарды . Сгэйль присмотрелся внимательнее. Шов , заполненный чем-то черным , был так тонок , что едва ощущался под пальцем , а черное вещество на ощупь оказалось таким же твердым , как металл лезвия . Сгэйль поднес его ближе к лицу и уловил слабый запах горелого… хотя , быть мож ет , это было лишь напоминание о раскаленной пещере. Сгэйль направился в единственное место на корабле , где могли сделать подходящую рукоять . Дойдя до средней из трех дверей в корме корабля , он легонько постучал. – Войди… Сгэйльшеллеахэ, – отозвался низкий голос. Сгэйль ни разу не встречался с местным хкеда , и , однако же , тот назвал его по имени . Он заглянул в приоткрытую дверь. В комнате-«сердце» корабля находился рослый эльф в простой холщовой тунике и штанах до коленей . Босоногий , он ст оял рядом с большим лоснящимся куполом посредине комнаты – корнехвостом этого корабля , живого Первенеана. При свете фонарей эльф казался чрезмерно худощавым , но выглядел молодо . Обеими руками он растирал основание корнехвоста свежей морской водой . Вся комн ата была пропитана сильным запахом травяного масла. – Что тебе нужно ? – спросил хкеда. Сгэйль , однако , смотрел ему за спину. Под верхними лежаками на боковых стенах виднелись два длинных – во всю длину комнаты – резервуара . Их боковые стенки плавно выраста ли из пола комнаты . Резервуары были заполнены морской водой , и под поверхностью воды извивалось нечто. Существа походили на уменьшенную копию корабельного корня , только с округлыми заостренными головами , и хвосты их точно так же извивались и изгибались , от чего вода в резервуарах чуть заметно плескалась. – У тебя есть «пловцы» ? – спросил Сгэйль , на миг забыв о цели своего прихода. – Да. – Мягкая улыбка хкеда погасла. – Я когда-то служил на боевом Первенеане и привык к их обществу. Сгэйль замялся . Хкеда всю с вою жизнь проводили на одном Первенеане , с которым были связаны . Если этот хкеда раньше служил на другом судне , значит , ему довелось перенести страшную потерю – такую же страшную , как потеря супруга . Не всякий мог пережить подобную утрату . Однако же Сгэйл ь никогда не видел «пловцов» на невоенных судах. То , что здесь оказались «пловцы» , можно было бы счесть нежданной удачей , но Сгэйль от души надеялся , что эта удача им в плавании не пригодится. – Я хотел попросить тебя вырастить дерево для рукояти, – сказал он , протянув длинный кинжал. Печаль хкеда исчезла , как не бывало . Он подошел ближе , влажно шлепая по полу босыми ступнями , взял клинок и , изогнув бровь , хитро посмотрел на Сгэйля : – Хм… надо же , какой редкий случай. – Хкеда ухмыльнулся , что еще больше разд ражило Сгэйля. – Необычное оружие для анмаглахка. Сгэйлю было наплевать на это неуместное веселье. – Все равно, – отрывисто бросил он, – считай , что делаешь это для анмаглахка . И когда рукоять будет готова , хорошенько обмотай ее кожей , чтобы целиком скрыть дерево. Хкеда кивнул и повернулся к Сгэйлю спиной . И , коснувшись ладонью древесного купола , который влажно блестел от морской воды , положил клинок на самую середину корнехвоста. – Нам надо заняться кое-чем новеньким, – прошептал хкеда , обращаясь к корнехв осту . Затем увидел , что Сгэйль все еще стоит в дверном проеме , небрежно махнул рукой : – Ступай . Мы известим , когда твоя новая игрушка будет готова. Сгэйль помотал головой и вышел . И быть может , чересчур сильно хлопнул дверью. День выдался долгий… слишком д олгий. ГЛАВА 9 Стоя на палубе , Магьер и ее спутники смотрели , как матросы загружают два ялика бочками и ящиками . Прошло три дня , и корабль , на котором они плыли , наконец прибыл на очередную стоянку. Грузовой люк был открыт , и Магьер увидела , что трюм поч ти пуст . Она внимательно осмотрела берег , с виду почти необжитый, – небольшое селение , пристроившееся среда скал , и одна-единственная пристань . Подошел Лисил и встал рядом с ней . Казалось бы , все в порядке , все идет своим чередом. Вот только на самом деле это было не так . Магьер чуяла неладное. Матросы то и дело украдкой поглядывали на них . И помалкивали , что слишком подозрительно , даже если учесть , что на их судне плывут люди. К фальшборту , у которого стояли Магьер и Лисил , подошли Сгэйль , Оша , Винн и Малец. – Что не так ? – негромко спросила Магьер. Винн не подняла на нее взгляда. – Последняя стоянка, – шепотом ответила она. – Мы достигли границы эльфийских вод . Если б не мы , ко рабль вместе с экипажем уже повернул бы на север , к Гайне Айджайхе . Из-за нас они не могут вернуться домой. Не то чтобы Магьер подвергала сомнению слова Винн – то , что она сказала , не лишено здравого смысла, – но иногда ей случалось не совсем точно истолко вывать поведение эльфов. – Это правда ? – спросила Магьер у Сгэйля. Сегодня его густые волосы не были стянуты ремешком , и жесткие серебристо-светлые пряди развевались на ветру . Из-за этого Сгэйль выглядел не так подтянуто и благопристойно , как обычно . Прежд е чем он успел ответить , к ним подошел хкомас и отрывисто заговорил по-эльфийски . Его обветренное лицо казалось еще грубее по сравнению со смуглым гладким лицом Сгэйля . Они продолжили разговор вполголоса. Малец , стоявший рядом с Винн , не сводил с них внима тельного взгляда. – О чем речь ? – спросил Лисил. Сгэйль искоса глянул на него , затем на Магьер. – Это правда, – наконец ответил он, – подошла к концу последняя стоянка . Хкомас подряжался доставить вас туда , куда вы захотите , но теперь… теперь он хочет боле е точно знать место назначения . Ему и раньше пару раз доводилось покидать пределы наших вод , но прибрежные воды на юге опасны для его корабля и экипажа. – Неужели за пределами ваших вод климат становится суровее ? – спросила Винн. – Нет, – медленно ответил Сгэйль. – Дело в том , что это не боевой корабль , и ему требуется защита. – Значит , у вас есть другие корабли , которые защищают мирных жителей ? – уточнил Лисил. – У нас есть дозорные суда, – подтвердил Сгэйль и снова обратился к Магьер. – Я должен хоть что- то сказать хкомасу . Радует его это или нет , но он хочет узнать , как далеко на юг придется ему проплыть и куда предстоит вести свой корабль. Собственное бессилие взбесило Магьер почти так же сильно , как страх . Она испытующе глянула на хкомаса , и он ответил твердым , сумрачным взглядом . По человеческим меркам ему было на вид около пятидесяти лет , а это значило , что его истинный возраст намного старше . Хкомас с вызывающим видом скрестил руки на груди , и , как бы ни злилась Магьер , хкомаса ей упрекнуть было не в чем . Она и сама бы на его месте чувствовала то же самое. – Не знаю, – наконец ответила она. – Хотела бы я сама это знать ! Мы должны двигаться на юг , пока я не почувствую , что пора остановиться. – Это слишком неточно, – отрезал Сгэйль. – Что , если нам огран ичить время пути ? – предложил Лисил. – Попроси капитана , чтобы шел на юг еще семь дней . Если Магьер за эти дни не отыщет нужного места , он может просто высадить нас на берег , и мы пойдем пешком . Так или иначе , а в конце концов мы доберемся до цели. – Он т р онул Магьер за руку и , понимающе кивнув ей , добавил : – И уж наверняка обгоним кое-кого… да кого угодно. Магьер важно было только продолжить путь , а спешить , полагала она , незачем . Вельстил , сводный братец , не может знать , где она сейчас , невдомек ему и то, что ей известно местонахождение артефакта , за которым он охотится . Впрочем , порой она забывала о способности Лисила одним махом находить самое быстрое решение проблемы. – Да, – сказала она Сгэйлю, – передай капитану это предложение . И узнай , согласится ли он. Сгэйль заговорил с хкомасом , но пожилой эльф только замотал головой и что-то рявкнул в ответ . Между ними опять завязался жаркий спор , и единственное , что Магьер сумела разобрать , было – «Аойшенис-Ахарэ». Когда прозвучало это имя , хкомас дрогнул . Корот ко , нехотя кивнул , развернулся и ушел. Магьер передернуло : – Ты просил его именем Вельмидревнего Отче ? – Семь дней в твоем распоряжении, – ледяным тоном ответил Сгэйль. Это отнюдь не успокоило Магьер . Наоборот . Власть , которой Вельмидревний Отче обладает н ад своими соплеменниками , может оказаться опасна. До полудня было еще далеко , когда ялики вернулись из последнего рейса к берегу , и корабль , подняв паруса , вышел на юг. * * * Чейн выбрался из одной преисподней только для того , чтобы оказаться в другой. С тех пор как Вельстил и его спутники поднялись на борт илладонского судна , миновало две ночи , и теперь илладонец несся на всех парусах на юг . Размер этого судна не больше обычной шхуны , а его корпус изготовлен из досок двойной толщины , положенных внахлес т . Скорость оно развивало приличную , и это все , что Чейну удалось разузнать с той самой ночи , когда они поднялись на борт… когда его вместе с Вельстилом и дикими вампирами затолкали в предназначенную для них «пассажирскую каюту». Чейн стоял в сыром , темном, наполовину пустом трюме мерно качавшегося корабля. Неподалеку от него сидела на корточках Забел и без слов напевала незнакомый Чейну мотив . Глаза ее вновь остекленели и потеряли всякое выражение . Все монахи страдали от голода. Пока что экипаж шхуны держал ся подальше от трюма , хотя во время посадки и капитан , и рулевой Клатас глазели на Забел с тем же выражением , с каким капитан чуть раньше разглядывал светящийся шар Вельстила. Чейн ожидал нападения илладонцев . Всякий раз на рассвете он изо всех сил боролся с подступающим сном и , в конце концов засыпая , крепко сжимал рукоять меча. С наступлением ночи Вельстил ушел из трюма , бросив Чейна присматривать за жалкой и оборванной кучкой диких . Двое молодых монахов и седовласый свернулись клубком на полу трюма и не шевелились . Забел и курчавый монах , самый буйный из всей пятерки , сидели на корточках , не двигаясь с места , и , судя по всему , плохо сознавали , где находятся. Если Вельстил намерен использовать монахов для того , чтобы завладеть желанным сокровищем , их надо накормить , причем этой же ночью, – иначе они станут ни на что не годны… да и сам Чейн недалеко от них ушел . Если илладонцы вздумают на них напасть , даже эти одичалые безумцы не уцелеют в схватке. Чейн направился к двери и , жестом остановив Забел , бросил на ходу : – Ждите здесь . Я вернусь. Трюм располагался на корме шхуны , а матросский кубрик – недалеко от носа . Выбравшись из трюма и обнаружив , что поблизости нет ни души , Чейн направился к левому борту , где находился трап на палубу . Поднявшись по нему , Чейн п риоткрыл низкую широкую дверь и затаился. На палубе пахло жизнью . Всякий раз , когда Чейн видел какое-то движение , он едва удерживался от того , чтобы выскочить из укрытия . Он терпеливо ждал , когда мимо пройдет подходящая добыча . Тощий матрос средних лет не привлек его внимания , не тронул он и юнца , которому едва исполнилось двадцать . У него только один шанс , а стало быть , ему нужен кто-то покрупнее и поздоровее. Из-за грот-мачты вышел кряжистый матрос в рубахе ржавого цвета и распахнутом жилете . Когда он ока зался в пределах досягаемости , Чейн выбросил вперед руку. Пальцы его стиснули небритые щеки и мясистые губы . Чейн рывком втянул матроса в шахту трапа . Илладонец брыкался и извивался , пытаясь вырваться. Чейн ударил его кулаком по основанию черепа , и оглушен ный матрос обмяк . Тогда он поволок свою добычу вниз по лестнице . На шее , под колючей небритой челюстью матроса пульсировала , билась жилка , и Чейн уже не сумел сдержаться . Он с силой вонзил клыки в шею матроса и начал жадно пить. Он почти не чувствовал вкус а крови и лишь наслаждался тем , как наполняет его упоительное тепло жизненной силы . И вдруг отдернул голову – так резко , словно кто-то дернул за цепь , которая незримо обматывала его шею . Он выпил достаточно , чтобы подкрепить силы , но как же , о как же хоче т ся еще !.. Матрос начал приходить в себя и , слабо задергавшись , невнятно замычал – рот его по-прежнему был зажат рукой Чейна. Если кто-нибудь его услышит и решит узнать , в чем дело , сюда очень скоро сбежится весь экипаж. Чейн проволок матроса по коридору к нижней двери грузового трюма . По пути он со всей силы зажимал рот и горло жертвы и ослабил хватку лишь на мгновение , чтобы отбросить засов и плечом толкнуть дверь . И лишь когда наполовину втащил матроса в трюм , заметил , что там произошли кое-какие перемен ы. Все дикие либо вскочили на ноги , либо пригнулись , готовясь к броску . И не сводили широко раскрытых глаз с добычи Чейна , словно заранее знали , что он возвращается , и притом не с пустыми руками. Забел затрясло . Между ее приоткрытых губ уже были видны удлин ившиеся клыки . Курчавый монах принюхался , втягивая воздух и носом , и приоткрытым ртом , словно ощущал вкус крови. – Не шуметь ! – предостерег Чейн. – Если хотите уцелеть – не шумите ! Курчавый метнулся к нему. Чейн швырнул матроса вперед , захлопнул дверь и пр ивалился к ней спиной. Матрос растянулся на полу трюма , и сразу же двое молодых монахов справа и слева бросились к нему . Илладонец попытался закричать , но из горла вырвалось только сдавленное клокотание . Ударом наотмашь он отшвырнул одного из диких и схват ился за саблю . И тут курчавый с силой опустил на его голову железный шкворень. Матрос тотчас обмяк , и монахи набросились на него , раздирая кожу и плоть и по-собачьи слизывая брызги крови . Забел присоединилась к этой оргии последней. Она вгрызлась в бедро илладонца , разорвав холщовые штаны , чтобы добраться до живой плоти . Потом , испустив пронзительный вопль , запрокинула голову , и седовласый монах ударил ее ладонью по лицу , оттолкнул от добычи . И тут же алчно приник к ране , которую нан е сли клыки Забел . Чейн едва не вмешался , но Забел зарычала на старика и полоснула его ногтями по лицу. Ее выходка подстегнула всеобщее безумие , и дикие принялись драться друг с другом , продолжая при этом раздирать свою жертву на части. Чейн запаниковал. Отк уда-то сверху , с палубы , донесся громкий треск рвущейся парусины. Чейн услышал , как яростно перекрикиваются матросы , а затем , когда крики стихли , раздался топот бегущих ног . Что бы там ни происходило наверху , смертельной опасностью это , судя по всему , не г розило , а Чейн был только рад любой суматохе , которая заглушит то , что творится в трюме. Он отвернулся , прижал ухо к двери , прислушиваясь к отдаленному шуму , и от души надеялся , что безумная трапеза не продлится долго . И только зверь , заключенный внутри ег о , рвался из цепей и выл , желая примкнуть к кровавому пиршеству. Матроса уже не было слышно за урчанием , стонами и влажными сосущими звуками . К тому времени , когда все это наконец стихло , Чейн уже задыхался – зверю , который засел в нем , было в очередной ра з отказано в сытной трапезе. Он повернулся назад и застыл , не в силах отвести взгляда. Правая рука и левая нога матроса были вырваны из суставов . Голова , почти отделенная от тела , болталась только на шейных позвонках . Один из молодых монахов все еще сосал половину отгрызенной кисти . Курчавый вампир жадно лизал залитый кровью пол. Не верилось , что вот это кровавое месиво на полу еще несколько минут назад было человеком. Забел подняла измазанное кровью лицо от истерзанного огрызка плоти – бедра вырванной ноги . Бесцветные глаза ее воззрились на Чейна , и она расплылась в улыбке , обнажив залитые алой кровью зубы. – Спаси-бо… вЂ“ запинаясь , выговорила она, – Спаси-бо… Чейн стиснул зубы , борясь с неутихающим голодом . Ему не нужна была благодарность диких – пускай тол ько продержатся до тех пор , пока Вельстил нуждается в них. Все , чем когда-то была Забел , погибло , потеряно безвозвратно . Он должен смириться с этой истиной и никогда больше о ней не забывать. – Убери все это ! – прошипел Чейн и жестом указал Забел на расчле ненный труп. Он обогнул остатки дикого пиршества , высматривая большой кусок парусины , чтобы вытереть кровь на полу , а потом заметил высоко в стене корпуса какой-то люк . Забравшись на ящик , Чейн отодвинул железный засов и распахнул иллюминатор . Соленый вете р ударил ему в лицо , развеяв навязчивый запах крови . Когда Чейн оглянулся , одна только Забел поднялась на ноги и смотрела на него . Прочие глодали останки матроса. – Принеси куски, – сказал он Забел. Все , что последовало затем , Чейн проделал с абсолютным хл аднокровием . Отделил голову и оставшиеся руку и ногу , туловище рассек мечом на несколько частей – такого размера , чтобы их можно было протолкнуть в люк . Затем он вернулся к люку , а Забел исправно подавала ему один кусок за другим . Однако , когда Чейн в оче р едной раз протянул руку , Забел не шевельнулась , только сжалась под его взглядом , словно Чейн , как Вельстил , отдал приказ , которого она не могла выполнить . Затем она оглянулась на прочих вампиров. Они всё грызли и сосали добытые в кровавом месиве на полу ку ски плоти и были похожи на нищих у двери черного хода в богатый дом , которым бросили объедки . Лицо седовласого монаха было от виска до подбородка рассечено кровавыми полосами – следами ногтей Забел. Чейн спустился с ящика и подошел к диким. – Бросай ! – пов елительно приказал он. Старик лишь оскалился , сморщив нос. Чейн выхватил меч и плашмя , с силой огрел дикого по спине . Старик выронил добычу и отпрянул , не сводя взгляда с Чейна . Все дикие застыли. – Ни с места ! – прошипел Чейн, – И бросайте свои куски ! Чей ну не хотелось , чтобы все это безобразие увидел Вельстил , но сейчас его присутствие было бы как нельзя кстати . Курчавый монах осторожно шагнул вперед . Чейн стремительно направил острие меча ему в лицо. Один за другим дикие с неохотой бросали свою добычу . Ч ейн , ни на миг не спуская с них взгляда , пинками загонял кровавые куски к стене , в которой был люк . Затем он , пятясь , отступил туда же , собрал куски и вытолкнул их в иллюминатор . Это было еще не все – пол трюма оставался безнадежно залит кровью. Даже если бы Чейн помыл его водой , куда потом девать эту воду . Да и кровь все равно успела впитаться в дерево . В итоге Чейн заставил диких вытереть пол куском парусины , а затем постарался прикрыть пятно . Наконец эти мучения закончились , монахи теперь выглядели куда бодрее. Чейну очень хотелось оказаться где-нибудь подальше от этого места и от этих безумных тварей . Забел посмотрела на лицо старика , на кровавые следы ее ногтей , а потом перевела взгляд на Чейна. – Это заживет, – сказал Чейн. – Его исцелит жизненная сила , которую он поглотил. Забел наклонила голову к плечу , сдвинула брови . Чейну оставалось только гадать , поняла она его или нет . Завитки ее темных волос прилипли к крови , подсыхавшей на щеках . Вдруг она ткнула пальцем в старика : – Джакеб. Чейн замер – похоже было , что Забел вспомнила имя или часть имени седовласого. – Джакеб, – повторила Забел , а затем указала на курчавого. – Сетэ. Она покосилась на двух молодых монахов и по-совиному покрутила головой , разочарованно ухнув. Это зрелище показ алось Чейну трагическим. Он забрался в самый дальний угол трюма и уселся , ссутулившись , на тюке , прикрытом парусиной. * * * Вельстил расхаживал по палубе , притворяясь , будто вышел подышать свежим воздухом , а между тем он внимательно изучал обстановку на корабле. Даже те матросы , что были сейчас свободны от вахты , сидели на палубе и резались в карты , то и дело пуская по кругу глиняный кувшин . Им явно было в новинку , чтобы по палубе бродили пассажиры , и они откровенно глазели на Вельстила . Клатас и капитан корабля наблюдали за ним с кормы. Вельстил чувствовал себя в относительной безопасности , хотя и понимал , что это ненадолго . И тогда илладонцам доведется пережить последнее в их жизни потрясение . По его подсчетам , в команде было всего четырнадцать человек , но они управлялись с кораблем с ленивой сноровкой опытных мореходов. Вельстил небрежной походкой направился к носу и заглянул под брезент , который прикрывал нечто громоздкое , опиравшееся на фальшборт . Под брезентом оказалась баллиста – гигантский заряженны й арбалет , стреляющий болтами , которые по весу и размеру превосходят пехотное копье . Вельстил еще раньше заприметил еще три такие громадины – они были расставлены в разных местах на палубе и также прикрыты брезентом . Этот корабль был снаряжен для боя. Свер ху донесся чей-то окрик , и Вельстил поднял голову . Из вороньего гнезда на него глазел матрос . Вельстил едва успел опустить взгляд , как обнаружил , что к нему направляется Клатас. – Что ты делать ? – возмущенно крикнул он. – Ты говорить , что сидеть внизу ! – М ы и сидим, – ответил Вельстил. – Я и не предполагал , что там будет такая вонь . Мне нужно подышать свежим воздухом. – Палуба в ночь не для пассажир . Ступать вниз ! Вельстилу показалось , что внизу , под палубой , кто-то приглушенно вскрикнул . И тут же его внима ние отвлек оглушительный треск . Клатас круто развернулся . Парус на носу шхуны сорвался и хлопал над головой. Его мачта с треском моталась на ночном ветру , обрывая снасти . Капитан что-то прокричал , и Клатас помчался на нос , созывая по пути повскакавших с па лубы матросов. Вельстил , не мешкая , отступил к кормовому люку . Судя по всему , этот корабль был в море уже довольно долго . И Вельстилу , если припомнить , что в трюме почти не было груза , такое обстоятельство казалось странным. Быть может , капитану и его кома нде не улыбнулась удача в грабительских рейдах и они слишком долго болтались в море , вдали от безопасного порта . Вельстил повернул к лестнице , но на полпути замер. Он почуял свежую кровь… но тут же порыв ветра , пронесшийся над открытым люком , развеял запах . И все же ошибиться он не мог : кровью пахло слабо , но отчетливо , и причиной тому не могли быть несколько капель крови , пролитых случайно поранившимся матросом. Вельстил пришел в ярость . Чейн ! Что там еще натворил этот олух ? Он двинулся было вниз , но вдруг остановился и оглянулся на нос шхуны. Илладонцы поглощены возней с сорвавшимся парусом , и сейчас им не до него , другого шанса может и не представиться . Ему нужно знать , какие средства будут в его распоряжении , на тот случай , если придется захватить корабл ь . Ему бы не помешало найти что-нибудь , что поможет не заблудиться в местных водах , например капитанские карты. Вельстил проворно поднялся назад , на палубу . Одного матроса едва не сшибло с вантов хлопающим на ветру парусом , а прочие продолжили дело с удвое нным усердием . Вельстил проскользнул вдоль фальшборта к ближайшему носовому люку. Дважды ему пришлось отпрянуть в сторону , чтобы не попасться на глаза пробегавшему мимо матросу , однако все прочие илладонцы были слишком заняты наведением порядка. Вельстил д обрался до люка , ощупью открыл его и , почти скатившись вниз по крутым узким ступенькам , обнаружил капитанскую каюту , тесную и крохотную клетушку под самым носом судна, – койка , стол , два сундука и иллюминатор. На столе лежал светящийся шар , и Вельстил под пляску искорок стал рыться в бумагах , разыскивая отмеченный на карте курс . Он ничего не нашел , и это его не особенно удивило . Излюбленные охотничьи угодья илладонских мореходов невозможно было сохранять в тайне вечно , тем не менее все капитаны старались с крывать эту информацию как можно дольше . Сплошь и рядом случалось , что какой-нибудь матрос , желая получше устроиться на другом судне , получал расположение к себе сведениями такого рода. Под краем столешницы Вельстил обнаружил небольшой ящичек . Там среди кл очков пергамента и истрепавшихся перьев лежал дневник , переплетенный в потрескавшуюся кожу . Прочесть записи Вельстил не мог , но пролистал его в поисках названий портов , где обычно останавливалась шхуна, – чтобы сравнить их с портами , обозначенными на карт е . Это был единственный способ выяснить , насколько далеко ушел корабль от последней стоянки , на тот случай , если Магьер направляется в ближайший порт . Вельстил полагал , что ей еще долго предстоит плыть на юг , прежде чем она сможет приступить к поискам в го р ах , потому что Кинжальный кряж , отделяющий западные государства от восточного побережья , совершенно непроходим . Он наскоро пересмотрел обрывки пергамента , но ничего полезного не нашел. Где же капитан прячет свои карты и лоции ? Вельстил замер , прислушался , обострив слух . На палубе все еще перекрикивались матросы , стало быть , у него еще есть время поискать в каюте укромные уголки – ниши , углубления , любые места , известные только рулевому и капитану . В стенах каюты потайных шкафчиков не обнаружилось . Вельстил взял светящийся шар и , присев на корточки , заглянул под койку . Там тоже не было ничего достойного внимания . Тогда он открыл незапертый сундук и порылся в его содержимом – тоже , впрочем , безуспешно . Второй сундук был заперт , а взломать замок , не оставив сл е дов , Вельстил не мог . Разочарованный , он положил светящийся шар на стол и взялся за дверную ручку , собираясь покинуть каюту. И стремительно развернулся , краем глаза уловив на стене , над столом , странную тень. Больше всего она походила на едва различимую вп адину в стене . Вельстил , бесшумно ступая , обогнул стол и остановился так , чтобы загородить собой мерцающий свет шара . Тень стала заметно глубже и темнее , как будто доски , изрядно потрепанные временем , в этом месте выгибались внутрь. На любом судне такой де фект в корпусе сразу бы зачинили . Вельстил провел ладонью по этому месту , но не обнаружил никаких швов – только там , где края досок стыковались под прямым углом . Тогда он наклонился , сверху вниз внимательно осматривая стену , и наконец заметил на полу дере в янный квадратик , заподлицо примыкавший к краю стены . Вельстил нажал на него – и квадратик едва заметно подался под его рукой . Тогда он выпрямился и наступил на квадратик. Выступавший край квадратика плавно ушел в пол. Часть стены со вмятиной подалась внутр ь и приподнялась над полом . Вельстил толкнул потайную панель ладонью. Панель подалась еще немного , и Вельстил обследовал ее нижний край . Обратной стороной панель , судя по всему , крепилась к подвижной раме – он разглядел массивные металлические полосы , кото рые выступали из пола и исчезали в темноте за стеной . Вельстил сбоку надавил на панель , сдвинув ее за стену , затем взял со стола светящийся шар . Согнувшись в три погибели , он протиснулся в отверстие , выпрямился – и неяркий свет шара озарил потайную нишу. П о правую руку от входа этот свет натолкнулся на железные прутья , отгородившие половину ниши . За черными полосами теней трудно было разобрать , что находится по ту сторону решетки , однако свет , проникший между тенями и прутьями , отразился янтарной вспышкой в двух парах глаз – необычно больших , нечеловеческих глаз. В потайной камере были заперты две эльфийки – одна взрослая , другая почти подросток . Женщины молча смотрели на Вельстила . Спутанные волосы и порванная одежда не мешали разглядеть их красоту и изящес тво – смуглая гладкая кожа , гибкие тела , большие янтарные глаза . Женщины были связаны , рты заткнуты кляпом. Вот чего ради илладонцы забрались так далеко на север ! Капитан , видно , и впрямь отчаянно нуждался в деньгах . На любом илладонском рынке каждая из эт их женщин стоила бы куда дороже , чем светящийся шар Вельстила . Подобный экзотический «товар» вызвал бы там настоящий ажиотаж. Вельстил припомнил , как илладонцы в бухточке толковали о том , что надо бы набрать свежей воды . Может быть , одна из этих женщин сум ела выбраться на свободу и испортить судовой запас пресной воды ? И пленницы видели его , пришедшего тайком пошарить в капитанской каюте. Что , если они решат заплатить этими сведениями за свою свободу ? Ничего у них , конечно , не выйдет , но это не помешает им выдать его. Вельстил скрипнул зубами . Убивать этих женщин бессмысленно – все равно их трупы не сегодня завтра обнаружат. Между тем женщины все так же безмолвно разглядывали одежду Вельстила – по манере одеваться он явно отличался от илладонцев . Может , полу чится использовать эту деталь с толком для себя ? Вот только он не говорит по-эльфийски. – Вы… меня… понимаете ? – прошептал Вельстил по-белашкийски. Никакого отклика не последовало , и он повторил тот же вопрос по-древински. Та , что постарше , встрепенулась. Вельстил сосредоточил волю , пробуждая скрытый дар , который развился в нем за годы посмертного существования . Неотрывно глядя в глаза эльфийки , он заговорил чуть громче , каждым звуком своего низкого рокочущего голоса подкрепляя в сознании женщины искреннос т ь и правдивость своих слов : – Не сейчас… когда будем ближе к берегу… я приду за вами. Эльфийка дважды моргнула. Поняла ли она , что сказал Вельстил ? Достаточно ли хорошо она знает древинский , чтобы его слова пустили глубокие корни в ее сознании ? Вельстил по вторил свою реплику – уже медленнее , тщательно выговаривая каждое слово. Юная эльфийка вытянула шею , испуганно глядя на свою старшую товарку . Та нахмурилась , моргнула и метнула на Вельстила подозрительный взгляд. Пускай он и не похож на схвативших ее банди тов – все же он человек , а людям нельзя доверять . Потом женщина медленно кивнула. Вельстил кивнул ей в ответ , дружелюбно улыбнулся и прижал палец к губам . И выскользнул наружу , задвинув за собой панель . С минуту он прикидывал , как же окончательно закрыть п отайной вход , но наконец сообразил : если снова наступить на деревянный квадратик , панель встанет на место . Вельстил вернул светящийся шар на стол и вышел из капитанской каюты. Опасность пока еще не миновала. Остается надеяться , что взрослая эльфийка не даст своей юной товарке поднять шум . Вельстилу доводилось слышать о людских судах , которые пытались обогнуть северный полуостров и проникнуть в эльфийские воды , но , судя по этим рассказам , никто из смельчаков т а к и не вернулся . Эльфы яростно оберегали своих сородичей . Очень даже вероятно , что не только ему , Вельстилу , известно о похищенных женщинах . Магьер движется на юг очень быстро , и у корабля , на котором она находится , может быть собственная цель. Когда Вельс тил пробрался вдоль фальшборта назад , на корму , и спустился незамеченным в кормовой люк , в ноздри ему снова ударил запах крови . Чаша Вельстилова терпения переполнилась. Что натворил Чейн на этот раз ? ГЛАВА 10 Взошла луна . Под шум моря и ветра Малец расха живал по палубе , но мысли его блуждали далеко . Он стольким пожертвовал , чтобы защитить Лисила и Магьер , а вот теперь – снова – сомневался в том , что избрал правильный путь. Каким образом хейнасы узнали о существовании Магьер ? Чего они от нее хотят в обмен на дары – кинжал и предмет , который Винн назвала торком ? Уж верно , не одной только мести . И каково предназначение артефакта , который ищет Магьер ? Она и Лисил хотят только одного : завершить это последнее дело и вернуться домой . Всем своим смертным сердцем М алец желал , чтобы это было возможно . Однако сегодняшней ночью , когда он расхаживал вдоль борта , его терзало не только беспокойство за Лисила и Магьер , но и кое-что еще . Малец отчетливо чувствовал , как приближается к ним нечто, словно где- то в мироздании возникла дыра , а где – он определить не мог. Малец вспрыгнул на сундук , стоявший у фальшборта , и устремил взгляд вперед , в темноту. Несколько матросов наблюдали за ним с нескрываемым любопытством . Они считали противоестественным , что маджай- хи добровольно покинул пределы родного края . Девушка с толстой косой и в чересчур больших башмаках так сверлила Мальца взглядом , словно он был тайной , которую ей надлежало разгадать . Пес , однако , не обращал внимания на неоднозначные чувства эльфов . Его и н тересовало только море. – Малец , ты где ? – донесся оклик Винн. Пес оглянулся и увидел , как она выбралась из люка под баковой надстройкой . На ней были только белая рубаха , сапоги и старый плащ Чейна . Малец вздохнул – он тревожился и за Винн . Вполне возможно , что стихийные духи , его сородичи , по-прежнему жаждут смерти Винн . Не только потому , что она способна услышать их и почуять их присутствие , но и потому , что Винн знает : они приставили Мальца к Магьер не только для ее защиты . И почему Винн вместо новой ку р тки все время носит этот старый плащ ? Ее привязанность к Чейну беспокоила Мальца – да нет , куда там , откровенно тревожила . Он опять посмотрел на волны , разбегавшиеся в стороны перед носом корабля , и замер , напрягся , высматривая… нечто. – Вот ты где ! – Винн подбежала к нему. – Послушай , уже поздно. То , что она постоянно опекала Мальца , вместо того чтобы покорно принимать его опеку , порой раздражало , но в большинстве случаев было весьма приятно . Как правило , Винн не выходила на палубу без сопровождения Оши ил и Сгэйля . То , что она поднялась наверх одна , было неожиданно для Мальца , и он понимал , что должен отвести Винн назад , в каюту . Однако эта непонятная дыра в мироздании – дыра , местонахождение которой он не мог определить, – изводила его , как ноющий зуб . Ка к назойливое желание… выйти на охоту ? Малец переступил к другому краю сундука , но его зоркие глаза так и не смогли ничего разглядеть в темнеющем впереди море. – В чем дело ? – спросила Винн. Малец колебался. Там что-то есть. Винн положила руку ему на голову , провела ладонью по шее : – Я ничего не вижу. Ты всего лишь человек. – Всего лишь ?! – возмущенно переспросила она. Далеко впереди , в темноте , мигнул неверный свет . Малец вскинулся на задние лапы , опершись передними о фальшборт. – Судно прямо по курсу ! – д онесся крик с мачты. Пес уже разглядел его . Отдаленный свет опять мигнул , выхватил из темноты паруса – и шерсть на загривке Мальца встала дыбом. * * * Чейн сидел на куске просмоленной парусины , которым прикрыл залитый кровью пол . Люк он оставил открытым , но в трюме все равно стоял густой запах крови . Наверху , на палубе , царила полная тишина. Вошел Вельстил и с порога одарил Чейна убийственным взглядом. Ч ейн медленно поднялся , почти надеясь , что Вельстил , с обычной для него заносчивостью , потребует объяснений . Он был сыт по горло таким существованием и жаждал открытой стычки. Вельстил поочередно оглядел монахов. Дикие вампиры выглядели гораздо лучше . В гла зах у них появилась некая осмысленность , и они с любопытством озирались по сторонам . Особенно заметные улучшения произошли со стариком , которого Забел назвала Джакебом . Царапины от ее ногтей у него почти зажили , и Вельстилу он ответил спокойным изучающим в зглядом . Да и курчавый Сетэ был возбужден не так сильно , как обычно. И однако же все монахи были перемазаны кровью. Вельстил тем не менее ничего не сказал. Он прошел через трюм к неприкрытому участку пола под распахнутым люком , уселся и вытащил из мешка бр онзовое блюдо , чтобы определить местонахождение Магьер . Быть может , в глубине души он был рад , что Чейн позаботился о кормлении диких . Или просто в который раз целиком погрузился в свои одержимые идеи. То и другое Чейна ничуть не волновало. Сверху , с палуб ы , донесся громкий крик . Вельстил вскинул голову . Он едва успел наколоть обрубок мизинца , и на блюдо упала только одна капля черной крови. – В чем дело ? – спросил Чейн. – Какой-то корабль… – начал Вельстил , и тут его взгляд упал на бронзовое блюдо. Стремит ельно вскочив , он опрометью бросился к двери . Когда он скрылся в коридоре , Чейн посмотрел на бронзовое блюдо. Единственная капля черной крови Вельстила собралась выпуклой лужицей в центре полукруглого донышка и не двигалась. Чейн бросился вслед за Вельстил ом. Судно , на котором плывет Магьер , было совсем рядом. Вельстил выскочил на палубу и , глянув вверх , обнаружил , что сорвавшийся парус уже закрепили . Чейн выбрался из люка вслед за ним и растерянно огляделся. – Где второй корабль ? – просипел он. – Где он ? Т ы его видишь ? Вельстил развернулся к корме шхуны. Капитан и Клатас стояли у руля и о чем-то быстро , отрывисто переговаривались . Обострив все чувства , Вельстил посмотрел дальше , за их спины , и уловил беглый отблеск лунного света на далеких парусах . Вельстил , развернувшись , сгреб Чейна за грудки : – Мы должны согнать Магьер на сушу ! Чейн скривился , но не отрывал взгляда от темноты , лежавшей за кормой шхуны. – Как ? – прошипел он. – Потопим ее корабль. – Нет ! – рявкнул Чейн , вырвавшись из рук Вельстила. – Там же Винн ! – Мы должны заставить их высадиться ! – не отступал Вельстил. – Только таким способом мы теперь сможем следовать за ними ! У них будет время покинуть корабль… и у твоей маленькой книжницы тоже ! Прежде чем Чейн успел что- то возразить , Вельстил решительно двинулся к корме. Увидев его , Клатас заорал : – Идти в трюм ! Капитан начал выкрикивать приказания матросам , и теперь в голосе этого верзилы в диковинном шлеме был явственно слышен страх . Он прошел мимо Клатаса , направляясь к носу . Вельстил , пропустив мимо ушей слова рулевого , двинулся к капитану , а за ним по пятам следовал Чейн. Илладонцы заметались , выполняя приказы капитана . Двое помчались на корму и расчехлили баллисту . Один за другим гасли палубные фонари . Шхуну накрыла темнота , и в этот миг Клатас резко повернул штурвал , навалившись на него всем телом. Вельстил вцепился в леер – шхуна круто накренилась , выворачивая от берега в открытое море . Матросы на вантах лихорадочно ставили паруса. – Он удирает, – заметил Чейн , гляд я на капитана , который вцепился в канат у борта корабля. – Естественно ! – огрызнулся Вельстил , а затем припомнил пленниц , запертых в тайнике капитанской каюты. – Мы заставим его передумать ! Он отвернулся от капитана , стоявшего в средней части шхуны , и побе жал назад к рулю. – Сойти вниз ! – завопил Клатас , все так же припавший к штурвалу. – Вы не сможете уйти от этого корабля, – понизив голос , сказал Вельстил. Рулевой , не сводя взгляда с дуги , которую вычерчивала шхуна , метко сплюнул ему под ноги : – Что ты пр о него знать ? – Я знаю , что это эльфийское судно, – ответил Вельстил , подступая ближе. – И я видел , кого ваш капитан держит под замком в своей каюте . Эльфы не перестанут преследовать вас… и женщин , которых вы захватили . Этот корабль быстрее вашей шхуны , и ваш единственный шанс – повернуть назад и драться. Клатас помотал головой , но ничего не ответил . Ясно было , что он , как и капитан , боится погони . Рулевой выпалил длинную фразу , из которой Вельстил не понял ни слова , но стремительно развернулся , услышав топ от. К нему бежал капитан с массивной короткой саблей в руке . Чейн выхватил свой меч. – Скажи ему , что он должен повернуть назад и драться ! – крикнул Вельстил рулевому. Другой матрос схватился за штурвал , который выпустил Клатас , продолжавший все так же гро мко что-то кричать капитану . Тот замедлил бег , прислушиваясь , затем окинул взглядом Вельстила и отрывисто бросил несколько ответных слов. – Если это боевой корабль , мы не смочь драться, – пояснил Клатас Вельстилу. – Их судно будет скорый… даже когда подбит ый и без паруса . Что-то под вода может пробить наш корпус , потопить нас. Эльфийский боевой корабль ? Вельстил никогда о таком не слышал , да и «что-то» , которое из-под воды топит своих врагов , показалось ему полной чушью. – Зарядите баллисты горящими стрелам и, – бросил он. – Подожгите им паруса , и команда покинет корабль . Вам только нужно переменить курс . Если мы нападем , то сумеем застать их врасплох. Клатас перевел взволнованный взгляд на капитана . То , что он хотя бы пытается убедить его прислушаться к чуже земцу , могло означать лишь одно : рулевой опасается , что им не уйти от погони . Капитан в ответ что-то прорычал , схватил Клатаса за волосы и отшвырнул прочь. – Он говорит , мы убегать, – перевел Клатас, – Даже при полная луна мы , может , суметь оторваться в те мнота. Убеждение не сработало . Не сводя взгляда с рулевого , Вельстил по-белашкийски ровным голосом сказал Чейну : – Убей капитана… и покажи им , кто ты такой. Капитан вопросительно рыкнул , шагнув к низкорослому Клатасу. В тот же миг Чейн сделал выпад. Застиг нутый врасплох , капитан попытался отразить его удар , но длинный меч Чейна уже проткнул сбоку его кожаный доспех . Все же короткая сабля капитана лязгнула о стальной клинок Чейна . От удара длинный меч дрогнул и провернулся в боку капитана . Тот , разом обмякн у в , упал на колени. На этом стычка должна была бы и закончиться , но Клатас потянулся к абордажной сабле . Прежде чем он успел обнажить оружие , Вельстил выхватил свой меч и схватил рулевого за горло . И услышал , как Чейн сипло зашипел , точь-в-точь разъяренная змея . Капитан стиснул могучими пальцами клинок Чейна , вонзившийся в его бок. Матрос , стоявший у штурвала , бросил свой пост и кинулся к ним. – Только шевельнись , и сдохнешь ! – прорычал Вельстил Клатасу и взмахнул мечом. Острие клинка чиркнуло наискось по торсу подбежавшего илладонца и рассекло ему щеку . Матрос отдернулся и , пронзительно завопив , повалился на палубу. Чейн открыл рот , оскалив острые клыки. Капитан попытался вновь поднять меч . По клинку Чейна , который засел в боку у илладонца , текла кровь – то ли из раны , то ли из пальцев свободной руки , вцепившихся в стальное лезвие . Чейн поднял ногу , обутую в сапог. И со всей силы наступил на руку капитана – у самого запястья. Острие длинного меча срезало пальцы капитана . Г ортанно вскрикнув , илладонец выронил меч. Клатас , схваченный Вельстилом за горло , дернулся. – Скажи своим людям , чтобы не вмешивались ! – крикнул Вельстил и , бросив меч , схватил рулевого за волосы. – Сейчас же скажи… не то я оставлю тебя напоследок ! Чейн с силой сомкнул челюсти на горле капитана . И дернул головой , словно дикий пес , разрывающий зубами добычу . Темная кровь выплеснулась на палубу , забрызгала лицо и грудь Клатаса. Снизу , из недр корабля , донеслись безумные голодные вопли. Чейн уронил обмякшее те ло капитана в лужу красной крови , расползавшуюся по палубе . Выплюнул ошметки вырванной зубами плоти и обратил горящий взгляд на приближавшихся матросов. Вельстил сосредоточился мыслями на своих диких слугах , оставленных в трюме. – Ко мне ! – крикнул он. – И дите ко мне ! Стены трюма задрожали от ликующих воплей , а Клатас принялся выкрикивать приказы своим матросам. * * * Винн заметила в море пятнышко света , когда эльф-кормчий громко позвал хкомаса . Чужой корабль , однако , она так и не разглядела . К тому време ни , когда прибежал хкомас , свет уже исчез . Он искоса поглядел на Винн , которая стояла на палубе в одной только рубахе и старом плаще – и без сопровождения Оши либо Сгэйля, – и остановился под кормовой надстройкой. – Я потерял его из виду ! – крикнул сверху кормчий и передал штурвал стоявшему рядом матросу . Затем он спустился на палубу и ткнул пальцем в темноту. – Он был вон там , впереди. Малец начал рычать. – Что это такое ? – спросила Винн. Пес только фыркнул и глухо заворчал. – Ступай в каюту ! – прикрикнул на нее хкомас. – Не пойду ! Погляди только на него. – Винн жестом указала на Мальца. – Что-то неладно. – Винн ! Где ты ? Из-под бака вынырнул Оша , запахнув на груди серо-зеленый плащ , чтобы защититься от ветра. – Здесь ! – откликнулась девушка и снова повернул ась к Мальцу. – Скажи мне , что ты видишь ! Пес зарычал громче и басовитее , но так и не отвел взгляда от моря. Кормчий ухватил Винн за ворот плаща : – Делай , что приказано ! Оша , добежавший до Винн , перехватил его руку . Затем он медленно покачал головой , и кормчий наконец разжал пальцы. – Что случилось ? – спросил Оша. – Впереди неизвестный корабль, – пояснила Винн, – и Мальца он чем-то тревожит. Оша перегнулся через фальшборт, глядя туда же , куда уставился Малец : – Я ничего не вижу. – Он исчез в темноте , но он наверняка там. – Судно по курсу ! – крикнул кто-то с фок-мачты. – Это люди , они поворачивают от берега в море. – Люди ? – переспросил хкомас. – Может , это тот самый корабль ? – спросил кормчий. – Илладонцы ! – закричали сверху. – Это илладонцы ! Оша глянул вверх , на лице его отразилось недоумение. – Вы ищете какой-то корабль ? – требовательно спросил он. – Во время последней стоянки мы слышали , что на одно селение ниже по берегу напали пираты, – ответил хкомас . Кормчий бегом бросился к кормовой надстройке , а хкомас закричал : – Свистать всех наверх ! Ставить все паруса ! Скажите Алькасге , чтобы разбудил корабль ! Услышав незнакомое имя , Винн повернулась к Оше : – Кто такой этот Алькас ге… «Замыкающий Камень»… и зачем ему надо будить корабль ? – Это хкеда нашего судна, – торопливо пояснил Оша. – Корабль продолжает плыть , даже когда спит , но сейчас хкомас хочет прибавить скорости . Тебе лучше спуститься в каюту. – Малец , пойдем ! – позвала В инн. Пес не шелохнулся . Винн схватила его за плечи , и Малец , не оборачиваясь , зарычал на нее. * * * Крышка люка , расколовшись на куски , вылетела наружу , и на палубу вырвались монахи-вампиры. Чейн понимал , что угодил в западню. Там , позади , в темноте , чуж ой корабль , и на нем – Винн. До сих пор он исполнял все приказы Вельстила . Откажись он расправиться с капитаном , илладонцы одолели бы Вельстила , а Чейн остался бы один среди пиратской шайки и своры диких вампиров , лишенных хозяина . К тому же , убивая капита на илладонцев , он испытал прилив острого наслаждения. Он пытался собраться с мыслями , а матросы , рассыпавшиеся по палубе , хватались за оружие , готовясь отбиваться от монахов . Вельстил все так и держал за горло рулевого , но его лицо… Бесцветные глаза Вельстила ярко горели на мертвенно-белом лице . Губы приоткрылись , обнажив удлиняющиеся клыки. Чейн никогда прежде не видел , чтобы Вельстил так открыто проявлял свою вампирскую натуру . Вероятно , его спутник далеко зашел в своем безумии и ок ончательно лишился своего аристократического лоска . Это зрелище так подействовало на самого Чейна , что его охватило страстное желание растерзать еще чью-нибудь теплую живую плоть . А за спиной у него кто-то беспрерывно скулил. Чейн резко обернулся , через пл ечо окинул яростным взглядом палубу. Матрос , которого ударил мечом Вельстил , катался по палубе , зажимая руками лицо ; между пальцев у него текла кровь . Чейн выдернул свой меч из капитанского трупа и воткнул его раненому в сердце . Матрос тотчас затих и обмяк. Половина команды уже пришла в себя после пережитого ужаса и с саблями в руках угрожающе подступала к монахам . Дикие обходили матросов стороной , торопясь собраться вокруг Вельстила. Забел , жадно принюхиваясь , поглядела на Чейна , а затем ее взгляд упал на лужу крови , расплывшуюся вокруг мертвого капитана . Чейн привалился спиной к фальшборту. Сумеет ли Вельстил удержать в подчинении своих слуг , когда вокруг столько живых людей ? * * * – Прикажи своим людям вернуться на ванты ! – прошипел Вельстил на ухо Клат асу. – Поверни корабль… не то будешь высосан досуха еще прежде , чем свалишься замертво на палубу ! – Они не захотеть ! – прохрипел рулевой. – Они не погнаться за эльфийский корабль ! – Оглядись ! Кого они боятся больше… эльфов или нас ? Вельстил ощущал под паль цами биение пульса , слышал , как оно мерным грохотом отдается в его ушах . От голода , порожденного этим звуком , Вельстила замутило – он хотел крови. Дикие вампиры шипели , жадно принюхиваясь , и илладонцы держались от них на почтительном расстоянии , но при это м не выпускали из рук сабли , и лица у них окаменели от страха . Клатас наконец что-то прокричал матросам. Двое замотали головами , а еще один побелел как смерть. Вельстил швырнул рулевого на штурвал. Клатас сумел устоять , вцепившись в рукоятки рулевого колес а , но в ужасе покосился вниз , на труп капитана . Он опять закричал на матросов , но ни один из них не тронулся с места. Вельстилу нужны были самое меньшее шесть , а скорее всего , десять илладонцев , чтобы управляться с баллистами и после поворота хотя бы удерж ивать шхуну на курсе. – Кормитесь ! – прорычал он. Пятеро диких , ликующе завопив , разом бросились на матросов . Илладонцы бросились врассыпную , и только двое не поддались общей панике. Вельстил подобрал свой меч. – Поверни на север и иди вдоль берега… пока е ще не лишился всей команды. Клатас навалился всем весом на штурвал и с натугой его провернул. – Ты убрать свои твари ! Шхуна резко накренилась . Вельстил ухватился за леер и окинул взглядом то , что творилось на палубе. Двое матросов , которые не обратились в бегство , были уже мертвы , погребены под грудой рычащих , неистово рвущих плоть монахов . Пиршество их прервалось , когда палуба накренилась и мертвые тела заскользили к борту . Дикие обезумели , ринулись следом , состязаясь в праве первым нагнать добычу. Вельстил сосчитал тех матросов , которые оставались на виду . Четверых или пятерых не было видно вовсе – скорее всего , где-то спрятались, – а прочие , спасаясь , забрались на мачты. – Прекратить ! – гаркнул Вельстил по-стравински. Судно выровнялось и взяло курс на север . Вельстил прошелся между съежившимися на палубе монахами . Как обычно , последним оторвался от изувеченных трупов курчавый монах . Мускулы на его руках и шее вздулись от напряжения , и он все еще цеплялся за палубу , пытаясь дотянуться до растерзанно г о матроса. Вельстил запрокинул голову , поглядел на цеплявшихся за снасти матросов . Клатас заорал на них , и они ринулись по местам. Все происшедшее заняло считаные минуты , и Вельстил наконец вспомнил о своем спутнике . Он повернулся к Чейну , стоявшему у фаль шборта. – Ступай на нос и спустись в капитанскую каюту, – велел Вельстил, – но вначале обыщи труп капитана и возьми ключи . В стене каюты , позади стола , найдешь движущуюся панель . Отодвинь ее и приведи мне тех , кого обнаружишь в потайной нише за стеной. Гла за Чейна сузились , но он молча обшарил мертвого капитана . Затем , держа в руках связку негромко звякнувших ключей , бесшумно направился к носу шхуны. С мачты донесся чей-то крик , и Клатас вытянул шею , напряженно всматриваясь в темноту. – Что там ? – спросил В ельстил. – Эльфийский корабль… идти быстро… они видеть нас ! Вельстил бросил взгляд вперед : – Отправь матросов к баллистам . Живо ! * * * Лисил проснулся оттого , что Магьер , лежавшая рядом , заметалась во сне . Она перекатилась к самому краю койки , и Лисил по пытался удержать ее , но безуспешно – Магьер соскользнула на пол. – Магьер ! Он приподнялся на локте , силясь стряхнуть остатки сна . Каюту озарял неяркий свет. Магьер на четвереньках припала к полу . В ее растрепанных волосах , черными прядями свисавших на лицо , мерцали янтарные искорки , и она тяжело дышала. Может , ей опять снился сон ? И снова кошмарный ? – Что случилось ? – спросил полуэльф. Он наугад протянул руку , пытаясь нашарить фонарь или что там еще забыла погасить Винн , но так ничего и не обнаружил. – Лиси л… вЂ“ хрипло прошептала Магьер и приподняла голову. Застонав от досады , Лисил сел на койке и понял , что свет исходит вовсе не от забытого фонаря. В изголовье лежал топазовый амулет , который когда-то дала ему Магьер . Амулет светился. Полуэльф резко втянул в себя воздух и глянул на Магьер. Янтарно-желтый свет выхватил из мрака бледное лицо Магьер , наискось перечеркнутое черными прядями волос . Глаза у нее были совершенно черные… чернее , чем глубокие тени , которые залегли в углах каюты. Сверху , откуда-то с палуб ы , донесся душераздирающий вой. – Малец ?.. – вскрикнул Лисил . Мальца в каюте не было… и Винн тоже. – А , боги мои дохлые ! Магьер стремительно вскочила , схватила саблю и настежь распахнула дверь каюты. – Куда их занесло ?! – прорычал Лисил, – И откуда здесь , на корабле , мог взяться вампир ?! Ничего не ответив , Магьер опрометью выскочила из каюты . Лисил сгреб топазовый амулет , поспешно надел его на шею . Затем он схватил один из изогнутых клинков , но , поскольку пристегивать его к руке было неког да , он попросту отшвырнул ременные ножны и сломя голову бросился в коридор. Магьер он нагнал в ту самую минуту , когда она ударом распахнула крышку люка . Засов разлетелся на куски , Магьер и Лисил выскочили на палубу , на которой метались матросы . Несколько э льфов натягивали тетиву на длинные луки и забрасывали на плечо колчаны . Признаков боя , однако , Лисил не увидел. – Винн ! – гаркнул он во все горло и , прежде чем эхо его вопля затихло , увидел девушку. Винн , а за ней по пятам и Оша бежали к нему , огибая грузо вую решетку . Винн резко затормозила возле носового люка со стороны берега. – Лисил , Магьер , я как раз за вами ! – Она круто развернулась , указывая вперед , в темноту. – Вампир… там , впереди , чужой корабль… Малец учуял вампира и побежал на ют ! Магьер , прыгнув на край грузовой решетки , промчалась мимо Винн , и тут же Лисил услышал , как Малец опять душераздирающе завыл . Вой разнесся над всей палубой , и кое-кто из команды опасливо покосился в сторону носа. Полуэльф бросился было за Магьер , но остановился , увидев , что из другого носового люка выбрался Сгэйль . На ходу он торопливо натягивал рубаху . Завывания Мальца перекрыл зычный крик хкомаса , и матросы дружно бросились исполнять приказ . Сгэйль пробирался через эту сумятицу , то и дело останавливаясь , чтобы прислуша т ься к выкрикам на эльфийском языке . Добежав до Оши , он схватил Лисила за плечо. – Нам придется сделать большой разворот, – проговорил он. – Хкомас направит судно мористее , чтобы обойти чужой корабль . Будьте готовы помочь , если понадобится. – Нет, – быстро сказала Винн. – Тот корабль повернул в открытое море . Мы сближаемся с ним и скоро будем в пределах видимости. – Что ?! – воскликнул Сгэйль в неприкрытом изумлении. – Если корабль илладонский – это просто глупость ! Мы не военное судно. Завывания Мальца затих ли , и Лисил , отступив на шаг , вгляделся в бак . Пес так и стоял на задних лапах , навалившись на фальшборт , а рядом с ним была Магьер. – Покажи ! – прорычала она. Шум , царивший на палубе , почти заглушил ее голос. Малец вытянул морду . Магьер , нагнувшись над ни м , вгляделась в ту сторону , куда смотрел пес. – Что это ? – прошептал Сгэйль. Лисил недоуменно глянул на него и обнаружил , что оба анмаглахка во все глаза уставились на него . Нет , скорее , на его грудь . Полуэльф опустил взгляд и увидел янтарно-желтое сияние амулета. – Эту штуку мне дала Магьер, – ответил он , досадуя , что его отвлекли. – Она светится , когда рядом вампир. – Вот почему воет Малец ! – горячо добавила Винн. – Он рвется охотиться , потому что чует вампира . И этот вампир там , на чужом корабле ! Сгэйль резко выдохнул , явно потрясенный ее словами. Из кормового люка , громко топая , выбрались четверо матросов . Двое из них несли высокий , крепко сколоченный станок , другие двое волокли нечто длинное и увесистое , завернутое в парусину . Эльфы рысцой пробежали вдо ль фальшборта и поднялись на ют. Первая пара установила станок на юте со стороны моря , а вторая водрузила на него свою увесистую ношу . Когда они сдернули парусину , первые двое матросов подняли широкий стальной лук и закрепили его на станине баллисты. Еще д вое матросов пробежали мимо Лисила , направляясь к носовой надстройке , точнее , той ее стороне , которая была обращена к берегу. – А хкомас , похоже , основательно подготовился к этому плаванию, – пробормотал Сгэйль , искоса глянув на Ошу. – В комнате-«сердце» е сть еще и «пловцы». Длинное лицо Оши вытянулось еще больше , и он оглянулся на корму. Прежде чем Лисил успел спросить , что это значит , оба анмаглахка целеустремленно направились к лестнице бака . Полуэльф крепко стиснул ладошку Винн и двинулся вслед за ними, увлекая девушку за собой. Магьер и Малец все так же стояли на носу , напряженно вглядываясь в море . Малец больше не выл , зато беспокойно ерзал на месте , а глаза Магьер так налились чернотой , что сложно было понять , глядит ли она на что-то конкретное . Впроч ем , когда Лисил посмотрел вперед , он сразу увидел чужой корабль. По его прикидкам , чужаки были пока что на приличном расстоянии от них , но в лунном свете были отчетливо видны их квадратные паруса . Судно шло курсом , широко огибавшим эльфийский корабль со стороны моря , и вдруг резко повернуло. Тонкие пальцы Винн крепко ст иснули ладонь Лисила. – Они идут прямо на нас ! * * * Ухватившись за цепи , Чейн вытащил связанных эльфиек на палубу . Та , что постарше , была ростом никак не меньше его самого , хотя такая же стройная и хрупкая с виду , как ее молодая товарка . Женщины нисколь ко не сопротивлялись , когда Чейн выволок их из потайного алькова , но разом отпрянули , едва выглянув на темную палубу. Даже в темноте были хорошо видны маячившие на палубе дикие вампиры . Растерзанные трупы двоих матросов уже исчезли , но курчавый монах жадно вылизывал кровь , засыхавшую на досках палубы . Юная эльфийка что-то сказала своей старшей товарке , и в ее дрожащем голосе прозвучал страх. Снедавшая Чейна тревога за Винн усилилась. Матросы под неусыпным взором голодных вампиров усердно готовили к бою балл исты . Сдернув парусину , они с помощью рычагов на массивной станине оттягивали назад канатные тяжи . Затем баллисту повернули на высокой стойке , укрепленной на палубе , и нацелили вперед по ходу судна . И под конец зарядили ее дротиками длиной чуть не в рост Ч ейна . Их длинные стальные наконечники были обмотаны промасленным тряпьем. Еще двое матросов , выбравшиеся из трюма , несли ведра с раскаленными докрасна углями. – Держать угли прикрытыми , пока мы не будем готовы стрелять ! – крикнул Вельстил , и Клатас по-илла донски повторил его приказ команде. Вельстил быстрым шагом двинулся по палубе , лавируя между матросами и по-звериному припавшими к доскам монахами . И выдернул у Чейна цепь , которой были скованы руки старшей эльфийки. – Веди вторую ! – властно бросил он и за шагал дальше. – Это слишком рискованно ! – просипел Чейн , не двинувшись с места и удержав свою пленницу. – Что , если загоревшийся парус свалится на Винн или твою драгоценную Магьер ? Вельстил , словно и не слыша его , подтолкнул пленную эльфийку к носу шхуны . И , повернувшись , крикнул рулевому : – Когда мы сможем стрелять ? Чейн тоже обернулся. Труп капитана исчез, – вероятно , его выбросили за борт , а Клатас крепко сжимал штурвальное колесо руками . Лицо его точно окаменело и белизной не уступало побелевшим от напр яжения костяшкам пальцев. – Когда быть ближе ! – откликнулся он. – Мы сначала стрелять сбоку по палуба . Пускай эльфы пугаться и бегать . Это их отвлечь и замедлить. – Нет ! – взревел Чейн. – Вы же так можете убить… кого-нибудь ! И опять Вельстил , равно как и К латас , словно не услышал его . Волоча за собой пленную эльфийку , Чейн ринулся вслед за ним. Вельстил снял со своей пленницы ножные кандалы и обмотал концом веревки ее лодыжки . Тут она начала вырываться и вырывалась до тех пор , пока Вельстил не схватил ее за горло . Потом он грубо отшвырнул от себя пленницу , и ее обмякшее тело перевалилось через борт . Юная эльфийка , которую держал Чейн , в ужасе вскрикнула. – Что ты творишь ? – прорычал Чейн. Веревка , которую Вельстил держал обеими руками , туго натянулась , и Чей н выглянул за борт . Старшая пленница болталась вниз головой , почти доставая до темной воды , струями обтекавшей корпус шхуны. – Держи веревку ! – властно рявкнул Вельстил. – Живо ! Чейн свободной рукой перехватил у него веревку , и тогда Вельстил , стремительно развернувшись , ударил молодую эльфийку по виску. Она упала , и Чейн выпустил ее цепь , чтобы ухватить веревку обеими руками . Эльфийка осела на палубу , глаза ее закатились . Ломая голову , что же этакое задумал Вельстил , Чейн привязал конец веревки к поручню . Вельстил схватил болтавшийся на крюке фонарь и сунул его Чейну. – По моему слову откроешь фонарь и подвесишь на борту , чтобы он хорошенько осветил эту женщину . Нам нужно вызвать у эльфов замешательство – это сыграет нам на руку . Как только я прикажу – перережешь веревку. Чейн вдруг понял , в чем состоит замысел Вельстила, но , поскольку он все так же тревожился за Винн , легче ему от этого не стало. – Следи за штурвалом, – приказал Вельстил и закрыл глаза. Скрестив ноги , он медленно опустился на палубу и накрыл левой рукой правую , придавив кольцо , которое носил на среднем па льце правой руки . И негромко затянул размеренный речитатив. Чейн пригнулся , укрывшись за фальшбортом . В душе его царила безнадежность. * * * Вельстил сосредоточил свою волю на кольце. Судя по словам Клатаса , для того , чтобы дротики баллист попали в цель, им придется подойти к эльфийскому кораблю вплотную . Это означало , что сам Вельстил и его спутники окажутся совсем рядом с Мальцом и Магьер . На илладонском судне столько вампиров , что обостренное чутье этой парочки мгновенно засечет их присутствие. Сила ко льца скрывала Вельстила и тех , к кому он «прикасался» , от сторонних наблюдателей – если только они пользовались не обычным зрением, – но теперь ему нужно нечто большее . Однажды Вельстил уже расширил пределы воздействия кольца , чтобы обмануть чародейское з р ение Убада . Теперь же ему предстоит как можно дольше скрывать от Магьер и Мальца , что на борту этой шхуны находятся вампиры. Он завел негромкий напев и ощутил , как сфера воздействия кольца , пронзив болью его плоть , начинает расти , расти… и постепенно накры вает собою весь илладонский корабль. * * * Чейн ощутил странное мимолетное покалывание , словно кожа у него на миг онемела. Он понятия не имел , что именно делает Вельстил . Мысли его были заняты другим – как вывернуться из этой ситуации , чтобы не подвергну ть опасности Винн . Если рулевой прикажет обстреливать палубу , Винн могут убить… если только капитан эльфийского корабля еще раньше не велел всем пассажирам спуститься в трюм . Но и там , когда корабль загорится , Винн может оказаться в смертельной ловушке. Ве льстил сидел , закрыв глаза и сцепив руки , негромко и монотонно напевал , не разжимая губ, – и в смятенном сознании Чейна вдруг возникла холодная трезвая мысль. Все , что ему сейчас нужно сделать, – выхватить меч и снести Вельстилу голову . Потом дикие вампиры , лишившись узды , набросятся на илладонцев , а он , Чейн , в суматохе прыгнет за борт и… Но что , если кто-то из матросов ухитрится выжить ? Что , если эльфы , увидев , что на веревке , привязанной к фальшборту , висит их соплеменница , нападут на шхуну ? Что , если ди кие от огня и выстрелов в панике разбегутся , а илладонцы примутся отражать атаку эльфов ? В любом случае Винн по-прежнему будет угрожать опасность. Вельстилу нужно , чтобы Магьер осталась в живых , чтобы она высадилась на сушу , а это значит , что Вельстил даст время покинуть эльфийский корабль всем , кто находится на борту… в том числе и Винн. Юная эльфийка , лежавшаяся на палубе почти без чувств , едва слышно застонала. Чейн не шелохнулся , готовый по приказу Вельстила открыть створки фонаря. * * * Магьер не сво дила взгляда с приближавшегося судна . Паруса , залитые лунным светом , в ее ночном видении горели ярким холодным огнем . Судно шло прямо на нее , но все же недостаточно быстро – и голод , разгоравшийся внутри Магьер , уже поднимался жаркой волной к горлу. Кто- то закричал по-эльфийски , и среди непонятных слов Магьер различила полное , эльфийское имя Сгэйля. – Хкомас велит нам спуститься в трюм, – сказал анмаглахк. – Не думаю , что это разумно , но с бака нам лучше уйти , чтобы не путаться под ногами у экипажа. Магье р оглянулась и увидела , что хкомас стоит у подножия лестницы , ведущей на ют . Взгляды их встретились , и пожилой эльф замер , пристально вгляделся в нее и с подозрением наклонил голову к плечу. – Магьер… – начал было Лисил , но осекся. Сгэйль обреченно вздохну л. Сознание Магьер захлестнули видения : вот она стоит с саблей в руке , и у ног ее валяются обезглавленные трупы , и черная кровь стекает с ее клинка. Ей случалось испытывать такое и раньше , но никогда еще так явственно и сильно . Кто бы там ни плыл на чужом судне , его приближение целиком поглотило Магьер и едва не разрушило ее самообладание . И все-таки жгучее желание охотиться было для нее куда предпочтительнее , чем мучительная тяга к неведомой цели на юге. Магьер могла бы и глазом не моргнув перерезать всех, кто плыл на чужом судне . Как же ей этого хочется , как же ей это сейчас нужно – расслабиться , разрядиться , сбросить напряжение… Ногти ее начали твердеть , заныли клыки , удлиняясь и упираясь изнутри в крепко сжатые зубы . Магьер постаралась подавить этот бун т дампирской натуры , загнать его глубже и не выпускать наружу , пока не настанет ее время… И вдруг голод , пожиравший ее изнутри , исчез. Магьер пошатнулась. Малец завертелся как безумный и жалобно заскулил. – Что такое ? – рявкнул Лисил. Неяркое свечение , окру жавшее Магьер , погасло , и она поглядела на топазовый амулет , который висел на груди Лисила. Камень был темен и безжизнен. Магьер вновь обернулась к приближавшемуся судну , и нечто внутри ее скорчилось и завыло , тоскуя по неутоленному голоду. Царапая фальшбо рт когтями передних лап , Малец подался вперед , чтобы еще пристальнее разглядеть чужое судно . Только что он чувствовал впереди вампиров – это было так же верно , как то , что солнце заходит на западе. Куда же они пропали ? Корабль подходил все ближе , а между т ем Малец уже не чуял на нем никакой нежити . Это невозможно ! Он не мог ошибиться ! Однако точно такой же казус уже приключался с ним однажды , на улицах ночного Веньеца . Тогда Малец вместе с Магьер и Лисилом преследовал вампира , и вдруг его добыча испарилась бесследно , точно так же , как сейчас. От бессильного бешенства Малец зарычал , а Магьер с силой ударила обеими руками по поручню. – Нет ! – прошептала она , и в этом шепоте была неподдельная мука. – Нет… нет… нет ! Малец проник в ее мысли и тотчас увидел картин ы охоты – картины , дышавшие острой , почти животной страстью . С мачты донесся крик эльфийского матроса : – Он опять меняет курс ! Впереди , отразившись в море , вспыхнул яркий свет. Малец выскользнул из сознания Магьер и в этот миг увидел приближавшийся корабль . Судя по курсу , он должен был пройти бортом к борту мористее эльфийского судна . Свет исходил из яркой точки на носу чужого корабля. – Это еще что ? – спросил вдруг Лисил , тыча пальцем поверх поручня. Малец присмотрелся… и увидел. Свет открытого фонаря пада л на эльфийку , которая болталась вниз головой за ближним бортом чужака . Она висела на веревке , обмотанной вокруг лодыжек , и ее длинные волосы полоскались в воде . Половина эльфийской команды бросилась к борту со стороны моря , мимо которого проходило чужое с удно. – Право руля ! – гаркнул хкомас. – Не дайте им зайти нам в корму ! Малец сорвался с места , обежал баллисту , обращенную к морю , и замер на лестнице бака . Внизу , на палубе , несколько эльфов уже разворачивали к анат с абордажными крюками . Мимо пса пробежала Магьер , спрыгнула на палубу , стараясь ни на миг не выпускать из виду проходящее мимо борта судно . Сгэйль метнулся было за ней , но Лисил схватил его за руку : – Стой ! Это же ловушка ! Они хотят раздразнить вас ! К орабли сошлись уже так близко , что слышно было , как на борту чужака выкрикивают команды матросам . Сгэйль выдернул руку из цепких пальцев Лисила. – Там наша соплеменница ! – прокричал он. – Мы своих не бросаем ! Все чувства Мальца вдруг резко обострились , как будто он со всех сторон был окружен вампирами. Голоса , крики , звучавшие вокруг , стали глуше . Пес внутренне содрогнулся , охваченный неистовой жаждой охотиться . Прежде чем он сумел определить , что именно пробудило сызнова эту жажду , веревка , на которой была подвешена пленная женщина , оборвалась. Пленница рухнула в море , и волны скрыли ее с головой. Малец едва расслышал отчаянный крик Сгэйля. С илладонского судна взлетели в темноту снопы . Они летели по восходящей дуге , явно нацеленные в паруса эльфийского кор абля . Магьер , бесцеремонно расталкивая эльфов , опрометью бросилась к фальшборту. В миг , когда первый пылающий дротик ударил в корабль , Мальца охватила паника. Все , что он сейчас мог сделать, – взвыть , бросаясь на поиски своих подопечных и любого средства , которое поможет их спасти. ГЛАВА 11 Магьер бросилась к фальшборту . Волна ярости захлестнула ее , обжигая горло . Она едва заметила , как пленная эльфийка упала в воду ; все ее чувства были поглощены одним – близостью вампиров . Где-то позади раздался отчаянны й крик , и рядом с ней возник Сгэйль. Надо прыгнуть в воду , поплыть… все , что угодно , лишь бы добраться до того судна . Надо охотиться… охотиться ! Беспорядочную сумятицу звуков перекрыл вой Мальца , и с илладонского судна взлетел в ночное небо сноп огня. От э того ярость Магьер вспыхнула еще жарче , и женщина не задумываясь перекинула ногу через фальшборт. Кто-то вцепился в ее штанину , дернул изо всей силы . Нога , которой Магьер упиралась в палубу , заскользила , и женщина с размаху грянулась навзничь . Она тут же р ывком перекатилась на бок и увидела , что Малец , прижав уши , заслоняет ей путь к борту . Сгэйль с непроницаемым видом глянул на нее сверху вниз . Что-то закричали по-эльфийски , и он поднял голову , глядя куда-то вверх. Голос кричавшего был Магьер смутно знаком . Оша ?.. На долю секунды Сгэйль встретился взглядом с Магьер , а затем перемахнул через борт и исчез из виду . Магьер рванулась было последовать за ним , добраться до того корабля… И Малец , рыча и клацая зубами , бросился на нее . Он такой же , как она , он охотн ик – и все же обратился против нее ? Магьер зарычала в ответ. Небо над головой полыхнуло огнем и светом. Магьер дернулась , вскинула голову , ладонью прикрывая заслезившиеся глаза . Сверху вниз по дуге , оставляя за собой пылающий след , проскользил длинный мета ллический дротик с горящим наконечником и пал острием вниз на палубу . Палуба содрогнулась от сокрушительного удара , и Магьер , потеряв равновесие , упала на одно колено . Наконечник дротика брызнул каплями огня , и слепяще-желтый свет обжег Магьер глаза . Она б росилась ничком на палубу , откатилась подальше к корме , но , когда вскочила , гнев , бушевавший в ней , рассеялся. Малец опрометью рванул в другом направлении – к носу . На бегу он увертывался от капель горящего масла , падавших на палубу , словно огненный дождь. «Малец !» – попыталась пронзительно вскрикнуть Магьер , но удлинившиеся клыки помешали ей внятно выговорить его кличку. Пес свернул к борту , обращенному к берегу , но на палубе уже разгорался огонь , и Магьер не могла наверняка сказать , обжегся Малец или нет. Она сделала вдох и закашлялась – легкие наполнил дым. Что происходит ? Где Лисил и Винн ? Перекрывая шум и гам , зычно закричал хкомас . Магьер вскинула голову , услышав грохот носовой баллисты . Вокруг многоголосо запели тетивы , и в сторону илладонского судна полетели стрелы. * * * Ухватившись за фальшборт , Вельстил поднялся на ноги . Расширение сферы воздействия «кольца пустоты» изнурило его и отняло почти все силы . Он едва продержался до той минуты , когда шхуна подошла достаточно близко к эльфийскому кораблю . С первым залпом горящих дротиков его сосредоточение лопнуло как мыльный пузырь , однако теперь это было уже не важно. У Магьер есть чем заняться и кроме того , чтобы вынюхивать вампиров. Два горящих дротика вспороли переливчатую ткань эльфийских парусов , и тотчас же заполыхал огонь . Третий дротик пролетел над кораблем , и его свет канул в море. Четвертый воткнулся в борт на ватерлинии , зашипел , погас , но так и остался торчать в корпусе корабля. Вельстила охватили сомнения. Неужели он зашел слишком далеко ? Неужели подверг Магьер слишком большой опасности… или все-таки она сумеет покинуть корабль и добраться до берега ? На эльфийском корабле раздался грохот. Вельстил увидел , что к илладонской шхуне летят по дуге два массивных дротика с длинными наконечниками . Он бросился бежать по палубе , но успел добраться только до середины судна , когда первый дро тик достиг цели – и раздался пронзительный крик Клатаса. Дротик , пущенный из баллисты , пронзил насквозь штурвальное колесо , и обломки дерева засыпали рулевого с головой . Вельстил резко затормозил и оглянулся на нос шхуны. Юная эльфийка пыталась приподнятьс я , безмолвно озираясь по сторонам . Матросы , побросав свои места , разбежалась в поисках укрытия . Двое перепрыгнули через фальшборт со стороны моря и исчезли из виду . И тут Чейн , пробежав мимо Вельстила , бросился к корме. Что еще задумал этот болван ? Чейн бы л уже почти у самой кормы , когда достиг цели второй дротик . Он разнес фальшборт в двух шагах позади Чейна . Тот зашатался и упал , проехавшись по палубе между обломками дерева . Дикие вампиры впали в буйство , заметались , испуская пронзительные вопли. Только д вое илладонцев сохранили хладнокровие и сделали еще один выстрел из баллисты со стороны берега . Вновь прочертил темноту сноп огня , нацеленный на эльфийский корабль . Затем матросы пригнулись и подняли стеклянные шары на длинных кожаных шнурах . Шары были на п олнены маслом . Раньше Вельстил их не видел. Илладонцы подожгли тряпичные фитили , а затем принялись раскручивать шары над головой , чтобы запустить их во вражеский корабль . Вельстил бросился к ним , уже нешуточно испугавшись за безопасность Магьер . Стычка раз ворачивалась совсем не так , как он замышлял вначале. Добежать он не успел , и матросы швырнули свои стеклянные снаряды. Вельстил смотрел , как огоньки фитилей взмыли в темноту и по дуге канули вниз . В этот миг палуба у него под ногами содрогнулась – это очер едной эльфийский дротик воткнулся в корпус шхуны где-то ниже фальшборта . Вокруг Вельстила дождем посыпались стрелы , и он нырнул под прикрытие фальшборта , а потому не успел увидеть , как взорвались стеклянные шары. Со всех сторон неслись крики , топот , душера здирающие вопли – на шхуне воцарился хаос. Забел торопливо , чуть ли не на четвереньках пробиралась к носу шхуны , и Вельстил схватил ее за руку. – Собери остальных ! – приказал он. – Бегите в трюм и заберите наши вещи . Живо ! В глазах Забел по-прежнему стыл у жас , однако она покорно поползла к кормовому люку. Им придется покинуть корабль… и Вельстил надеялся , что Магьер сумеет сделать то же самое. * * * Соленая вода сомкнулась над головой Сгэйля , и тотчас все его тело охватил леденящий холод . Извиваясь всем т елом , он рванулся вверх . Он не был уверен , что поступил правильно. Сгэйль дал обет защищать Лиишила и его спутников . Корабль горит , и его первая обязанность – позаботиться об их спасении . И все же когда Сгэйль увид ел , как пленная эльфийка с головой ушла под воду , сердце его на миг перестало биться. Он – анмаглахк , он поклялся беречь и защищать своих соплеменников . И не может допустить , чтобы эта женщина погибла. Мощным рывком Сгэйль вынырнул на поверхность , жадно сх ватил ртом воздух , но перед его мысленным взором неотступно стояло лицо Магьер – каким он увидел его за миг до прыжка. Черные , исполненные лютой безумной злобы глаза… та же самая тварь , что напала на его собратьев тогда , на прогалине Куиринейны . И хотя Сгэ йль дал обет защиты , первым его , неосознанным движением было – убить эту тварь . Потом он увидел на дальней стороне палубы Винн и Лиишила – они метались , спасаясь от падавших сверху обрывков горящего паруса. Оша бросился к ним , крича на бегу : – Прыгай ! Я о них позабочусь ! И Сгэйль прыгнул. Волнение на море изрядно затрудняло поиски . Теперь от Сгэйля уже не зависело ничего . Ничего , кроме жизни той женщины , которую бросили в море на верную смерть . Он только надеялся , что у нее достало присутствия духа лечь пла шмя на воду и продержаться на плаву до тех пор , пока он ее не найдет. * * * Винн глотнула воздуху – и закашлялась . Дым становился все гуще . То , что творилось вокруг , было настолько страшно , что рассудок отказывался его принимать . Винн осознавала только о дно : горит корабль. Живой корабль. Кто-то из эльфов пытался заливать пожар морской водой из ведер , но разлитое масло и обрывки горящих парусов прибавляли огню все новые силы. А потом Сгэйль выпрыгнул за борт. Винн лихорадочно огляделась . На дальней стороне палубы , за грузовой решеткой , стояла на коленях Магьер , но Мальца нигде видно не было . По палубе меж языков пламени метались матросы , а над головой грозно трещали и гудели горящие снасти. И тут , перекрывая прочий шум , прозвучал отчаянный крик Лисила : – Ма гьер ! Выбирайся оттуда ! Он бросился к Магьер , и Винн увидела , что охваченная огнем фок-мачта треснула посредине и начала крениться. – Лисил , стой ! – пронзительно крикнула она. Полуэльф прыгнул к грузовой решетке . Разрывая своей тяжестью снасти и истерзанны е паруса , мачта рухнула точно посредине палубы… и Лисил исчез из виду. – Лисил ! – срывая голос , закричала Винн. Где-то на палубе вдруг дважды грохнуло , как будто разбили стекло, – и вокруг упавшей мачты взвилась стена пламени . Горящее масло брызнуло фонтан ом , разлетаясь во все стороны. Винн завертелась , хлопая ладонью по тлеющим масляным пятнам на плаще . В этот миг она и увидела Ошу. Он бежал вдоль борта со стороны берега , в руке у него блеснул стилет . Прежде чем Винн успела осознать , что происходит , Оша пр ыгнул к ней и ударил плечом в грудь . Винн задохнулась , а Оша обхватил ее одной рукой. Хватая ртом воздух , она ощутила , как ее ноги оторвались от палубы . И увидела над спиной Оши , что от центра палубы к борту катится огненный столп – прямо на нее. Мир перед глазами завертелся и опрокинулся . Винн ударилась спиной о палубу , проехалась по доскам под тяжестью навалившегося на нее Оши . Он перекатился , обвив ее руками и ногами , увлекая за собой , и так , вместе , они прокатились несколько шагов и остановились. И огне нный столп , легший набок, – рухнувшая фок-мачта – врезался в фальшборт в том самом месте , где секунду назад были Оша и Винн. Оша одним рывком поднялся на колени и взмахнул стилетом . Винн только и успела вздрогнуть , когда лезвие стилета рассекло сбоку ворот ее плаща . Оша сдернул с нее плащ , при этом едва не перевернув ее на живот , потом схватил за руку . Одним рывком он поднял Винн на ноги , и они лихорадочно огляделись. Матросы давно уже оставили все попытки погасить пожар . Сквозь треск огня прорвался дикий визг – так могла завизжать угодившая в беду хищная кошка . Этот визг еще не успел затихнуть , когда Оша закричал : – Лиишил ! Винн увидела Лисила – он замер , пригнувшись , на дальней стороне грузовой решетки , а вокруг н его бесновался огонь . Магьер неистово била руками пламя , пытаясь дотянуться до него . Глаза ее заливала сплошная чернота , по лицу , искаженному рычанием , бежали слезы . Решетка вокруг Лисила горела слишком жарко , огонь охватил и бак , и палубу между решеткой и кормой . Даже дальний фальшборт был объят пламенем . Лисил пригнулся ниже и поворачивался из стороны в сторону , прикрывая ладонью лицо и глаза. Винн метнулась к Магьер , надеясь хоть как-то добраться до Лисила . И тут же ее ноги вновь оторвались от палубы. Ош а обхватил одной рукой ее талию и рывком оттащил ее назад. – Поставь меня ! – возмутилась Винн. – Лисил ничего не видит . Ему нужна помощь ! – Бит-на ! – рявкнул Оша ей в лицо и толкнул в угол между ютом и фальшбортом. Что значит – «нет» ?! Винн извивалась , пы таясь вырваться . Что он имел в виду ? И опять в высоте полыхнул слепящий багрово-желтый свет . Винн задохнулась , увидев , что на палубу медленно оседает горящий грот. – Магьер , посмотри наверх ! Отходи ! – закричала она , давясь собственными словами. В грузовой трюм ! Живо ! В сознание Винн ворвался голос Мальца. Она увидела , что пес мчится от дальнего борта к баку… мчится прямо по фальшборту . На серебристой шерсти Мальца играли желтые и багровые блики огня. Винн забилась в крепких руках Оши. – Да пойдем же ! В трю м… Малец сказал идти в трюм ! Оша ослабил хватку , мотая головой , и Винн схватила его за запястье , потащила за собой . Уже стоя над лестницей в трюм , она закричала что было сил : – Магьер ! Скорей ! Малец сказал – спускаться в грузовой трюм ! Но Магьер то ли не р асслышала ее , то ли не хотела никуда уходить . Грот , охваченный огнем , извивался на ветру как живой , как чудовищная тварь , готовая вот-вот пасть на Магьер и стиснуть ее в огненных объятиях. * * * Визжа , как дикий зверь , Магьер тянулась сквозь огонь к Лиси лу . Задымилась перчатка , и Магьер отдернула руку . Затем дала волю дампирскому голоду и зажмурилась , спасаясь от нестерпимой яркости огня . И попыталась шагнуть в пламя. Жар тотчас опалил лицо и руки , и Магьер отпрыгнула. В реве и треске огня кричала Винн – что-то там о грузовом трюме, – но Магьер не могла оторвать взгляда от Лисила – смутной тени , едва различимой в слепящем пламени. Еще одна смутно мерцавшая тень неслась к нему с дальнего конца корабля . Она промчалась прямо по горящему фальшборту , и вот уже пламя озарило серебристый четвероногий силуэт. Малец прыгнул , пролетев сквозь огонь. И передними лапами ударил Лисила в плечо . Пес и полуэльф повалились на горящую грузовую решетку , и она , не выдержав внезапной тяжести , с треском развалилась на куски. Магьер пронзительно закричала . Свет огня , бушевавшего вокруг , стал заметно ярче. Лисил и Малец исчезли бесследно. Теперь и над головой Магьер полыхнул яркий свет. Она увидела , как огонь обвился вокруг грот-мачты . Магьер отпрыгнула и успела откатиться в сто рону , прежде чем середину судна накрыл сгусток адского пламени. Винн кричала что-то о грузовом трюме. Магьер развернулась на четвереньках и , оттолкнув плечом какого-то матроса , метнулась к кормовому люку . Внизу , на лестнице , промелькнул серо-зеленый плащ , и Магьер бросилась следом , едва не споткнувшись о верхнюю ступеньку. Оша с круглыми глазами обернулся к ней . Винн стояла у подножия лестницы. – Малец сказал , что мы должны спуститься в грузовой трюм ! – крикнула она. Теперь Магьер поняла , что к чему. – Нет ! – проскрежетала она. – Вы… выбирайтесь отсюда ! Я… я сама найду Лисила и Мальца ! Винн открыла рот , собираясь возразить. – Держи ее ! – рыкнула Магьер в лицо Оше. Она толкнула молодого эльфа к стене , сгребла Винн за рукав и почти швырнула ее на Ошу . Не тратя времени на то , чтобы убедиться , что эта парочка ее послушалась , Магьер бросилась бежать по корабельным коридорам . Она свернула в единственный узкий коридор , который вел в середину корабля. Магьер и не подумала замедлить бег . На полной скорости она врезала сь плечом в дверь – и та с грохотом распахнулась. – Лисил ! Каждый ее шаг сопровождался громким плеском воды , доходившей до коленей . Море заполняло трюм через пробоину , зиявшую в дальней стороне корпуса . И тут Магьер расслышала плеск , который никак не был с вязан с ее шагами. Из воды поднялся Лисил , а к нему , загребая лапами по воде , уже спешил Малец. Магьер побежала к ним – насколько позволяли бежать отяжелевшие от воды сапоги . Задыхаясь , не в силах вымолвить ни слова , она лихорадочно ощупывала Лисила , цел л и , не сильно ли обжегся. Лицо его было грязным от копоти , размытой струйками воды , но при виде Магьер оно просветлело от облегчения . Придерживая одной рукой изогнутый клинок , Лисил другой рукой схватил Магьер за запястье. – Да ничего со мной не сталось, – сказал он , потом опустил взгляд ниже. – Твои руки ! Перчатки Магьер почернели и обуглились . И кожа обожжена – до сих пор она этого не сознавала. Пламя , бушевавшее над открытым грузовым люком , наполняло трюм мерцающим светом , и на потолочных балках тут и там уже пробивались огоньки. – Надо выбираться отсюда, – сказала Магьер. – Без нашего снаряжения нам на суше не продержаться, – возразил Лисил и решительно зашагал к распахнутой двери. Магьер едва не сгребла его в охапку , чтобы взвалить на плечо и бежать отсю да сломя голову , но она прекрасно понимала , что Лисил прав . Друг за другом – впереди Лисил , сразу за ним Малец и последней Магьер – они побрели по коридору , заполненному водой. Ворвавшись в свою каюту , они принялись поспешно хватать все , что в силах унести, – прежде всего оружие . Лисил отыскал новые куртки , а затем на миг заколебался . Он взял свои новые клинки , но кинжала Магьер на месте не было . Сгэйль еще не успел его вернуть. – Шут с ним ! – буркнула Магьер и потащила Лисила к двери. Шлепая по воде , они п обрели назад к лестнице , и тогда в другом конце коридора показался эльф , которого они прежде ни разу не видели . Он был бос , в простой парусиновой тунике и коротких , до коленей , штанах . Эльф нес большой корень – на вид довольно увесистый , гладкий и округлы й , слегка заостренный спереди. Магьер остолбенела . Длинный конец корня , волочившийся за эльфом , извивался сам собой , точь-в-точь как корнехвост корабля , который много дней назад заметила в воде Винн. При виде Магьер эльф остановился , присел на корточки и аккуратно положил на пол свою извивающуюся ношу . Сурово глянув на Магьер , затем на Лисила , он быстро заговорил по-эльфийски . Судя по всему , это был вопрос. Магьер в ответ только покачала головой и указ ала на лестницу , ведущую на палубу. – Нам надо выбраться отсюда, – сказала она. – И тебе тоже. Она понятия не имела , понял ли ее эльф. Он опустил голову , что-то пробормотал по-эльфийски , потом завел руку за спину и швырнул в сторону Магьер какой-то предмет . В воду , плескавшуюся у сапог Магьер , упал длинный кинжал из серебристого металла. Она наклонилась и подняла кинжал . Теперь у него была рукоять – широкая , туго обмотанная кожей . Когда Магьер выпрямилась , эльфа перед ними уже не было , и лишь потом она увид ела , как вверх по лестнице уползает , извиваясь , длинный конец корня. – Убери эту штуку и пойдем уж ! – проворчал Лисил. Магьер сунула кинжал за спину , под пояс . Выбравшись из люка , они обнаружили , что палуба охвачена огнем , который пожирал остатки парусов , снастей и рухнувших мачт . Магьер огляделась в поисках высокого босоногого эльфа. Он стоял у борта со стороны моря , чуть пониже бака, – в единственном месте на этой стороне корабля , которое еще не захватил огонь . Диковинного живого корня , который вынес из т рюма эльф , видно не было. – Пойдем ! – крикнула Магьер. – Спускайся в лодку ! Эльф даже не повернул головы . Так и продолжал стоять – рослый , босоногий . Сквозь треск огня и дерева до Магьер донесся негромкий размеренный напев , похожий на песню без слов . Эльф медленно поднял голову , как будто высматривал что-то в море. Палуба под ногами Магьер затрещала. Малец отрывисто гавкнул и двинулся к борту со стороны берега. Магьер ничего не оставалось , как последовать за ним. * * * В ледяной воде руки двигались все тя желее , и Сгэйль уже приходил в отчаяние. Где же эта женщина ? Он проплыл назад по курсу илладонского судна , но в волнах , которые накатывались одна за другой , ничего нельзя было разглядеть . И оба корабля , оставшиеся у него за спиной , неуклонно отплывали все дальше . Наконец Сгэйль заметил , как в одном месте забурлила вода и что-то всплыло на поверхность. Не плавучий мусор и не водоросли – они гораздо темнее . Почти сразу таинственный предмет вновь ушел под воду и исчез бесследно. Сгэйль , отчаянно загребая воду, рванулся вперед . Подплыв к тому месту , где скрылся в глубине таинственный предмет , он нырнул. Под водой было так темно , что Сгэйлю оставалось только задержать дыхание и ощупью шарить вокруг себя . Рука его наткнулась на нечто узкое и шершавое – веревка ! Сг эйль ухватился за нее , обмотал вокруг ладони и запястья и , работая ногами , поплыл вверх. Он вынырнул на поверхность . Прежде чем жадно глотнуть воздух , Сгэйль потянул за веревку . Еще дважды ему пришлось нырять , опускаться все ниже , перебирая руками веревку, и наконец рука его сомкнулась на гладких холодных пальцах . Сжав их покрепче , Сгэйль опять двинулся наверх. Женщина вынырнула вслед за ним и сразу часто , судорожно задышала . Лицо ее было искажено страхом. – Ляг на воду, – не без труда выговорил Сгэйль. – Р асслабься. Он поддержал ее рукой поперек спины , и вместе они перевалили через гребень очередной волны . Женщина попыталась повернуть голову , заморгала , стряхивая с ресниц морскую воду , чтобы разглядеть Сгэйля. – Сестра… вЂ“ прохрипела она. – Там , на корабле… моя сестра. Вот теперь Сгэйль по-настоящему похолодел. На том людском судне еще одна его соплеменница ? Поддерживая на волнах спасенную женщину , он осторожно оглянулся назад . Эльфийский корабль – Первенеан – все так же ярко пылал в ночи. Хкомас , должно быть , уже приказал команде спускаться в ялики . Илладонское судно тоже получило серьезные повреждения и сильно накренилось на один борт . Оно так далеко , что же он может сделать , чтобы спасти сестру этой женщины ? Над ночным морем прокатился ог лушительный треск. Илладонское судно закачалось , и его развернуло кормой в открытое море. – Нет… – простонал Сгэйль. Нос пиратского корабля резко ушел в воду и уже не поднялся . Корабль тонул. Хкеда выпустил своих шевалеан – «пловцов» . Они будут бить по ко рпусу илладонца до тех пор , пока шхуна не затонет или пока они сами не обессилеют от ран. Сгэйль отвел взгляд . Женщина приподняла голову , пытаясь разглядеть , что происходит. – Не смотри, – сказал Сгэйль. Вынув стилет , он разрезал веревку , затем сгреб женщи ну за ворот туники и поплыл , волоча спасенную за собой . Издалека , от тонущей илладонской шхуны , снова донесся громкий треск. Все , что мог теперь сделать Сгэйль, – употребить все силы на то , чтобы добраться до берега. * * * Чейн бессильно смотрел , как шар ы , наполненные маслом , обрушились на эльфийский корабль и палубу охватило пламя. – Винн… вЂ“ прошептал он. И сорвался с места – разыскать , растерзать в клочья того , кто швырнул эти растреклятые шары. – Стой ! – гаркнул Вельстил. Чейн развернулся к нему с мечо м в руке. Сзади к Вельстилу подошла Забел , а за ней и другие дикие монахи . Все они волокли парусину , веревки и дорожные мешки. – Ты сказал , что у них будет время спастись ! – прохрипел Чейн , и в горле у него засаднило. Вельстил гневно скривил губы . Затем от крыл рот , но резкой отповеди Чейн так и не услышал . Уши ему заложило от оглушительного треска. Илладонская шхуна резко накренилась , и через фальшборт , неся с собой обломки дерева , хлынула морская вода . Вельстил вцепился в мачту , озираясь по сторонам , дикие вампиры почти все попадали , не удержавшись на ногах. – Возьми у нее мешки и снаряжение, – приказал Вельстил , ткнув пальцем в Забел. – Парусину привяжи к спине. Чейн с ненавистью глянул на него и не двинулся с места. – Нам придется плыть, – буркнул Вельсти л, – плыть как можно дальше на север , прежде чем мы высадимся на сушу . Нельзя , чтобы нас учуяла Магьер или этот пес. – Плыть ? – Если возьмем шлюпку , нас будет слишком легко заметить, – ответил Вельстил . И повернулся к Забел и прочим диким. – Убейте всех , кто еще жив , а потом следуйте за нами. Вновь раздался оглушительный треск , шхуна развернулась боком , и ее нос стремительно ушел в воду. Чейн схватился за фальшборт , чтобы не потерять равновесие . Дикие вампиры цеплялись за что попало , лишь бы не упасть . В кои-то веки они не проявляли страстного желания попировать на растерзанных жертвах . Да и ненависть , пожиравшая Чейна , отступила перед несокрушимым стремлением уцелеть. – Уходим все и сразу ! – прошипел он. – Если кто из матросов и выживет , он не допустит , чтобы его поймали эльфы . Вряд ли илладонцы выдадут тебя ! Он взял у Забел туго скатанную парусину . Обмотал этой парусиной свой мешок , чтобы защитить от морской воды бесценные книги и свитки из обители , а потом уже привязал эту ношу к спине. Вел ьстил , ничего не ответив Чейну , забросил на плечо свой мешок , набитый чародейскими приспособлениями. – За мной ! – не колеблясь ни минуты , крикнул он своим слугам и перемахнул через фальшборт. Снова громкий треск – и корпус шхуны содрогнулся . Чейн вцепился в фальшборт , подождал , пока судно хоть немного выпрямится , и прыгнул за борт. На секунду мелькнул перед глазами горящий эльфийский корабль , и в мыслях Чейна вспыхнуло овальное оливково-смуглое лицо Винн . А потом он погрузился в черную ледяную воду. * * * – Сгэйль ! – кричал Лисил. Он сидел на носу ялика , одной рукой крепко ухватившись за вздернутый форштевень , и обшаривал взглядом бесконечные волны . Позади него скорчился Оша. Магьер и Малец сидели на корме ялика вместе с Винн , надевшей куртку . Двое эльфийс ких матросов налегали на весла . Уже по меньшей мере два ялика направились к берегу , но этот не спешил последовать их примеру . Лисил повернул небольшое суденышко на юг , и они шли вдоль берега , назад по курсу пиратского судна. – Он наверняка где-то здесь, – процедил сквозь зубы Лисил. – Слишком он большой зануда , чтобы сгинуть за здорово живешь. – Да, – отозвался Оша. – Мы его найдем. Впрочем , голос молодого эльфа звучал не более уверенно , чем голос Лисила . А Сгэйль и вправду был тот еще зануда. Лисилу обрыдл о то , как этот тип все время смотрит на него, – как будто он , Лисил , вот-вот совершит нечто такое , о чем Сгэйль не решается и слова сказать . Вся эта суеверная чушь о предках и древних эльфийский обычаях только усложняла нынешнюю жизнь Лисила и склоняла к ж изни иной , которой он не знал и знать не хотел . И вот теперь этот самоуверенный , тощий , кислорожий головорез… этот идиот прыгнул за борт , чтобы спасти женщину , которой он никогда в глаза не видел. И все же Лисил не мог бросить его здесь на верную смерть. М алец гавкнул , и Лисил крепче вцепился в форштевень – ялик преодолевал очередную волну. – Вот он ! – воскликнула Винн. Она указывала в ту сторону , куда уже смотрел Малец , опершийся одной лапой о борт ялика . Лисил разглядел , как на воде мелькнуло что-то белое. – Сгэйль ! – снова закричал Лисил и наклонился к Оше. – Скажи матросам , чтобы повернули туда. Оша еще тараторил по-эльфийски , отдавая приказ , а белое пятно , только что мелькнувшее в воде , появилось снова. Сгэйль плыл на боку , одной рукой поддерживая женщи ну , плашмя лежавшую на воде . Он был изможден и очень бледен. – Сюда ! – крикнул Лисил. – Оша , скажи , чтобы ялик подвели к нему. Сгэйль на миг замешкался , приподнял голову . И , увидев ялик , стал грести с удвоенным усердием. Оша , бросив гребцам несколько слов по-эльфийски , втиснулся рядом с Лисилом. – Мы втащим женщину на корму, – бросила Магьер , оттеснив от борта Мальца и Винн, – а вы поднимайте Сгэйля. Матросы-эльфы резко развернули ялик , скатившийся с очередной волны , затем подняли из воды весла . Сгэйль , сделав еще пару гребков , приблизился к ялику вплотную. Магьер перегнулась через борт , но спасенная Сгэйлем женщина совсем обессилела и даже с чужой помощью не могла забраться в ялик . Один из эльфов опустился на колени рядом с Магьер , и вдвоем они переволокли женщину через борт. Лисил ухватил Сгэйля за руку , Оша за пояс , и так они втащили его в ялик . Анмаглахк без сил рухнул на дно ялика , дрожащий и промокший до нитки. – Одеяло , куртку ! – рявкнул Лисил. – Хоть что-нибудь , чтоб ы его прикрыть ! Оша сорвал с себя плащ и укрыл им Сгэйля , а Магьер меж тем рылась в дорожных мешках . Одну куртку она перебросила Лисилу , а в другую закутала спасенную женщину . Винн начала было снимать с себя куртку. – Не надо, – остановила ее Магьер. – У т ебя под ней одна рубашка. Матросы снова взялись за весла и стали усердно грести к берегу. Лисил не без труда стянул со Сгэйля мокрую тунику и завернул его в куртку . Сгэйль , по-прежнему дрожа всем телом , откинулся на ящик под форштевнем , и Лисил укрыл его п лащом Оши . Сквозь непрерывно стучащие зубы Сгэйль выпалил длинную тираду по-эльфийски. Оша так и застыл , ошеломленно уставясь на него . Лисил не понял ни слова , но тон Сгэйля был понятен и без слов. – Оша не виноват ! – крикнула с кормы Винн. – И он нас не б росил ! – Не бросил, – почти сердито повторил Оша. – Мы нашли тебя… йоин. – Не смей его винить ! – рявкнул Лисил на Сгэйля. – Это ты , балбес этакий , в разгар боя прыгнул за борт ! И Оша был не единственным , кто решил отправиться на поиски твоего бренного те ла. Сгэйль с трудом сел . Взгляд его скользнул по гребцам-эльфам и остановился на Магьер . Эльф смотрел на нее так , словно что-то искал в ее лице , а затем снова откинулся на ящик и обессиленно обмяк. Лисил плюхнулся рядом с Ошей и помотал головой . Мгновение он наслаждался восхитительной идеей – швырнуть Сгэйля назад в море. Но передумал. * * * Винн сидела , съежившись , на корме рядом с Мальцом и Магьер . Оглушительный треск , раздававшийся позади ялика , прекратился – пиратское судно уже скрылось под водой , но эльфийский корабль все так же медленно плыл , увлекаемый волнами… и все так же сгорал заживо. Винн закрыла лицо руками , стараясь удержать слезы. Опустив руки , она увидела , что остальные то и дело угрюмо оглядываются назад . Винн услышала шипение воды , соприк оснувшейся с пламенем , но не нашла в себе силы оглянуться. Эльфийка , лежавшая у ее ног , хрипела и кашляла , но , судя по всему , должна была оправиться . Она легла на бок , свернувшись клубком , и начала почти беззвучно плакать. Слезы были почти незаметны на ее треугольном лице , залитом морской водой. Весь оставшийся путь до берега все сидевшие в ялике провели в молчании. Когда эльфы-матросы сунули весла в уключины и выпрыгнули в полосу прибоя , Винн увидела на песчаном берегу еще три ялика . Неподалеку от них горе ли воткнутые в землю факелы . Лисил и Оша тоже выскочили из ялика . Подошли другие матросы , и ялик общими усилиями вытащили на песок. Малец одним прыжком оказался на берегу , и Винн выбралась из ялика вслед за ним. Она видела вокруг знакомые лица , хотя имен этих эльфов не знала . И очень обрадовалась , увидев , что хкомас жив . У него были обожжены левая рука и щека , но он этого , похоже , не замечал . Двое матросов поспешили помочь спасенной женщине выбраться из лодки. Оди н из матросов чуть заметно склонил голову , когда Сгэйль , пошатываясь , выбрался из ялика , и Оша провел его на сухой песок. Винн попробовала подсчитать уцелевших . Рядом с хкомасом держалась девушка с толстой косой и в несуразно больших башмаках – Винн уже зн ала , что это стюард хкомаса. – Сгэйльшеллеахэ… – начал было хкомас и смолк. Он не стал ни благодарить Сгэйля , ни рассыпаться в похвалах его отваге . Анмаглахки не ждут благодарности – уж это Винн усвоила за то время , которое провела в компании Сгэйля. Далек о в море еще плясали над водой последние язычки пламени , пожравшего эльфийский корабль . Потом погасли и они . И Винн ощутила , как резко изменилось общее настроение, – на смену радости пришла глубокая скорбь. – Да примут тебя предки и да сохранят, – прошепта л хкомас , глядя в безжизненную темноту , которая простиралась за полосой прибоя. Остро ощущая собственное бессилие , Винн одними губами повторила эту эпитафию живому кораблю. Лицо хкомаса помрачнело , и он повернулся к Магьер. – Кто это был ? – резко спросил о н. – Даже илладонцы не смеют так безрассудно нападать на нас… только для того , чтобы такой дорогой ценой убить Первенеан. Магьер не поняла ни слова , однако ответила ему таким же гневным взглядом . Сгэйль не без труда поднялся на ноги и , заметно хромая , вста л между ними. – Ей известно не больше , чем нам, – сказал он. – Я видел ее на палубе ! – огрызнулся хкомас. – Она что-то чуяла на этом судне… и маджай-хи тоже. – Теперь этот спор бесполезен, – отпарировал Сгэйль. – Ты успел отправить сигнал бедствия ? Хкомас не сводил с Магьер подозрительного взгляда : – Да . Я связался с кораблем-побратимом нашего клана . Он почти в двух днях пути от Гайне Айджайхе… далеко к северу отсюда. Сгэйль кивнул с некоторым облегчением : – Они отправят сообщение в ближайший порт и найдут корабль поближе к нам . Помощь придет. При этих словах девушка с толстой косой , стоявшая за спиной у хкомаса , беспокойно переступила с ноги на ногу и украдкой глянула на север. Подошел Оша и сказал , обращаясь к хкомасу : – Нам нужно спрятать ялики и увести в сех подальше от берега , а еще позаботиться о раненых . Все прочее может подождать до утра. После этих слов , сказанных спокойным , но твердым тоном , все притихли . Наконец хкомас кивнул . Магьер и Лисил молча наблюдали за этой сценой , и Винн вдруг стало совестн о – она и забыла , что для них нужно переводить эльфийскую речь. – Перескажу потом, – сказала она. – Оша хочет , чтобы мы убрали ялики с берега и укрылись подальше от моря. Лисил окинул взглядом водную гладь : – Он прав . Особенно если с того судна кто-то спас ся и добрался до берега. * * * Оказалось , Чейн не позабыл , как нужно плавать . Когда-то , в детстве , этому его обучал отец , если только можно назвать «обучением» , когда тебя швыряют в ледяное озеро , обвязав талию веревкой , чтобы вытащить в случае чего. Чейн плыл на север вслед за Вельстилом , двигавшимся в нескольких метрах впереди . Плыл , надеясь , что , когда они выберутся на сушу , их никто не увидит и не учует . В плаще и с грузом за плечами плыть было нелегко , зато его не беспокоили ни холод , ни недостат о к воздуха . Вначале Чейн по привычке , как когда-то при жизни , задерживал дыхание . Когда он все же нечаянно сделал вдох и открыл рот , в легкие хлынула вода . Чейн в панике закашлялся , однако это было всего лишь неприятное ощущение – никакой опасности для мер т веца. И вот наконец в морской воде стало различимо дно. По примеру Вельстила Чейн пробирался вперед , упираясь руками в дно , пока не стало совсем мелко . Тогда они вынырнули на поверхность , в полосу прибоя, – и насквозь промокший плащ стал в несколько раз тя желее . Чейн вскарабкался на каменистый берег , согнулся в три погибели и изрыгнул из мертвых легких морскую воду . Когда он отвязал со спины дорожный мешок и снимал плащ , из воды вышли дикие вампиры. Один за другим они поднимались , мертвенно-бледные , и выбре дали из темной полосы прибоя на берег . Забел прыгнула за борт за минуту до Чейна , но из моря вышла последней , вслед за Джакебом. Чейн помотал головой , помахал руками , стряхивая с себя морскую воду , а затем устремил взгляд на юг. – Мы достаточно далеко отпл ыли ? – спросил он. – Магьер нас не почует ? Вельстил обвел изучающим взглядом берег : – Нет , не почует… если она спаслась. Голос его прозвучал так неуверенно , что Чейн вначале испытал непритворное наслаждение . Если Магьер погибла , Вельстилу придется несладко и , скорее всего , он никогда уже не отыщет свое вожделенное сокровище . Все , что могло уязвить Вельстила , теперь доставляло Чейну несказанную радость , однако эта радость погасла так же быстро , как вспыхнула. Если не сумела спастись Магьер – каковы шансы выж ить у Винн ? – Проверь сейчас же ! – прошипел Чейн. – Доставай свое треклятое блюдо ! Вельстил обернулся , остро глянул на него : – Именно это я и собирался сделать. Он присел на корточки , открыл свой промокший мешок и , достав блюдо с полукруглым дном , стряхнул с него капли морской воды . Повернувшись спиной к Чейну , он вынул кинжал . Больше Чейн ничего не сумел разглядеть , только слышал , как Вельстил завел негромкий речитатив. Наконец Вельстил поднял голову , минуя взглядом Чейна , посмотрел на юг : – Она жива… и на ходится недалеко отсюда. Эти слова лишь подлили масла в огонь , пожиравший Чейна изнутри. – Но это, – прибавил Вельстил, – ничего не говорит об участи твоей маленькой книжницы. Чейн не мог сам узнать , что с Винн, – его сразу бы почуяли и выследили . Без помо щи Вельстила , вернее , его «кольца пустоты» он бессилен . И еще хуже обернется дело , если за ним увяжутся дикие вампиры и их обнаружат . Чейн не хотел , чтобы эти твари добрались до Винн… если только она жива. От ночи оставалась еще половина , но дальше они не пойдут . Смертные сейчас уже спят , а завтра после захода солнца Вельстил точно выяснит , в каком направлении двинулась Магьер. – Пойду отыщу место для лагеря, – прошипел Чейн и направился к лесу. ГЛАВА 12 Сгэйль проснулся с первыми проблесками зари , однако не подавал голоса , пока не начали просыпаться остальные . Он чувствовал себя вялым и почти неотдохнувшим . К удивлению , костер горел до сих пор – кто-то всю ночь постоянно подбрасывал в него топливо . Сгэйль приподнялся и увидел Ошу : тот сидел на корточках, бдительно охраняя лагерь. Сгэйль ничего не сказал , но подумал , что прошлой ночью , возможно , был слишком суров со своим юным учеником. Штаны его остались слегка сыроваты , зато сапоги и туника более-менее просохли у огня . Матросы , проснувшись , при свете дня почувствовали себя в большей безопасности , и кое-кто направился ближе к воде . Вскоре одни эльфы уже развели костры для приготовления пищи , а другие отправились собирать ягоды или искать на прибрежных камнях моллюсков . Сгэйль наблюдал за тем , как они без л и шних разговоров занимаются этими обыденными делами , когда к нему подошел хкомас. В утреннем свете его ожоги выглядели гораздо хуже . Он не показывал виду , но Сгэйль-то знал , как ему больно. – Мы двинемся вдоль моря, – сказал хкомас. – Лес в этих местах густой , а людские земли слишком близко . Чем дальше мы уйдем на север , тем безопаснее , лучше держаться берега , чтобы нас смогли отыскать наши суда. Сгэйль согласился с ним , но , поколебавшись , сказал : – Я пойду на юг со своими подопечными , как того требует обет защиты. В янтарных глазах хкомаса мелькнуло удивление . Все Ан 'Кроан почитали обычай защиты , но , быть может , хкомас ожидал , что для Сгэйля первостепенна забота о своих соплеменниках . Пожилой эльф нахмурился и , повернувшись , пошел к м орю. Сгэйль вздохнул и огляделся в поисках своих подопечных . Винн снова надела эльфийский наряд – мешковатую тунику и закатанные штаны . Она и Оша в компании нескольких матросов отправились за ягодами , а Магьер и Лиишил между тем пересматривали вещи , которы е им удалось вынести с горящего корабля . Благодарение предкам , что они прихватили и дары хейнасов. И что удивительнее всего – на спине за поясом у Магьер виднелся ее кинжал . Теперь у него была рукоять из живого дерева , обмотанного кожей , в точности как про сил Сгэйль у корабельного хкеда . Оставалось только гадать , когда и каким образом Магьер успела забрать кинжал. Малец бродил среди матросов , которые искали моллюсков . Он обнюхивал прибрежный песок и то и дело принимался громко лаять . Матросы сбегались на эт от сигнал и копали в том месте , где стоял пес . Нынче утром , похоже , соплеменники Сгэйля были не против того , что среди них оказались люди , полукровки и даже сбившийся с пути истинного маджай-хи . Сгэйль уже хотел присоединиться к поискам еды , когда к нему н есмело подошла девушка – стюард хкомаса. – Меня зовут Авранверд, – представилась она. – Я знаю , кто ты такая, – ответил Сгэйль и натянул сапоги. Глаза девушки на миг расширились. – Можно мне с тобой поговорить… Сгэйльшеллеахэ ? Сгэйль замер – ему вдруг стал о не по себе . Его встревожило то , как напряженно держалась эта девушка. – Да , конечно, – ответил он. Авранверд указала рукой на край прогалины , подальше от лагеря : – С глазу на глаз. Сгэйль сейчас был не в настроении разгадывать загадки , однако вслед за де вушкой отошел туда , где их никто не мог услышать . Не глядя ему в глаза , Авранверд сказала : – Я должна отправиться с вами. Тревога , охватившая Сгэйля , усилилась. – Твое место рядом с хкомасом и другими матросами . Тебе нечего бояться . Придет наш корабль и за берет всех вас. Авранверд покачала головой : – Я не беспокоюсь за свою безопасность . Просто я… меня послал Вельмидревний Отче , чтобы следить за людьми. – Этого быть не может ! – отрезал Сгэйль. – Ты не анмаглахк. – Но я буду анмаглахком ! – возразила девушка и наконец посмотрела ему в глаза. – Вельмидревний Отче послал меня… поручил мне эту миссию. Я должна пойти с вами ! Она говорила так искренне и уверенно , что Сгэйль почти поверил ей . Он ощутил , как кровь отхлынула от лица . Как мог Вельмидревний Отче поручи ть это дело девчонке , не прошедшей обучение ? И зачем посылать кого-то еще следить за подопечными Сгэйля… как будто ему нельзя доверять ? На юном лице Авранверд мелькнула тень беспокойства. – Сгэйльшеллеахэ ?.. Сгэйль одарил ее таким взглядом , что она съежил ась. – Слушай меня внимательно, – начал он , принуждая себя говорить спокойно. – Ты останешься здесь и вместе с экипажем корабля вернешься домой . Попробуй только поступить иначе – и я обо всем расскажу хкомасу. – Но я… у меня миссия… от Вельмидревнего Отче ! Есть и другой… Сгэйль не дал ей договорить : – Грош цена будет твоей миссии , если хкомас и все мореходные кланы узнают о твоих тайных делишках ! Ты должна служить только своему хкомасу и экипажу ! Он схватил Авранв ерд за запястье , чтобы отвести ее в лагерь , но не успел сделать и трех шагов , как девушка вырвалась . Она смотрела на Сгэйля и качала головой с таким видом , словно мир , который она почитала цельным и незыблемым , вдруг рухнул ей на голову. Сгэйль не проронил ни слова , отвечая Авранверд непререкаемым взглядом . Девушка повернулась и бросилась бежать. Ему давно уже осточертело терпеть безмерное обожание и лелеять чьи-то разбитые иллюзии . Теперь , пожалуй , он понимал , почему Бротандуиве и другие старейшины касты т ак упорно сторонились своих соплеменников . Ан 'Кроан видели только своих героев и защитников в серо-зеленом одеянии анмаглахка , но понятия не имели , каково это на самом деле – быть анмаглахком. Сгэйль давно уже старался не замечать растущей неприязни между Вельмидревним Отче и Бротандуиве . Каждый из них , судя по всему , стремился что-то получить от его нынешней миссии… и ни тот , ни другой не удосужился откровенно рассказать о своих ожиданиях . Сгэйль не знал , кому доверять , и от этой мысли голова у него шла к р угом. Анмаглахки должны доверять друг другу , иначе разлад между ними принесет одни только бедствия их соплеменникам. Сгэйль окинул взглядом берег и возле замаскированных яликов заметил хкомаса . Старик , должно быть , до сих пор ломает голову , с какой стати д вое анмаглахков бросают потерпевший бедствие экипаж ради двоих людей и полукровки . Сейчас , однако , Сгэйлю некогда было пускаться в виноватые объяснения , и он решительно подошел к хкомасу. – На твоего стюарда гибель корабля подействовала куда сильнее , чем н а других матросов, – без обиняков начал он, – Постарайся не отпускать ее от себя и позаботься о том , чтобы в ближайшие дни за ней как следует присматривали. Хкомас испытующе оглядел его , а затем обратил печальный взгляд к пустынному морю : – Я и представить не мог , что доживу до дня , когда Первенеан , дарованный моему клану , погибнет от людских рук . Да , Авранверд молода , и такая потеря для нее может быть горше , намного горше… Я присмотрю за ней. Сгэйль благодарно кивнул и пошел назад в лагерь , хотя легче ему от этого разговора не стало. Магьер и Лиишил уже уложили вещи и стояли , тихонько разговаривая о чем-то . У Лиишила на лице и руках видны были небольшие ожоги . В остальном он выглядел вполне здоровым . Сгэйлю вспомнились обугленные перчатки Магьер . Сейчас она была без них. Ее бледные руки оказались безупречно гладки – ни ожогов , ни шрамов. Сгэйль быстро перевел взгляд на лицо Магьер , но она этого , похоже , не заметила . На ней были облегающие штаны , кожаный доспех и куртка . Магьер вскинула на плечо дорожный мешо к. – Мы можем выходить ? – спросила она. – Да, – ответил Сгэйль , по-прежнему не сводя с нее взгляда. Магьер привычно нахмурилась : – Что такое ? – Ничего. Вверх по откосу торопливо поднялся рослый эльф и остановился перед Сгэйлем : – Хкомас говорит , ты идешь н а юг… с людьми. – И прежде чем Сгэйль успел что-то ответить , матрос снял с себя теплый плащ и подал ему. – Вот , возьми , и перчатки тоже . Мне они не понадобятся , ведь за нами скоро приплывут. Плащ был непривычного , темно-коричневого цвета . От этого искренне го дара Сгэйль ощутил безмерную усталость . Матрос даже не был с ним знаком – в Сгэйле он видел только всеми почитаемого члена касты анмаглахков. – Я не могу… – Возьми , прошу тебя, – не отступал матрос. – Окажи мне эту честь. Сгэйль едва не отшатнулся . В па мяти его всплыл странный урок , который дал ему когда-то его собственный йоин, его наставник. Что мы есть помимо того , какими видят нас наши соплеменники ? Сгэйль тогда был молод , невежествен и полон священного трепета перед своим наставником . Он так и не с умел найти ответа на этот вопрос . Годы спустя он случайно услышал , как Бротандуиве повторяет этот же урок для нескольких новичков , которым еще нескоро предстояло взяться за поиски своего собственного йоина. Мы – большее и меньшее , говорил Бротандуиве , и мы – ничто , кроме тьмы и безмолвия . Все , что в наших силах, – принять их веру в нас с подобающим смирением. Такова была истина , скрытая в девизе анмаглахков – во тьме и безмолвии. Служить и не ставить себя ни выше , ни ниже этой службы , в чем бы она ни выражалась . Быть безмолвием мира , в котором исполняешь долг , и хранить этот мир из тьмы. Сгэйль медленно взял у матроса плащ и перчатки : – Благодарю тебя. Матрос радостно улыбнулся . Однако его поступок , порожденн ый добротой и глубоким почтением , прибавил Сгэйлю тягостных мыслей и сомнений. Ему хотелось незаметно ускользнуть из лагеря и поговорить через словодрево с Вельмидревним Отче , хоть как-то понять , почему патриарх внезапно утратил доверие к нему . Но затем Сг эйль вспомнил тайные замыслы Бротандуиве и дар , который вручили хейнасы Лиишилу – Лиишиарэлаохку , как назвали его предки . И маджай-хи , словно пришедшего из древних времен , маджай-хи , связавшего судьбу с полукровкой и бледной женщиной-чудовищем. Сгэйль оказ ался на перепутье , и ему надлежало выбрать одну , только одну дорогу. – Так мы идем или нет ? – нетерпеливо спросила Магьер. Сгэйль повернулся к берегу : – Малец , пора ! Не так давно его потрясла бы до глубины души одна только мысль о том , чтобы называть по им ени священного маджай-хи. Малец прыжками одолел склон , обвел взглядом Магьер , Лиишила и подошедших к ним Ошу и Винн . Потом маджай-хи покосился на прибрежные костры , где уже стряпали завтрак из собранных моллюсков , и жалобно заскулил. – Мы найдем что переку сить по дороге, – заверил его Сгэйль. Заворчав , Малец потрусил вперед , и Магьер пошла за ним . Когда Лиишил двинулся следом , Сгэйль заметил , что из его дорожного мешка торчат острия изогнутых клинков , подаренных хейнасами . Лиишил по-прежнему неприязненно от носился к этому подарку. – Можно мне взять твои старые клинки ? – осторожно спросил Сгэйль. – Новым надлежит занять свое место , а твоя ноша станет полегче. Лиишил искоса , с прищуром глянул на него через плечо : – Почему бы тогда тебе не взять новые ? – Не мо гу, – покачал головой Сгэйль. – Они подарены тебе. – Да надень ты их уже , в конце-то концов ! – рявкнула Магьер. – Ты же сам потребовал , чтобы я приняла кинжал ! – Мои ножны им не подходят, – упрямился Лиишил. – Я переделаю ножны, – заверил Сгэйль, – прямо н а ходу. Какая бы ярость ни прозвучала в голосе Магьер , на ее лице , когда она пристально взглянула на Лиишила , не отразилось и тени этого чувства. – Это же всего лишь оружие, – сказала она. – Ты сам решишь , когда и как его применить. – Ладно ! – буркнул Лииш ил и сбросил мешок. Сдернул с себя ножны со старыми клинками , достал из мешка новые и сунул все это Сгэйлю . Затем он закинул мешок за спину и , толкнув плечом Магьер , пошел за Мальцом. Сгэйль достал из ножен старые клинки Лиишила . Обе пары клинков он отдал Оше и , следуя за спутниками вдоль берега , вынул стилет и приступил к делу. Трудясь над ножнами , он размышлял о предстоящей части их похода – похода , вдохновленного не надеждой , а решимостью . Сгэйль устал от постоянной раздражительности Магьер и Лиишила . Но эта раздражительность оказалась заразной , и Сгэйль , надрезая стилетом кожу , вполголоса бормотал ругательства. * * * Наступил полдень , и Хкуандув нервно мерил шагами палубу. На рассвете он , как обычно , ждал доклада Авранверд , но девушка так и не вышла на связь – и тогда велел хкомасу бросить якорь , потому что не знал , на каком расстоянии от них может быть другой корабль . Вскоре его беспокойство сменилось неприкрытой тревогой. Денварфи , опершись бедром о фальшборт , наблюдала за Хкуандувом : – А ты не можешь сам вызвать ее ? – Нет… я не могу допустить , чтобы кто-то узнал о ее тайной миссии , даже если это будет хкомас или хкеда того корабля. – Тогда перестань топать по спине Первене ана, – бросила Денварфи, – не то он разнервничается. Хкуандув сердито глянул на ее безмятежное лицо . Кожа у нее была цвета чая , чуть разбавленного козьим молоком. – Там что-то стряслось. – Я знаю , что нам нельзя показаться им на глаза, – отозвалась Денварф и, – но и потерять их след мы тоже не можем. – Поговори с хкомасом, – сдался Хкуандув. – Только предупреди , чтобы корабль двигался крайне осторожно. Денварфи оттолкнулась от фальшборта и направилась к юту. Хкуандув обратил взгляд на берег . Секретность , кот орой требовала эта миссия , загоняла его в тупик . Он не привык таиться от своих соплеменников и от собратьев по касте. Из люка под баком выбрался Курхкаге , а вслед за ним – Ахаркнис . В своем мешковатом одеянии следопыт , как всегда , выглядел обманчиво-тщедуш ным . Курхкаге вперил взгляд единственного глаза в Хкуандува. – Корабль движется, – сказал он, – Ты получил известия ? Хкуандув покачал головой : – Нам придется рискнуть и самим поискать тот корабль. Вернулась Денварфи , и все четверо направились на нос корабл я , зорко вглядываясь в лежавшее впереди море . Несколько матросов покосились на них , но никто не сказал ни слова . Хриплый голос хкомаса , отдававшего приказы команде , стал громче. Ахаркнис поглядел вверх , на снасти : – Мне бы стоило заменить впередсмотрящего и самому понаблюдать что и как. Он говорил так тихо , что его почти невозможно было расслышать , но Хкуандув согласно кивнул : – Хорошо . Действуй. Ахаркнис встал на фальшборт , ухватился за штормтрап , протянутый к грот-мачте , и полез наверх. Вряд ли его зоркие глаза были зорче , чем у бывалых мореходов , зато в том случае , если они подойдут слишком близко к тому кораблю , Хкуандув куда больше полагался на здравый смысл Ахаркниса . Однако же время шло , а с высоты так и не донеслось ни единого слова. – Что , если деву шку разоблачили ? – спросил Курхкаге. – Как тогда поступит Сгэйльшеллеахэ ? Хкуандув повернулся спиной к носу . Отвечать на этот вопрос ему не хотелось . И в самом деле , как поступил бы он сам , если бы узнал , что собрата по касте послали за ним шпионить ? Хкуан дув не желал даже думать об этом . Он должен всецело сосредоточиться на порученной миссии… ради блага своего народа. – Греймасга ! – крикнул с высоты Ахаркнис. – Погляди на берег ! Хкуандув повернулся , оперся на обращенный к берегу фальшборт. Даже издалека было видно , как солнце искрится в светлых волосах тех , кто шел по песчаному берегу . Их рослые силуэты с каждой минутой становились все более узнаваемы . Хкуандув понял , что видит перед собой моряков с корабля Ан 'Кроан… но почему они на суше и где их Первенеан ? – Чужаки с ними ? – запрокинув голову , крикнул он. – Нет . Я вижу только Ан 'Кроан. Прозвучал приказ капитана , и матросы , перекрикиваясь , начали готовить к спуску ялик . Несколько эльфов на берегу увидели приближающийся корабль , замахали рука ми и сорванными с плеч плащами. Хкуандув прыжками спустился по лестнице бака , поближе к ялику , который опускали за борт. – Ахаркнис , слезай ! – гаркнул он. И обвел взглядом море , но так и не увидел того , другого Первенеана . Что же сталось со Сгэйльшеллеахэ, Ошей и… людьми ? Как только корабль стал на якоре , Хкуандув шагнул к проему в фальшборте и взялся за швартовочный канат ялика . И тут хкомас решительно вырвал у него канат. – Это уже не твоя забота, – бросил он. – Наши соплеменники терпят бедствие . Помочь и м – куда важнее этой твоей миссии. Хкуандув едва не дал волю гневу . Тем не менее хкомас был прав , он имел основания говорить так резко – да и кто бы мог его упрекать ? Анмаглахки по одному лишь слову Вельмидревнего Отче захватили власть на его судне и помык али его командой , словно шайкой жалких илладонцев. – Мне нужно узнать , что случилось, – объяснил Хкуандув, – и чем скорее , тем лучше. – В таком случае , греймасга , ты можешь отправиться вместе с моими матросами. Жесткий тон и слова хкомаса не оставляли сомн ений в том, кто сейчас командует кораблем. – Можешь задавать свои вопросы, – добавил хкомас, – если только они не потревожат потерпевших бедствие. Хкуандув медленно кивнул . Жестом приказал своей группе ожидать его на борту и проворно спустился в ялик. Ког да суденышко подошло ближе к берегу , двое моряков зашли в воду , чтобы помочь ялику причалить . Хкуандув увидел , что многие из этих несчастных обожжены и ранены , и сердце его сжалось . Он пересчитал потерпевших бедствие – выходило по приблизительным расчетам, что здесь недостает по крайней мере четверти обычного торгового экипажа . К нему подошел пожилой эльф , у которого голова была повязана коричневым шарфом . На руках и лице у него были сильные ожоги. – Анмаглахк ?! – изумленно воскликнул он. – Как ты сумел так быстро найти нас ? Тебе сообщил Сгэйльшеллеахэ ? – Ты – хкомас ? – вопросом на вопрос ответил Хкуандув. – Где ваш корабль ? Где Сгэйльшеллеахэ ? Даже с точки зрения самого Хкуандува , эти вопросы прозвучали холодно и бездушно. – Мы узнали о налете на прибрежное поселение, – сказал хкомас, – а потом наткнулись на илладонское судно и стали его преследовать . Илладонцы напали на нас , не щадя собственного судна… и сожгли Первенеан. Хкуандув содрогнулся , не веря собственным ушам. – Наш хкеда выпустил «пловца», – приба вил хкомас, – и «пловец» потопил илладонское судно. – У вас на торговом корабле были «пловцы» 9 ! – воскликнул Хкуандув и тут же махнул рукой , не дав хкомасу ответить. – Но что же стало со Сгэйльшеллеахэ ? Хкомас насупился – он явно не ожидал , что разговор пр имет такой оборот. – Он вместе с людьми и маджай-хи двинулся берегом на юг. – Пешком ? – Ясное дело , пешком ! – огрызнулся хкомас. – Как же еще ? Стыд захлестнул Хкуандува , когда он взглянул на изможденные , покрытые ожогами лица и испуганные глаза своих сопле менников . Их корабль был убит , с ним погибла добрая четверть экипажа , а он , Хкуандув , между тем бездействовал и глазел на море , дожидаясь доклада Авранверд . Должно быть , она погибла в бою , иначе бы наверняка связалась с ним. – Прими мою скорбь, – искренне прошептал он. – Мы возьмем всех вас на борт и доставим домой. Хкомас закрыл глаза и кивнул. В ялик прежде всего погрузили тяжелораненых . Когда прибыли еще два ялика , Хкуандув первым вошел в полосу прибоя . Он подтянул один из яликов к берегу и по мог забраться в него своим соплеменникам . Когда последний из них поднялся на борт , Хкуандув коснулся руки хкомаса : – На нашем корабле есть и другие мои собратья по касте . Передай им , пожалуйста , что я жду их здесь и пускай возьмут с собой все наши вещи . Ск ажи им , чтобы попросили у матросов белой ткани или парусины – сколько смогут дать . Доброго и мирного пути тебе. Хкомас кивнул : – И тебе… куда бы ты сейчас ни направился. Стоя на берегу , Хкуандув проводил взглядом ялики , которые , преодолев полосу прибоя , на правились к кораблю . Он остался один . Или нет ? Наклонив голову к плечу , он прислушался к звуку приближавшихся сзади шагов. То и дело этот звук затихал , когда идущий неуклюже пытался ступать бесшумно . Хкуандув обернулся лишь тогда , когда понял , что этот сле допыт-любитель подошел на расстояние вытянутой руки . Обернулся и увидел девушку с толстой косой и в несуразно больших башмаках. – Я вЂ“ Авранверд, – негромко произнесла она. Хкуандув сумел скрыть удивление. – Почему ты не села в ялик вместе с остальными ? – с трого спросил он. Девушка опешила на миг , потом ответила : – Мое место рядом с тобой… вЂ“ Почему ты не вызвала меня в условленный срок ? – Все случилось так быстро ! – затараторила Авранверд страдальческим голосом. – Палуба горела , я не могла отлучиться и посла ть сообщение . Я… я пыталась помочь , но вокруг все горело , и… Хкуандув беззвучно выдохнул через приоткрытые губы . Эту девочку не в чем винить . Она не анмаглахк , и не следовало давать ей задание , с которым мог бы справиться только анмаглахк. – Ничего страшно го, – сказал он. – Ты исполняла свой долг . Другого от тебя никто бы и не ожидал. – И , дождавшись , когда Авранверд овладеет собой , спросил : – Ты можешь подробнее рассказать , что произошло ? Девушка шмыгнула носом и рассказала о том , как они обнаружили пиратс кое судно и как странно вели себя при этом Магьер и маджай-хи . Она рассказала о женщине Ан 'Кроан , подвешенной вниз головой за бортом илладонской шхуны , рассказала , как перерезали веревку и женщина упала в море и как Сгэйльшеллеахэ прыгнул с корабля , чтобы спасти ее . После этого события так смешались , что Авранверд почти ничего не смогла припомнить – только то , как моряки пытались погасить пламя , пожиравшее корабль. Хкуандув слушал ее рассказ молча и терпеливо. – Но на берегу, – закончила Авранверд, – Сгэйль шеллеахэ бросил нас и ушел ! Я сказала ему , кто я такая , сказала , что меня послал Вельмидревний Отче , но Сгэйльшеллеахэ отказался взять меня с собой и ушел вместе с этими людьми. Хкуандув на мгновение заколебался. – Ты ведь не рассказала ему обо мне ? – все же спросил он. Девушка выпрямилась. – Нет , конечно ! Моя миссия была в том , чтобы следить за людьми и обо всем сообщать тебе . Только теперь я не могу ее исполнять. – Об этом не беспокойся . Возвращайся к своим сотоварищам , и скоро ты будешь дома. Авранверд и зумленно уставилась на него , и ее юное лицо вытянулось. – Но я… я должна быть с тобой ! Я сделала все в точности так , как хотел Вельмидревний Отче. Хкуандув не знал , как на это ответить . Что пообещали этой девочке ? – Мне придется идти быстро, – сказал он. – Я со своей группой двинусь на юг , а тебе надлежит на этом корабле вернуться домой. – Нет ! – почти выкрикнула Авранверд. – Я анмаглахк ! Мне обещал Вельмидревний Отче ! Я помогу тебе выследить Лиишила и людей. Хкуандуву было жаль эту девушку : она столько сд елала для касты и ей столько довелось пережить . Но он не намерен был объяснять , что для такого похода требуются навыки и умения , которыми Авранверд не обладает. Эгоистичная , дерзкая , непослушная – нет , никогда ее не примут в ученицы . Нрав у нее совершенно неподходящий для анмаглахка . И как только мог Вельмидревний Отче дать такое обещание тому , кто изначально не годится для касты ? Но сейчас Хкуандуву оставалось только одно : солгать , чтобы спасти Авранверд от себя самой. – Если ты анмаглахк, – сказал он суро во, – ты исполнишь приказ старшего собрата по касте . Ступай к своим сотоварищам и вернись в Гайне Айджайхе. – Нет ! – исступленно выкрикнула она . И тут же съежилась , испуганно глядя на Хкуандува , словно непокорный ребенок , запоздало пожалевший о своей выход ке. – Мне сопроводить тебя на корабль ? – холодно спросил Хкуандув. Авранверд крепко сжала губы , но глаза у нее предательски заблестели . Не дожидаясь , пока скатится первая слезинка , она круто развернулась и уселась на прибрежную гальку. Хкуандув не проронил ни слова и только смотрел , как от далекого корабля отчалил и направился к берегу ялик , в котором сидели его сотоварищи . Отчасти он сожалел , что испытывал неприязнь к этой девочке , которая так прилежно снабжала его сведениями , необходимыми для исполнения м иссии . Впрочем , жалость далеко не всегда во благо тому , кого жалеют . В конце концов , если он попытается утешить Авранверд , это только усугубит ее страдания. Ахаркнис , Курхкаге и Денварфи соскочили в полосу прибоя и вытащили ялик на берег. Авранверд была бе змолвна и неподвижна , как прибрежный камень . Когда спутники Хкуандува с вещами присоединились к нему , девушка наконец забралась в ялик . Двое матросов столкнули суденышко в воду. Что-то дрогнуло в душе Хкуандува , и он , повинуясь внезапному порыву , крикнул в след : – Во тьме и безмолвии… Авранверд ! Девушка даже не повернулась , словно и не слышала его. – К чему это было ? – спросила Денварфи , провожая взглядом Авранверд. – Ни к чему, – ответил Хкуандув. Впервые в жизни он солгал Денварфи . Его послали выслеживать – а может быть , и предать – собратьев по касте , в том числе благородного Сгэйльшеллеахэ . И вот теперь оказалось , что Вельмидревний Отче дал ложное обещание незрелой девчонке . Очевидно , что Авранверд уже подавала прошение о приеме в касту и получила отказ. С чего бы еще ей предложили такую странную миссию и с чего бы еще она так исступленно цеплялась за нее ? Хкуандув взял себя в руки и изгнал из сердца сомнения. Вельмидревний Отче всегда ставил превыше всего благо своего народа . Если он так поступил , значит, у него был далеко идущий замысел. – Сгэйльшеллеахэ будет по возможности дольше держаться побережья, – сказал Ахаркнис. – Если он и его подопечные ищут какое-то место , расположенное в горах , им придется обогнуть Кинжальный кряж . Они обогнали нас на добрых полдня. Здравое замечание. – Тогда в путь, – бросил Хкуандув и , развернувшись , побежал на юг. И все же один раз он украдкой оглянулся на корабль , живой Первенеан , все еще видный в морской дали . На этом корабле , отливавшем зеленью в лучах солнца , плыла деву шка , чью заветную мечту уже дважды разбили вдребезги. * * * Когда Сгэйль объявил привал , Винн едва сумела скрыть ликование. После стольких дней , проведенных на корабле , пеший переход давался ей с невероятным трудом . К полудню ноги уже подгибались от слаб ости , а ближе к закату она едва держалась , чтобы не рухнуть без сил . И что хуже всего , никто из ее спутников не испытывал ничего подобного. Лисил был только рад размять ноги на твердой земле , а одержимое стремление Магьер на юг словно усилилось вдвое . Сгэйлю несколько раз пришлось просить ее замедлить ход . Даже Мальцу стоило больших усилий все время бежать впереди Магьер. Бредя в самом хвосте отряда , Винн разглядывала своих спутников . Порой ей казалось , что в их лицах эхом отражались ее скорбные воспоминания о предыдущей ночи . Пламя , дым и крики… и золотисто-коричневая палуба живого корабля трескается и чернеет под напором огня – как ни старал а сь Винн , ей не удавалось отогнать видения. – Стойте ! – крикнул Сгэйль. – Нам надо разбить лагерь. Магьер , шагавшая впереди , круто обернулась : – Да сейчас еще совсем светло ! – Нам надо подготовиться к походу в горах, – объяснил он. – И сегодня , и в последую щие дни мы должны будем использовать все светлое время суток , чтобы собрать необходимые припасы. К тайной радости Винн , Лисил сбросил на землю свой мешок : – Он прав . Помоги мне развести костер. С этими словами он протянул руку к Магьер . Она пару раз выдохн ула сквозь зубы , но все же позволила Лисилу взять ее за руку и повести за собой. Оша собрал все вещи отряда у поваленного дерева на гребне берега , и Винн присела на корточки рядом с ним , укрывшись от ветра за этой естественной преградой. – Хорошее место дл я стоянки, – сказала она. Оша кивнул , но взгляд его был устремлен поверх выбеленного непогодой ствола – в ту сторону , куда Лисил отвел Магьер . Винн от души понадеялась , что полуэльф уговорит Магьер смириться с задержками в их продвижении , и принялась обсле довать взятое с собой снаряжение и припасы. До сих пор у нее не было случая взглянуть , что именно Лисилу удалось вынести с корабля . Сам он уверял , что эльфийское стило , чернила и куски пергамента , которые подарил девушке Глеанн , должны лежать в одном из ме шков . Подошел Малец и уселся рядом с Винн. Винн осмотрела рукава своей куртки . Она уже надевала ее пару раз , уступая желанию Магьер , однако новая одежка показалась ей чересчур тяжелой и сковывающей движения… а плащ Чейна так и сгинул в огне. А где кристалл холодной лампы ? Винн вздрогнула от неожиданности , услышав этот вопрос Мальца , и сунула руку под куртку , в карман эльфийской туники. – Не волнуйся , на месте, – ответила она. Оша озадаченно глянул на нее , решив , видимо , что эта реплика предназначалась ему. – Не обращай внимания, – сказала ему Винн. – Это так… ерунда. Оша наморщил лоб и пошел собирать хворост. Сгэйль опустился на колени , чтобы обследовать содержимое дорожных мешков . Его смуглое красивое лицо оказалось совсем рядом . С тех пор как они повстреч ались впервые , Сгэйль разительно переменился , хотя в компании Винн по-прежнему держался отчужденно. – У нас есть котелок ? – спросил он. И они стали в четыре руки вытаскивать из мешков все подряд . Винн обнаружила увесистый мешочек с травяным чаем , а также н есколько кремней , мотки тонкой веревки , скрученной из шелковых волокон , три фляги для воды , но только две деревянные кружки . Придется им пить по очереди. – А , вот он, – промолвила Винн , доставая из мешка жестяной котелок. – Мы можем кипятить чай , но запас питьевой воды надо будет пополнить , и очень скоро. – По пути найдутся ручьи . Зато выше , в горах , придется растапливать снег , чтобы наполнить фляги. Винн окинула взглядом прочее имущество отряда , не слишком многочисленное. – Лисил прихватил кусок парусины и пару небольших одеял. – Девушка вздохнула. – И ни крошки съестного… а ведь Магьер столько всего подготовила для этого похода . Чего мы не могли предвидеть , так это кораблекрушения. Сгэйль сунул руку за спину , под плащ , и вынул сложенный в несколько раз ква дратик серо-зеленой ткани . Встряхнул его – и глазам Винн предстал солидных размеров мешок с тесемкой на горловине. – Пойдем, – сказал Сгэйль. – Топливо для костра в горах будет добыть куда труднее , чем воду. Винн не очень поняла , что он имеет в виду , но послушно пошла за ним в лес , который рос вдоль берега . Малец увязался за ней. Местный пейзаж был суров , но привлекателен . Волны с рокотом накатывали на берег , оставляли на прибрежной гальке влажные пенные дуги и ме лкими брызгами разбивались о зубчатые обломки скал . На грузных глыбах предгорий тут и там теснились осины и ели , а еще выше Винн разглядела густые купы сосен . К западу врезались в небо заснеженные пики Кинжального кряжа , а когда Винн поглядела строго на ю г , ей показалось , что она различает вдалеке край горного хребта . Где-то в том направлении пролегал их путь в горы – Щербатые Пики. – Вот , гляди, – сказал Сгэйль и присел на корточки. Винн вскарабкалась по крутому откосу между деревьями и увидела , что Сгэйль указывает на кучку помета , лежавшую у корней осины. – Олений ? – спросила она. – Хочешь поохотиться ? – Нет , я пойду искать под прибрежными камнями моллюсков , а ты собирай помет и складывай вот в этот мешок. – Что-что ? – переспросила Винн. – Если у меня или Оши найдется время , мы тебе поможем, – прибавил Сгэйль. – Это надо будет делать каждый вечер , до тех пор пока у нас есть такая возможность . Потом мы высушим все это у огня. Винн наморщила носик : – Ты хочешь , чтобы я собирала… дерьмо ? – Ну конечно, – ответ ил Сгэйль с таким видом , словно и не требовалось ничего объяснять. – Судя по скудному описанию Магьер , мы поднимемся гораздо выше верхней границы лесов , а стало быть , в тех местах топлива для костра будет очень мало или не будет вовсе . Сушеный навоз хорош о горит , и вполне вероятно , что больше нам греться будет нечем. – А… разумно, – пробормотала Винн , хотя порученное дело все равно вызывало у нее отвращение . И , опустившись на колени возле осины , крикнула : – Малец , а ну-ка поработай носом ! Пес ворчливо тявкн ул и выразительно облизал вышеуказанный нос , но тем не менее принялся обнюхивать каменистый склон . Когда Винн подняла голову , Сгэйль уже исчез из виду . Она брезгливо взяла двумя пальчиками кусок навоза и поспешно бросила его в мешок. Следуя за призывным ла ем Мальца – он отыскивал кучки навоза куда быстрее , чем это удавалось Винн, – она занималась сбором навоза , пока не начало смеркаться . В итоге их добыча едва прикрыла дно мешка . Винн решила вымыть руки в море и направилась к воде. Выйдя на каменистый берег , она обнаружила , что не может найти лагерь . Отложив на время мытье рук , Винн прошла к самой полосе прибоя и посмотрела по сторонам , затем в другую . На севере она разглядела старое поваленное дерево и пошла к нему . Малец трусил за ней . Немного не дойдя до лагеря , Винн замедлила шаг – и все помыслы о чистоплотности тотчас улетучились из ее головы. Сгэйль и Оша стояли в том месте , где прибой был слабее, – за каменистым отрогом , выдававшимся в море . Вода доходила им до бедер . Они разделись до пояса , плащи и ту ники бросили выше на берегу . На камнях рядом с одеждой билось несколько серебристых рыбин. Оба эльфа стояли неподвижно как истуканы , погрузив руки под воду . Длинные светлые волосы в беспорядке рассыпались по их смуглым спинам. Оша вдруг нагнулся еще ниже , и его руки скрылись в воде до плеч. Затем он выпрямился , брызнув во все стороны водой , и стало видно , что в руках у него трепещет плоская серая рыбина . Молодой эльф быстрым шагом двинулся к берегу и , когда пенный прибой забурлил у щиколоток , швырнул добыту ю камбалу на прибрежные камни. – Сколько их ? – крикнул он по-эльфийски. Винн вздрогнула от неожиданности , затем проворно бросилась к лежавшим на песке рыбинам. – Э-э… восемь. Но Оша уже брел по воде назад , к Сгэйлю , и они заговорили о чем-то – так тихо , чт о Винн за грохотом прибоя не сумела разобрать ни слова. Она все не могла отвести взгляда . Оша , голыми руками ловивший рыбу в мелких волнах , был сейчас совсем другой – не такой неловкий , почти грациозный . Эльфы развернулись , направились к Винн и плавным , ск ользящим шагом вышли из прибоя на берег. Винн отчего-то бросило в жар , как будто она впервые увидела Ошу . Обнаженный до пояса , с широкими смуглыми плечами , к которым прилипли влажные кончики серебристых волос , он был такой… такой… вЂ“ Что такое ? – спросил Ош а. Винн судорожно сглотнула : – Да ничего… так… мы же всю эту рыбу сегодня не съедим. – Есть способы сохранить ее подольше, – улыбнулся Оша. Эльфы принялись натягивать туники . Винн отвела взгляд. – Прихватишь наши плащи ? – спросил Оша. Не дожидаясь ответа , он сгреб оставшийся улов и зашагал вслед за Сгэйлем. – Да , конечно, – пробормотала Винн. Присела на корточки , чтобы собрать плащи , и тут заметила Мальца. Пес сидел на прибрежных камнях и внимательно смотрел на Винн . Перехватив ее взгля д , он покосился в сторону Оши , а затем многозначительно наморщил мохнатый лоб . Винн жарко покраснела. – Посмей только вякнуть ! – прошипела она и , торопливо свернув плащи , пошла прочь. В лагере Лисил уже развел костер и кипятил воду для чая . Магьер сидела , опершись спиной о поваленное дерево , и смотрела на юг. Сгэйль и Оша вырыли в гальке неглубокую ямку и стали чистить рыбу . Покончив с этим делом , они закопали потроха и насадили пару рыбин на деревянные вертела , чтобы зажарить их над огнем . Прочий улов они подвесили выше , там , куда поднимался дым . Оша достал небольшой мешочек и взял из него щепотку какого-то зеленого порошка . Этим порошком он натер подвешенную в дыму рыбу. Малец заскулил и выразительно облизнулся. – Уже скоро, – сказал Сгэйль. – Зачем нам ст олько рыбы ? – спросил Лисил. – До утра она не только не прокоптится – даже не подсохнет. – Нет , прокоптится, – ответил Сгэйль. – Оша натер ее порошком из клейчиойх. – «Древесных гребней» ? – переспросила Винн. – Это те самые древесные грибы , которые показа л мне Оша , когда мы шли по вашему лесу ? Сгэйль кивнул. – Погоди-ка ! – вмешался Лисил. – Он что , натер всю нашу еду каким-то там грибом ?! Сгэйль покачал головой : – Этот порошок можно употреблять в пищу , и к тому же он обладает вяжущими свойствами . Прежде че м мы доберемся до места в горах , которое ищет Магьер , нам надо запасти побольше съестного. Магьер все так же неотрывно смотрела на юг , и лицо у нее было напряженное , застывшее , как маска . Пальцы ее неосознанно сжимались , царапая поседевшую от времени древе сину поваленного ствола . Винн и Сгэйль обменялись одинаково обеспокоенными взглядами . По счастью , в эту минуту вода в котелке закипела , и они принялись готовить чай. Впервые за все время Винн была искренне рада тому , что Сгэйль решил пойти с ними. И Оша то же. ГЛАВА 13 Весь день Вельстил провел в самодельной палатке , которую Чейн установил среди деревьев на краю берегового откоса . Спать он не стал . У него оставалось достаточное количество эликсира , чтобы бодрствовать еще много дней , так что он попросту леж ал без единого звука или движения , пока не пробудились Чейн и дикие вампиры . Теперь монахи ползали на четвереньках вокруг Вельстила . Несмотря на то что им пришлось долго плыть в морской воде , их накидки до сих пор были заляпаны кровью. – Магьер намного опе редила нас, – сказал Чейн. – Наверняка она шла весь день. Вельстил знал , что на самом деле мысли Чейна занимает не столько Магьер , сколько эта маленькая книжница Винн . Впрочем , такая мелочь не заслуживала его внимания . Он выбрался из палатки , в надвигающей ся темноте спустился на галечный пляж и , присев на корточки , достал из мешка бронзовое блюдо с полукруглым донцем. – Строго на юг, – заметил Чейн , стоя над ним. – С одной стороны Кинжальный кряж , с другой – море ; ей остается только идти вдоль берега. – Это пока, – отозвался Вельстил. Он встал , поскольку ему не нравилось , что Чейн стоит у него за спиной , и решил , что не будет сейчас определять местоположение Магьер . Сейчас , когда ее путешествие только началось , это делать просто бессмысленно . Сейчас главн ая забота Вельстила – двигаться за ней на таком расстоянии , чтобы не упустить изменений в ее маршруте и в то же время оставаться за пределами досягаемости чутья Мальца или самой Магьер . Все равно что прогулка по канату. Дикие монахи спустились по откосу на берег и принялись принюхиваться. – Скажи им , чтобы укладывали вещи, – бросил Вельстил. – Как только закончат , тронемся в путь. Несмотря на недавние события , он был твердо уверен , что находится в выгодном положении . Магьер продолжает путь на юг и по-прежне му понятия не имеет , что Вельстил идет за ней по пятам. Сестра мертвых поведет тебя. Многими лживыми обещаниями потчевал Вельстила бывший повелитель его снов , но это оказалось правдой . Так пускай Магьер ведет его к цели , а ему даже не придется ее направл ять. Двое диких вдруг возбужденно заскулили . Джакеб начал хлопать ладонью по стволу дерева , а затем указывать на юг . Забел схватила Чейна за руку. – Ч-ч-е-е-эн-н ! – невнятно протянула она и потащила Чейна чуть дальше того дерева , по которому хлопал Джакеб. – Что это с ними ? – спросил Вельстил. – Понятия не имею, – ответил Чейн. – Чутье у них сильнее моего , даже если… Он смолк , оборвав себя на полуслове , вгляделся в темноту между деревьями – и ноздри его расширились , затрепетали. – Живые ?.. – прошептал Чейн, – Невозможно , чтобы они были так близко и не… погоди-ка… все исчезло. Вельстил поспешил подойти к нему . Нюх у Чейна был развит гораздо лучше , чем у него самого , и все же Вельстил сомневался в том , что Магьер могла оказаться в такой близости от них . Или зр я сомневался ? Беспокойство , охватившее Вельстила , переросло в тревогу. Может быть , Магьер или кто-то из ее спутников ранены ? Или ей помешало двигаться вперед что-то другое ? Вельстил не мог допустить , чтобы Магьер узнала о существовании его отряда, – иначе она живо заподозрит неладное. – Жди меня здесь, – бросил он. – Присмотри , чтобы дикие вели себя тихо . Загони их назад в палатку , если я не вернусь к рассвету. – К рассвету ? – изумленно переспросил Чейн. – Как далеко ты собрался ? – Делай , как я сказал ! Вель стил пробирался по заросшему лесом склону , стараясь держаться подальше от берега . Если там , впереди , Магьер , кольцо пустоты скроет его . Продвигаясь на юг , он лишь изредка замечал , как за стеной деревьев мелькает море . Затем он и сам начал принюхиваться и в конце концов уловил нужный запах. Вельстил крадучись шел дальше , и с каждым порывом капризного морского бриза , шелестевшего в листве , этот запах становился все острее и явственнее . Наконец он усилился , и стало ясно , что источник находится в глубине леса . Тогда Вельстил остановился и , обострив все свои чувства , осмотрел окрестную темноту. В ноздри ему ударил аромат живой крови , однако же он почти неуловимо отличался от обычного запаха людей – густой и пряный , но не такой резкий . Вельстил закрыл глаза и , цел иком отдавшись этому запаху , ждал , когда сработает память… Нижние ярусы твердыни Дармута. Некто рослый в серо-зеленом одеянии несет на плече своего собрата. Вельстил открыл глаза. Эльфы . Так пахнут эльфы. Он сделал шаг вперед – и запах тотчас ослабел , разв еялся на ветру . Тогда Вельстил отступил назад – и запах снова усилился . И тем не менее он никого и ничего не видел . Вельстил медленно поворачивался во все стороны. Эльфы здесь… совсем рядом с ним. * * * Хкуандув услышал шаги – кто- то приближался к ним с севера , мягко ступая по палой листве . Шаги были еще далеко , когда он легким прикосновением разбудил своих спутников . И тут же без слов указал им на густую крону росших вокруг сосен и елей . Все трое тотчас вскарабкались наверх и исче з ли из виду. Хкуандув остался стоять , пристально глядя на север , и , когда не только услышал , но и увидел , что кто-то идет к нему , отступил под нижние ветви могучей ели и прижался к ее стволу , слился с ним . Подтянул шарф так , чтобы прикрыть нос , и наклонил г олову , чтобы спрятать под капюшоном блеск глаз. Неподвижность мысли суть безмолвие , неслышимое и незамечаемое. Безмолвие плоти оставляет только тьму , непроницаемую и неосязаемую. Именно так Эйллеан , бабушка Лиишила , попробовала описать это состояние Хкуа ндуву одной долгой , долгой ночью в Криджеахэ . Так редко пересекались их пути . И в ту ночь оба греймасга долго пытались изложить друг другу в словах тайны тьмы и безмолвия . Кончилось все тем , что они дружно посмеялись над собой, – разве можно полноценно вы р азить такое словами ? Хкуандув запахнул плащ и очистил свой разум , став не более чем пустым сосудом , который наполнялся лишь тем , что воспринимали его чувства . Погрузившись в гармоничный покой разума , души и тела , Хкуандув позволил тьме поглотить его. Чужак прошел прямо в том месте , где лишь несколько мгновений назад отдыхали спутники Хкуандува. Он был очень бледен – даже по людским меркам, – темноволос , с седыми прядями на висках . Плащ отменного покроя сильно изношен , сапоги стоптались , как будто их хозяину довелось пройти не одну сотню лиг . Человек остановился и втянул ноздрями воздух. Он повернулся вокруг собственной оси , прошелся по небольшой отлогой прогалине , а затем вернулся в самую середину и снова принюхался . Он подошел так близко , что плечом задевал ветку ели , под которой затаился Хкуандув. Глаза его матово мерцали , радужки были почти бесцветные. Не шелохнувшись , не допустив ни единой мысли , Хкуандув осторожно втянул ноздрями воздух . К аромату еловой хвои примешался иной запах – затхлый и пресный , ли шенный даже намека на людской пот. * * * Вельстил чуял запах не одного эльфа – троих , а быть может , и четверых . Запах висел над небольшой прогалиной , и его постепенно развеивали порывы ветра . И все же куда бы Вельстил ни поворачивался , как бы ни всматрив ался , он так и не увидел ни одного эльфа. Возможно , это объясняется тем , что Магьер побывала в Краю Эльфов , но вот почему эльфы выслеживают ее… или же они идут по следу Лисила ? Так или иначе , Вельстила беспокоило , как это обстоятельство может повлиять на е го замыслы. Запах живого исчез окончательно , и теперь Вельстил чуял только запахи хвои , мха и соленого ветра . Он огляделся по сторонам , по-прежнему ничего не увидел и наконец повернул назад – туда , где его дожидались Чейн и дикие монахи. Нельзя же охотитьс я за добычей , которую невозможно отыскать. * * * Когда чужак окончательно исчез из виду , Хкуандув трижды щелкнул языком , давая понять своим спутникам , чтобы дожидались его . Выскользнув из тьмы , он двинулся по следу чужака . Когда впереди что-то мелькнуло, Хкуандув замер и не двигался до тех пор , пока всякое движение не прекратилось . И вновь бесшумно двинулся дальше , по звукам выслеживая бледного человека. А затем услышал фырканье и ворчанье. Хкуандув подошел ближе , ступая размеренно и совершенно беззвучно. Когда странные звуки стали ближе , он заметил , что на прогалине над самым берегом движутся какие-то фигуры . Хкуандув боком прислонился к осине – листва ее только чуть заметно затрепетала – и снова растворился во тьме. Темноволосый чужак подошел к другому ч еловеку – рослому , рыжеволосому , на вид значительно моложе . Вокруг этих двоих бродили и другие люди , по-звериному сутулясь и возбужденно принюхиваясь . Все они проявляли боязливую покорность по отношению к темноволосому . Лица у них были искажены , глаза так же матово блестели . Их длинные рясы и накидки были покрыты темными пятнами. – Это была Магьер ? – спросил рослый молодой человек. Хкуандув прикрыл глаза , впуская чужие слова в пустой сосуд своего разума . Чужаки говорили по- белашкийски , вполголоса , а молодой и вовсе хрипел и сипел. – Нет… я так не думаю, – ответил чужак с седыми висками. – Тогда кто ? Кто еще мог здесь оказаться ? Разве кто-то из илладонцев спасся с той шхуны. – Нет , это не они, – сказал темноволосый. – Они не стали бы… Тут послышалось ожесточенное сопение , и Хкуандув открыл глаза. Кое-кто из странных сутулых людей с рычанием , мелкими шажками крался к нему по отлогой прогалине. – Что там еще ? – раздраженно спросил темноволосый. – Я ничего не чую, – отозвался мол одой. – Когда ты ушел , они сильно возбудились . Может , просто почуяли какое-то животное. Хкуандува непостижимым образом обнаружили . Что же такое эти сутулые люди в рясах , которые ведут себя как звери ? Хкуандув пригнулся , подобрал полы плаща и туго затянул е го на поясе . И скользнул в темноту леса – без единого звука , словно идущий по следу маджай-хи . Ему хватило двух-трех ударов сердца , чтобы убедиться : его никто не преследует. Отойдя подальше , он прибавил ходу и бесшумно побежал между деревьями . Перед тем ка к выйти на знакомую прогалину , он негромко свистнул – и его спутники тотчас спрыгнули с деревьев. – Кто это был ? – спросил Ахаркнис. – Он совсем не дышал. – И такой бледный… вЂ“ прибавил Курхкаге, – совсем как та женщина , которую Вельмидревний Отче вызвал на суд старейшин . Это не может быть простым совпадением. – Что ты узнал ? – негромко спросила Денварфи. Хкуандув не знал , сколько он может им открыть , да и сам , впрочем , не во всем был уверен . Магьер обвинили в том , что она – вампир , нежить . И хотя Совет стар ейшин отверг обвинения Вельмидревнего Отче , сам патриарх ни на долю секунды не усомнился в своей правоте. Магьер , вампир и чудовище , свободно ступала по заветной земле Ан 'Кроан . И вот теперь за ней шли по следу те , кто и цветом кожи , и другими признаками п оходил на нее. – Позади нас , на некотором расстоянии , стоит лагерем целый отряд, – наконец сказал Хкуандув. – Я насчитал семерых . Думаю , они тоже идут по следу Магьер , но почему – понятия не имею. – Как они оказались так близко от нее ? – спросил Ахаркнис , и голос его отвердел. – Они не упоминали илладонцев ? Хкуандув покачал головой : – Хкомас сказал , что илладонское судно было уничтожено. – Первенеан тоже сгорел, – заметила Денварфи, – однако же большинство наших сородичей сумели добраться до берега. Хкуанду в уже тоже размышлял об этом. – Может , нам стоит захватить одного из этих людей ? – предложил Курхкаге. – Глядишь , допрос что-нибудь да прояснит. Хкуандув подумал , что подобное предприятие чересчур рискованно . После допроса им , ради сохранения тайны , придет ся убить пленника… кем бы он там ни был . Он поглядел на Денварфи. Та покачала головой. – Эти люди, – сказала она, – не подозревают о нашем присутствии и пока что не представляют угрозы ни для нас , ни для Сгэйльшеллеахэ и Оши . Однако , если у этих бледных чу жаков есть какие-то претензии к Магьер , позднее они могут оказаться нам полезны . Мы не можем вынудить Сгэйльшеллеахэ выбирать между его обетом защиты и нашей миссией. – Если эти люди знают то , что может нам пригодиться , мы должны получить эти сведения, – н е отступал Ахаркнис. – А если именно они убили наш корабль , они должны умереть. Хкуандув искоса глянул на Курхкаге – тот молчал , но вид у него был озабоченный . Он явно считал , что оба его сотоварища в чем-то правы . Долг и здравый смысл требовали , чтобы Хку андув прислушивался ко всем разумным доводам своих спутников , однако же окончательное решение оставалось за ним. – Будем ждать и наблюдать, – решил он. – Теперь нам предстоит следить уже за двумя отрядами… и один из них явно путешествует по ночам . Нам надо подняться выше в предгорья и спускаться ниже только для того , чтобы проследить за этими отрядами . Ахаркнис , нам понадобятся все твои умения. – Разумеется , греймасга, – откликнулся следопыт. Решение Хкуандува прекратило все споры. * * * На рассвете Малец наблюдал , как Сгэйль , Оша и Винн укладывают закоптившуюся рыбу . Лисил свернул лагерь и присоединился к Магьер , которая вновь стояла у поваленного дерева , неотрывно глядя на юг. Ночью Малец слышал , как Магьер бормотала во сне . Лисил старал ся успокоить ее , но Малец уже побывал в ее одурманенном сном сознании . Он пробовал заглушить зловещие сны воспоминаниями о доме , горящем очаге , теплых вечерах в переполненной таверне «Морской ле⻠– в зале сплошь знакомые лица , веселый говор , задорное бря к анье кружек… Все его усилия оказались тщетны . Всякое воспоминание , которое он вызывал , тотчас вытеснялось видением замка о шести башнях , закованного в вечный лед . И в какое-то мгновение он заметил , как в покрытом морозными узорами окне промелькнул чей-то б ледный силуэт. И вот Магьер стояла у поваленного дерева . На ней были облегающие штаны и кожаный доспех , черные волосы свободно рассыпались по плечам , у бедра покачивалась сабля . Длинный кинжал хейнасов был наискось заткнут сзади за широкий пояс . В утреннем свете черные глаза Магьер горели непоколебимой решимостью. Сестра мертвых… дитя мое… веди ! От этих слов , вынырнувших из памяти Магьер , Малец содрогнулся и немедленно отступил , покинув ее сознание. Этот шепот , звучащий во тьме ее мыслей… похож на то неуло вимое , что таилось на краю памяти самого Мальца . Пес передернулся и , подняв глаза , обнаружил , что Магьер пристально смотрит на него. Все земные , плотские чувства Мальца не говорили – кричали во весь голос , что они должны повернуть назад . И в этот миг слабо сти он всерьез задумался над тем , чтобы совершить грех . Ему вспомнился закон стихийных духов : Что бы ни творил стихийный дух , он никогда не поработит волю никакого живого существа. Отчасти именно поэтому Малец предпочел «родиться во плоти» , а не вторгнуть ся в дух уже живущего существа . Однако же , если бы он захотел , он смог бы захватить Магьер , завладеть хоть на миг ее волей и отвратить ее от этого похода . За то время , которое он провел с ней и Лисилом , он привык уважать их свободу воли и независимость . Т а к неужели теперь он вправе покуситься на ее свободу ? Если уж на то пошло… почему у него возникла мысль о том , что порабощение – первый и главный «грех» стихийных духов ? И каким образом эти внезапно возникшие мысли , а также шепот из снов Магьер связаны с ар тефактом , за которым она охотится ? Вот они , недостающие фрагменты памяти , которые сородичи изъяли у него при «рождении». Магьер протянула руку и погладила Мальца по голове. – Когда мы доберемся туда , я пойму , что делать, – прошептала она. Остальные уже соб рались и были готовы отправляться в путь . Лисил стоял рядом со Сгэйлем , а Винн прохаживалась с Ошей и беспечно болтала по-эльфийски , позабыв на время , что сама же принуждала его практиковаться в белашкийском наречии. Малец посмотрел на запад , на высокую ст ену Кинжального кряжа , который за поросшими лесом предгорьями чудился обманчиво-далеким . Изломанный абрис кряжа тянулся к югу , туда , где с ним смыкались заснеженные громады еще более высоких гор. – Мы будем идти вдоль моря , покуда это возможно, – сказала М агьер. – Я пойму , когда придет время свернуть вглубь суши. Лисил взял ее за руку. Путники один за другим направились к открытому берегу , но Малец ненадолго замешкался . Он все забыл , от всего отрекся , чтобы охранять своих подопечных от смерти и от уготованн ой им судьбы . И все-таки , несмотря на густую шерсть , пса пробрал озноб , словно худшее было еще впереди . И он опустил голову , остро чувствуя собственную беспомощность. Затем он постарался сосредоточить внимание на легкомысленной болтовне Винн – она что-то г оворила Оше про вопли чаек , кружащих в высоте над берегом . И большими прыжками помчался вслед за спутниками по усыпанному галькой пляжу. ГЛАВА 14 Чейн начал свое посмертное существование относительно недавно и порой сознавал , что пока еще очень мало знает свою новую натуру. Миновал почти месяц , и вот теперь Чейн и Вельстил продвигались все выше по заснеженным перевалам Щербатых Пиков , располагавшихс я к югу от Кинжального кряжа . С каждой ночью в горах становилось все холоднее , но Чейн не обращал на это внимания , он вообще не чувствовал холода. Незадолго до рассвета у Чейна перестали сгибаться пальцы. Чейн уставился на свои ладони и обнаружил , что они непривычно побелели. – Вельстил ! – прохрипел он. Джакеб заскулил и принялся кусать свои руки. Чейн , пытаясь согнуть пальцы , уперся ими в бедро . Ноги у него окоченели и двигались с трудом. Вельстил едва слышно выругался и , тяжело плюхнувшись на колени , стал ожесточенно разгребать снег негнущимися пальцами. – Готовьте укрытие , быстро ! – велел он , но слова его прозвучали невнятно , словно у него был набит рот. – Что с нами происходит ? – резко спросил Чейн. Пока Забел и Сетэ сражались с жесткой от мороза парусин ой палатки , Вельстил очистил от снега плоский камень . Затем он попытался открыть свой дорожный мешок , но пальцы его не слушались . В итоге Вельстил попросту перекусил завязки верхнего клапана и долго копался в содержимом мешка , прежде чем извлек наружу то, что искал . На запястье у него висел уже знакомый Чейну стальной обруч , и Вельстил бросил его в вырытую ямку. Когда металл звякнул о камень , Чейн вспомнил , как от обруча несло гарью . Он уже не чувствовал своих ног , но помалкивал , ожидая , что станет делать В ельстил. Выпевая негромкий речитатив , Вельстил провел негнущимися пальцами вокруг стального обруча – и тонкие , как волос , символы и знаки , которые покрывали обруч , начали изменяться . Из ниоткуда возникли , рассыпались по обручу алые искорки , их становилось все больше , и вот уже черные бороздки символов засветились ярче , и в конце концов весь узор , опутавший обруч , раскалился докрасна , словно кузнечный горн . От металла повеяло теплом. – Отогревай руки, – бросил Вельстил, – только не шевели ими , пока не отмякн ут , не то можешь лишиться пальца . У нас слишком мало жизненной эссенции , чтобы восстанавливать конечности. Чейн неуклюже рухнул на колени , радуясь уже и тому , что способен их согнуть , и одарил Вельстила убийственным взглядом. – Почему ты меня не предупреди л ? – прошипел он. – Я думал, – начал Вельстил, – что если мы будем двигаться , то не почувствуем… вЂ“ Отвечай ! – рявкнул Чейн. – У нас есть плоть , пускай даже и мертвая, – негромко ответил Вельстил, – и ее можно обморозить , но мы , в отличие от живых , не чувст вуем боли , а потому не сразу поняли , что происходит. Итак , подумал Чейн , вот и еще одна тайна его нынешнего существования : вампир должен опасаться не только того , что его сожгут или обезглавят . И опять он едва не угодил в беду , пока Вельстил наконец не сои зволил открыть ему жалкий клочок истины. – Вытяните руки ! – прошипел Чейн , обращаясь к диким вампирам. Сам он держал ладони над источником чародейского тепла . Монахи сползлись поближе и , окружив Чейна , последовали его примеру . Очень скоро пальцы Чейна обре ли гибкость , хотя руки и ноги по-прежнему двигались плохо. Они поставили палатку над снежной ямой , в которой краснел раскаленный обруч , и сгрудились вокруг этого источника тепла . Вельстил снял перчатки , чтобы лучше отогревались пальцы , и Чейн заметил , что «кольцо пустоты» он теперь носит на левой руке . Быть может , эта перемена ничего и не значила, – во всяком случае , Чейн спрашивать не стал . Скорее всего , он все равно не получил бы ответа на свой вопрос , а потому просто злился на вечную страсть Вельстила в с е и вся держать в тайне. Единственное , что помогло ему удержать себя в руках , когда над палаткой начало всходить солнце, – уверенность в том , что Винн уцелела после гибели корабля. Как-то перед рассветом , еще в предгорьях Изломанного кряжа , Вельстил украдк ой выскользнул на берег , чтобы определить местонахождение Магьер . Чейн больше не мог терпеть . Он последовал за Вельстилом на приличном расстоянии и , укрывшись понадежнее , следил за его действиями. Вельстил присел на корточки на самом краю прибоя , а затем о тошел от моря , свернув к краю леса . И остановился там , разглядывая что-то на земле . Наконец он повернулся и неспешным , размеренным шагом двинулся к лагерю . Что бы там Вельстил ни искал на земле , эти поиски завершились. Чейн понял , что именно обнаружил Вель стил. Магьер наконец-то повернула к предгорьям и теперь идет в горы. Едва только Вельстил исчез из виду , Чейн опрометью бросился на юг , но не по берегу , а лесом . Он наткнулся на ручей , извилисто сбегавший с каменистого склона . На влажной мягкой земл е выступа , который нависал над журчащей водой , Чейн отыскал следы ног и среди них – три четких маленьких и узких отпечатка . Эти следы могли принадлежать только Винн. И сейчас , сгорбившись в палатке над раскаленным докрасна обручем , Чейн упорно цеплялся за это воспоминание . Свернувшись клубком на земле , он изо всех сил старался забыть о существовании Вельстила и диких вампиров . Вскоре дремота одолела его , и наступила краткая передышка – лишенный видений дневной сон. Прошло еще много ночей. Вельстил вел свой отряд , неизменно следуя по пятам за Магьер . Чем выше они поднимались , тем холоднее становились ночи . Чейн приучил себя к тому , что надо все время двигаться. Пока он двигался , его тело успешнее сопротивлялось обморожению . Полезно было также растирание : хотя мертвая плоть Чейна не выделяла тепла , но , если часто и сильно растирать руки и ноги , они дольше сохраняют подвижность . Чейн научил диких вампиров делать то же самое. Стальной обруч уже превратился в привычное зрелище , и спутники Вельстила видели его всяк ий раз , когда на рассвете заползали в палатку . Порой во время дневного сна его раскаленный узор гаснул до черноты . Тогда на закате , пока остальные сворачивали лагерь , Вельстил наскоро разогревал обруч. Чейн старался изучить обруч , больше разузнать о нем. К ак-то ночью Вельстил загасил обруч , но тут его отвлекла очередная выходка Сетэ . Обруч так и остался валяться в снежной ямке . Тогда Чейн украдкой нагнулся и дотронулся до него. Услышав , как зашипела обожженная плоть , он тут же отдернул руку и попятился проч ь , чтобы Вельстил не застиг его на месте преступления. Когда Вельстил вернулся , он рассеянным движением взял обруч , чтобы спрятать его в мешок . Когда пальцы его обхватили обруч , Чейн не услышал ни звука и едва сумел скрыть трепет… и разочарование . Вельстил даже бровью не повел. Не то чтобы Чейн осуждал скрытность как таковую . Ни один маг не станет делиться своими тай