Molchanova_Vampiryi_-_deti_padshih_angelov.1_

Ирина Молчанова Вампиры – дети падши х ангелов . Музыка тысячи Антарктид 1 Аннотация Можно ли влюбиться в страх ? Сродниться с болью ? Наслаждаться опасной игрой , на кону которой смерть ? Каково предать ? Где кончается любовь и начинается одержимость ? Сладка ли на вкус кровь ? Навсегда - это как долго ? Они встретились , и Ее мир перевернулся . Она мечтала быть другой , лучше , чем есть . А Он - вампир , сын падших ангелов - увидел в ней ту - другую - и полюбил ... Но что если люди не м еняются , а Вечность слишком страшный подарок и принять его способна не каждая ? Читайте первый роман из цикла о вампирах непревзойденного мастера остросюжетной прозы Ирины Молчановой. Ирина Молчанова Вампиры — дети падших ангелов . Музыка тысячи Антарктид Посвящается : Моему вдохновителю — Александру Власову Иногда ты говоришь , что у меня ледяное сердце… Но это сердце любит тебя ! Моей маме Ты единственный человек , который всегда верит в меня ! В мире , где так много сомнений и сомневающихся , можно выпроси ть , вытребовать , купить себе поддержку , но только не искреннюю веру. Моей семье Когда близкие принимают все с завидным спокойствием , можно побыть и писателем. Инне Лутиковой Звезды улыбаются , когда гламур в шоколаде Спасибо , что заказала для меня музык у ! Команде издательства «АСТ» Спасибо , что поставили музыку ! Моим читателям Тем , кто давно и безнадежно влюблен в мое творчество ! Тем , кто не устает писать мне отзывы , день за днем вызывая мои улыбки ! Глава 1 А потом появился дьявол… Слезы застывал и на щеках от мороза , превращаясь в лед , глаза нестерпимо жгло . Слиплись заиндевевшие ресницы , коркой покрылся толстый шерстяной шарф . В тиши белоснежного парка только осины жалобно скрипели и снег хрустел под сапогами. Катя подтянула съехавшую с плеча сум ку и быстро обернулась . Пар изо рта метнулся в сторону . Позади — никого : укутанные снегом деревья , черные воронья гнезда в ветвях , тропа с вереницей следов , разноцветные огоньки города . Девушка провела по щекам варежкой , стирая ледяные дорожки слез , и пош л а быстрее. «Почудилось» , — успокоила она себя , шевеля в варежках окоченевшими пальцами. Уже как месяц с лишним ей частенько казалось , что кто-то идет следом . По утрам , когда шла до колледжа темным парком , или вечером , возвращаясь с работы . Но сколько ни об орачивалась , ни прислушивалась — легкие шаги оказывались лишь плодом ее воображения . Она сама не знала , кого боялась увидеть. Замерзшая речка вилась змеей вдалеке , а из трубы завода на другом конце парка тянулся ввысь серый дым. Девушка замедлила шаг , по с пине побежали мурашки . Старая береза на обочине , где на каждой ветке сидело по две-три вороны , последнее время наводила ужас . Птицы вели себя так тихо , словно с минуту на минуты должен был наступить конец света и они его учуяли самыми первыми . При виде че р ных остроклювых фигур на белом фоне , застывших в полумраке , перехватывало дыхание . Блестящие глаза птиц , казалось , были прикованы к девушке. Катя сделала осторожный шаг , и хруст снега под подошвой сапога разрезал тишину , как нож поджаристый хлеб . Воронье н е шевелилось . Стало жарко , шарф начал душить , пальто отяжелело и потянуло к земле. Раньше , когда проходила тут , воронье кружило над парком , каркало себе , и ей даже в голову не приходило бояться . Но около месяца назад все изменилось . С ее появлением птицы б ольше не летали , они замирали на ветвях , как от прикосновения посоха Деда Мороза. Шаг… и оглушительный хруст , за ним еще и еще . Девушка смотрела на заснеженные кусты , за которыми начинался спасительный поворот , и ей хотелось бежать без оглядки . Подальше от блестящих взглядов черных маленьких глаз и этой страшной тишины. Послышался плачущий скрип . Катя медленно обернулась , краем глаза успев заметить какое-то молниеносное движение за деревьями . Горячий пар собственного дыхания обжег лицо . Окаменевшие острые к лювы смотрели туда же — за белеющие стволы берез. — Кто здесь ? — прошептала девушка , но так тихо , что едва ли кто-то смог бы ее расслышать . Глаза заболели от холода и напряжения , ноги точно вросли в снег . Сердце неистово колотилось , она пыталась задерживат ь шумное дыхание , но из-за этого нестерпимо кололо в боку . Ноздри превратились в крошечные дырочки , приходилось вдыхать через рот , чтобы не задохнуться . Ледяной воздух врывался в горло и острыми иглами проходил насквозь , поселяя холод в каждой клеточке те л а. За пределами парка сработала сигнализация машины , для девушки это стало сродни выстрела на старте . Она рванулась вперед и побежала . Воронье , как всегда бывало , когда она скрывалась за поворотом , ожило . Захлопали десятки крыльев , разнеслось по тихому пар ку пронзительное карканье. Катя бежала до тех пор , пока не взлетела на пригорок и не выскочила на тротуар . Прохожие удивленно смотрели на нее , а она стояла , согнувшись пополам , не в силах отдышаться . Из-под шапки выбились длинные рыжие волосы в мелких кудр яшках , нижние пуговицы на пальто расстегнулись . Над лесом кружили черные фигуры , тревожное карканье не смолкало , и ему вторил рычащий , захлебывающийся собачий лай. Девушка окинула взглядом огромный крюк , который ей пришлось бы делать , не пойди она парком , и тоскливо вздохнула . Самый короткий путь наискосок — через мрачный лес — позволял приходить домой почти на сорок минут раньше. Люди продолжали с любопытством оборачиваться , кто-то смотрел на парк , привлеченный странным поведением птиц , кто-то останавливал ся — фотографировал на телефон . Катя выпрямилась и на дрожащих ногах двинулась через трамвайные пути . Она перешла дорогу и на миг приостановилась , глядя на белеющие впереди березы . Тут , в продолжении парка , начиналась березовая аллея , и девушка вдруг засо м невалась , что хочет по ней идти . Ее дом находился неподалеку . Нужно было лишь немного пройти по неосвещенной аллее и свернуть на тропинку , ведущую во двор пятиэтажного кирпичного дома. «Глупо , чего навыдумывала ? — одернула себя Катя , даже смешно стало от с воих нелепых страхов . — Семнадцать лет ходила , а теперь что ? С триллерами на ночь нужно завязывать , так и с ума сойти можно…» Девушка быстро добежала до парадной и взлетела по лестнице на пятый этаж. — Уже одиннадцать ноль девять ! — встретила ее мама , наст ежь распахивая входную дверь. — Да , я знаю , — тяжело дыша и разматывая с шеи шарф , выдохнула Катя , — начальница задержала. При воспоминании о Жене в носу снова закололо , а к глазам подступили слезы . Так на нее не кричали никогда даже родители , и теми слова ми , которые позволила в ее адрес молодая начальница , никто не называл. — А чего лицо отворачиваешь ? — тут же прицепилась мама , хватая за плечо и разворачивая дочь к себе. — Ничего . — Катя опустила глаза и соврала : — Устала сильно. Валентина Васильевна хлоп нула себя по полным бедрам. — Да как же тут не устать — шляться неизвестно где ! Вон , — кивнула она на кухню , — отец говорит , девчонку из нашего подъезда убили на прошлой неделе . Хлоп — и нет ! Тоже шастала по вечерам , как ты… — Мама , — слабо запротестовала Катя , вдевая замерзшие ноги в мягкие тапки. Валентина Васильевна поджала губы : — Псих какой-нибудь нападет — помамкаешь тогда , ой помамкаешь. Катя уже пошла в свою комнату , влача за собой сумку с учебниками , а мать все не успокаивалась : — Где это видано , д евчонка молодая возвращается с работы так поздно ?! На улице стоит , как эти… вЂ” Валентина Васильевна понизила голос до шепота : — проститу-у-утки ! С листовками бегать за каждым… постыдилась бы ! Катя прикрыла дверь в комнату , прислонилась к стене и на пару мин ут закрыла глаза. Из коридора доносилось : — Твоя дочь , скажи ей , — требовала мать . Отец в своей обычной манере огрызался : — Свою голову ей приставить ? Сама возьми да скажи ! Послушает она тебя ! Взрослая стала… Скажи ей попробуй — она тебе скажет ! Катя разжа ла пальцы , сумка шмякнулась на пол . В комнате было темно , свет проникал лишь из окна , бледно освещая подоконник с кактусом в горшочке. — Иди есть давай ! — застучала в дверь мама. — Я перекусила уже , — соврала девушка. Маму это не убедило , она назойливо про сунула в комнату голову. — А чего в темноте сидишь , как крот ? — Да просто… вЂ” Катя быстро ударила по выключателю и зажгла свет. Валентина Васильевна деловито огляделась , прошлась по комнатке , посмотрела в окно и точно невзначай поинтересовалась : — Опять в з абегаловке ела ? — Ага , — кивнула девушка , садясь на кровать и стаскивая джинсы. Мама наблюдала. Катя тянула время , медленно разворачивая пижамные штаны. — Что это у тебя ? — указала мать на ее лодыжку. — Синяк , — констатировала девушка , мысленно дивясь : «Ну зачем спрашивать о таком ?» — Бледная — не могу , — покачала мать головой , — ты хоть в зеркало себя видела ? А все оттого , что питаешься кое-как , шастаешь непонятно где… неизвестно с кем ! Катя накрыла свои худенькие белоснежные ноги пижамными штанами и выдав ила из себя : — Мне хочется отдыхать. — Отдыхай ! — передернула плечами мать . — А я тебе уже что , мешаю ? Может , мне из дому уйти прикажешь теперь ? Отдыхай , мешают ей , выдумала ! Дверь комнаты с грохотом закрылась , и Катя обессиленно откинулась на постель. Род ители думали , что у нее все еще переходный возраст . Им нравилось придумывать оправдание тому , чего не могли понять . Девушка горько усмехнулась . Ей было очень интересно , что бы они сказали , увидь хоть разок ее одногруппниц из колледжа . Также винили бы во в с ем переходный возраст или отцепились от нее раз и навсегда , поняв наконец — не все уж так плохо. Катя сходила приняла душ , переоделась в пижаму и присела на подоконник , глядя на желтый свет фонаря в пустынном заснеженном дворике . Мысли о ссоре с начальнице й не выходили из головы , прокручивались , как кадры из фильма — снова и снова . К щекам приливал жар , сердце болезненно сжималось. «Нужно было ответить ей , а не стоять и терпеть…» В глазах защипало . Хотелось плакать от пережитого унижения , оттого , что снесла его молча . Трусливо побоялась увольнения , стояла и кивала как глупая размазня на все оскорбления и обвинения. Катя прислонилась щекой к ледяному стеклу и провела ладонью по острым шипам кактуса . Иголочки сгибались под нажимом пальцев , вонзаясь в нежную ко жу и причиняя легкую боль. Слезы остались в глазах . В любой момент за чем-нибудь могла войти мама — она бы не поняла или истолковала по-своему . Стала бы жалеть , тут же отсчитывать и рассказывать , в чем вся проблема , не имея о ней даже понятия . Винила бы во всем какого-нибудь мифического смазливого мальчика , который «поигрался и выкинул» , отцу сказала бы : «Полюбуйся доченькой» , — посоветовала бы повзрослеть — все как обычно. В небе висела одинокая белая луна , она походила на вырезанный из бумаги кружок. Катя улыбнулась наивным мыслям . Иногда ей нравилось представлять себя где-нибудь очень далеко — хоть на самой луне , лишь бы там никогда не наступало отрезвляющего «завтра» . Например , остановилось время , которое заставляло двигаться вперед , как хомячка в колес и ке — крутиться-крутиться… Такое место , где можно бесконечно сидеть на подоконнике и ничего не делать , и ничего не бояться . Где колесо не продолжало бы крутиться , если хомячок упал в изнеможении , где не нужно умирать , чтобы отдохнуть , и можно плакать , нико г о не стыдясь . Или еще лучше , — где повода плакать просто нет. Девушка скользнула взглядом по белому от снега огромному тополю , растущему прямо перед окном , и вздрогнула . На дереве кто-то был , судя по силуэту , размером с крупного человека . Катя неловко вско чила , задернула занавеску и спряталась за стену . Она не успела хорошо рассмотреть притаившееся за стволом существо , но яркие зеленые глаза ее напугали — они светились как у кошки. «А может , померещилось ? — засомневалась девушка . — А может , кошка ? Высоко же забралась , бедненькая…» Катя осторожно отодвинула край занавески и выглянула из-за стены. Во дворе — тишина . У подъезда фонарь , скамейка — ничего особенного . Тополь в снегу , ни человеческого силуэта , ни страшных зеленых глаз. Девушка негромко засмеялась. — Вот так потихоньку и сходят с ума , — пробормотала она , — сперва начинает слишком часто казаться… — Катя окончательно успокоилась , даже развеселилась и уже хотела отойти от окна , когда заметила на снежном стволе тополя отпечаток . Не веря своим глазам , он а посмотрела вниз , прикидывая , возможно ли влезть на дерево , если ты не кот , а первая ветка , за которую реально уцепиться , находится на уровне второго этажа . Никто раньше такого подвига не совершал , дворовые мальчишки и те не пытались — ведь бесполезно. Теп ерь ей по-настоящему стало жутко . Темный парк , шаги за спиной , странное поведение птиц и собак , светящиеся зеленые глаза… Что-то происходило . А в бледном свете луны , точно в подтверждении нехороших мыслей , на снегу отчетливо виднелся след человеческой рук и. * * * — Улёт , девки ! — звонко хохотала Алиса Гендусян , задирая ногу и демонстрируя всем чулки в сеточку , а заодно и новенькие сапожки на железной шпильке . — Я ему говорю — купи-и-и ! Он такой послушный , берет и покупает ! — хвасталась девушка. — И все в шоколаде , — поддакнула староста группы , которой очень хотелось походить на крутую Алису. Девчонки , собравшиеся вокруг первых парт , засмеялись. Катя сделала вид , что читает учебник , но одна из подружек Алисы поймала ее взгляд и нарочно громко , чтобы все усл ышали , воскликнула : — А наша Катька Малого отшила , слышали новость ?! — Костяна ? — Да ладно , гонишь ! — Эта ?! Алиса спрыгнула с парты и , громко стуча каблуками , приблизилась к последней парте. — Как делишки ? — нагло спросила девушка , усаживаясь на край парты и сдвигая Катины тетради задом , обтянутым короткой не по сезону юбкой. — Нормально , — спокойно ответила Катя. — Ой , а что это такое ? — Алиса схватила ключи с брелком в виде сердечка и всем показала . — Миленько ! — Ключи шлепнулись назад на парту , а глаза Г ендусян принялись шарить в поисках еще что-нибудь интересного . Не нашли , тогда одногруппница перешла к главному : — Катька , а чего Малого-то отшила ? Чего не понравилось ? В классе стало тихо — все слушали. Алиса продолжала : — Дорогуша , да ты так девственнице й и помрешь ! Непорядок ! Девочки поддержали ее гоготом. Гендусян снова взяла ключи и покачала брелком перед Катиным носом : — Сердечко на брелочке , любви хочется , а сама ломаешься . Принца , что ли , ждешь ? Еще один взрыв смеха. Катя вырвала у девушки ключи и м рачно заметила : — Лучше никак , чем за сапоги. Повисла тишина , щеки Алисы порозовели , но виду , что оскорбилась , та не подала , обронила лишь : «Как знаешь , как знаешь» , — и вернулась к остальным девочкам , объяснив всем : — Дремучий лес ! В класс вошел преподава тель по основам менеджмента . Девочки притихли и расселись за парты. Валерия Игнатьевича все студентки колледжа люто ненавидели . Сдать его предмет с первого раза удавалось только парням , девчонок молодой женоненавистник мурыжил до посинения. — Надеюсь , — ра спахивая журнал , проворчал преподаватель , — домашнее задание готово. — Здравствуй , школа ! Достал ! — прошипела Алиса , раздраженно вытаскивая из сумочки тетрадь. Цепкие карие глаза преподавателя уставились на девушку. — Гендусян хочет выступить ? — Застрелить ся скорее , — тихо сказала Алиса , но Валерий Игнатьевич ее услышал и , поджав губы , кивнул : — Не имею ничего против. В дверь постучали , зашли трое парней — достояние группы . Почему-то специальность «менеджер по туризму» сильному полу казалась чисто бабской. Катя раскрыла книгу на нужной странице и с облегчение вздохнула , когда выступать у доски с домашним заданием вызвали не ее . Уходя из школы после девятого класса , ей казалось , что жизнь круто изменится . Думала , будет все по-взрослому — оказалось , сменила ш и ло на мыло . Никто не стал относиться к ней как к личности , уважать мнение или что-то еще . Учителя стали называться преподавателями — только и всего. Она неоднократно успела пожалеть , что не потерпела еще два года в школе , чтобы потом поступить в институт . Мама изначально выступала против колледжа и теперь постоянно напоминала : «Я же говорила ! А ты не послушала !» Возразить было нечего , желание кому-то что-то доказать , принять самостоятельное решение , ослиное упрямство — все это счастья не принесло. Занятия з акончились в пять , за окнами успело стемнеть . Катя оделась и вышла из четырехэтажного старого здания колледжа . На улице за последнюю неделю стало теплее , снег успел растаять и снова выпасть . Ребята с первого курса катались на длинном катке посреди двора , к идались снежками и валяли друг друга в снегу — те же школьники. — Катька ! — послышался позади окрик , и об ее плечо разбился снежок. Девушка обернулась . Через двор к ней в расстегнутой куртке , с торчащей из кармана шапкой спешил Костя Малошин . Или просто Ма лой , как его все называли . Смазливый русоволосый хулиган. Парень поравнялся с ней и бесцеремонно хлопнул по спине . Катя поежилась , но ничего не сказала и улыбнулась в ответ на широкую ухмылку Малого. — Куда ты собралась ? Они вышли за ворота колледжа , девуш ка махнула в сторону дворов. — На работу , тут неподалеку торговый центр… — Ну пошли тогда . — Он схватил ее за руку и потащил за собой , как непослушного ребенка. Малой в отличие от нее учился в колледже последний год , и Катю это очень радовало . Его грубые п риставания давным-давно ей уже надоели . А отказов он не воспринимал , ему казалось , что все , кто его отшивает , просто дурачатся и не понимают своего счастья. Парень изобразил на лице плохо сыгранный интерес. — Ну , как у тебя дела ? — Обычно , все как всегда , — едва поспевая за ним , пробубнила Катя. Он засмеялся и передразнил : — А-абыч-чно ! А чего-нить новенькое ?! — Все старенькое . — Катя вырвала у него свою руку . У парня осталась лишь ее рукавица , которую он игриво тут же принялся подбрасывать , приговаривая : — Давай-ка , отними ! Не достанешь ! Ха-ха ! Катя вздохнула . Умственное развитие парня осталось где-то в пятом классе , зато физически — вымахал . А обижать таких больших и сильных детей было чревато последствиями , поэтому она тоном матери произнесла : — Костя , у меня замерзла рука. Малой покорно вернул рукавицу , но тут же нашел себе новую забаву . Он ухватил девушку за край шарфа и начал стегать по плечу. — Теперь ты моя собачка , ав-ав ! Я тебя выгуливаю ! Катя посмотрела в счастливое лицо своего юного «хозяина» и по дивилась , о какой только любви могла толковать Алиса , зная , что представляет из себя Малой. — Иди , будь хорошей пёсей , — кивнул он на желтый снег под домом , — сделай свои дела. Девушка потеряла всякое терпение , но не успела и рта раскрыть , как парень выпус тил ее шарф и обернулся . Голос из игриво-ласкового стал грубым и раздраженным : — Кому там делать не фиг ? Позади никого не оказалось , но на куртке Малого отпечатался след от снежка. — Ща кто-то схлопочет , я ща… Еще один снежок угодил парню прямо в лоб , за н им еще один разбился о затылок . А потом произошло немыслимое : снежки полетели со всех сторон с такой быстротой , что парень не успевал закрывать от них голову. Катя пораженно вертелась на месте , не понимая , откуда идет обстрел . Она стояла рядом с белым от с нега Костей , но в нее ни один снежок не попал. — Я разберусь сейчас ! — крикнул Малой , опрометью бросаясь в сторону колледжа. Парень скрылся за углом дома , а Катя почувствовала , как щеки обдало порывом ледяного ветра . Через мгновение все стихло. Девушка нед олго еще постояла и пошла на работу . С того дня , когда увидела на дереве отпечаток чьей-то руки , парком она больше не ходила и за неделю успела позабыть о тех странностях , что начали твориться в ее жизни . Чувство , будто кто-то идет за ней по пятам , никуда не делось , напротив , усилилось , но посреди оживленного проспекта почти не беспокоило . Дома же она задергивала окно плотными шторами и старалась лишний раз к нему не подходить . Голуби , которые так надоедали каждое утро клацаньем когтей по подоконнику , бесс л едно исчезли . Теперь ей не хватало их присутствия . Выбирая между гнетущей тишиной , кем-то или чем-то необъяснимым , она предпочитала безобидных божьих тварей . Но божьи твари боялись , они разбегались , разлетались от нее как от прокаженной. Торговый центр сия л разноцветными вывесками , знакомая по работе девочка уже стояла перед входом , предлагая прохожим рекламные буклеты. «Опять Женя наорет» , — подумала Катя , прибавляя шагу . Она обошла центр и вдавила звонок возле железной массивной двери . Щелкнули замки. Дев ушка набрала в легкие побольше воздуха , чтобы сразу объяснить свое опоздание , но ей повезло — молодая начальница разговаривала по телефону . Голова ее покоилась на спинке кресла , длинные ноги — в черных сапогах на тумбочке , на лице блуждала довольная улыбк а . Женя лишь на секунду отвлеклась , зажала трубку плечом , кивнула на стол , где лежала стопка буклетов , и глазами указала на дверь , мол : «Бери и проваливай». Катя схватила листовки и выскочила на улицу . Начальница редко пребывала в хорошем настроении , обычно выйти из офиса без нагоняя никому не удавалось. Девочка у входа в центр приплясывала на одном месте , чтоб согреться . Большинство прохожих брали у нее листовки из жалости , а как заходили за угол , выкидывали в мусорку. Катя вбежала по лестнице. Замотанная в клетчатый шарф , красноносая Юля , кок увидела ее , первым делом спросила : — Эта дура сильно на тебя орала ? — Не , — улыбнулась Катя , — по телефону говорила. — Повезло тебе , — хрипло просипела Юля , всовывая очередной буклет в руки костлявому пареньку в дутике , — на Лидку так гнала… просто до слез довела. — А где сейчас Лида ? — удивленно огляделась Катя. Девушка поморщилась и кивнула на стеклянные двери центра. — Лидка хотела уволиться , сидела в офисе ревела , так Женя ее утешила как-то и поставила сегодня в теп ле… вЂ” Юля обиженно надула губы . — А я — больная , с температурой , должна тут стоять . Следующий раз , блин , тоже поплачу. — Понятно , — пробормотала Катя и , не дожидаясь , пока девушка еще что-нибудь скажет , пошла на свою «точку» — на другую сторону от выхода и з торгового центра. Люди снисходительно брали у нее разноцветные листовки , бросали в пакеты с покупками , совали , не глядя , в карман или сразу сминали в кулаке . Катя ни на кого старалась не смотреть , вытягивала руку с двумя-тремя листовками и ждала , когда к то-нибудь сам возьмет . Если бы Женя увидела это , она орала бы громко и долго . Золотое правило промоутеров требовало смотреть в глаза потенциальному клиенту : зацепить , заговорить , вручить. Катя со вздохом переложила в вытянутую руку еще несколько листовок в замен тем , которые кто-то выхватил , и потопала на месте . Ноги без движения быстро замерзли . В животе урчало от голода , съеденная на обед булочка с изюмом и запитая компотом из столовой осталась только в памяти. Рука с брошюрками вновь опустела , Катя с любо пытством проводила взглядом мужчину в коричневой кожаной куртке , выложила новые разноцветные листочки и , как всегда бывало по четвергам , погрузилась в мечты о предстоящих выходных . Когда не нужно никуда идти в потемках , можно лежать в постели и ни о чем н е думать , особенно если родители отправятся на дачу — проведать дом . А то мама любила по выходным закатывать генеральную уборку . Ее не волновало , что шум пылесоса помешает кому-то спать . «На том свете все выспимся» , — говорила она , вламываясь поутру в комн а ту со своими швабрами , ведрами и тряпками . Так что желание попасть на тот свет — утром в субботу или воскресенье — стало уже неотъемлемой частью жизни. Катя тяжело вздохнула . Она сомневалась , что кто-то на том свете , впрочем , как и на этом , воспринимал ее желания всерьез . А то бы она уже давно выспалась. Девушка покосилась на человека , вырвавшего у нее листовки , хотела выставить новые , но замешкалась . Молодой мужчина в коричневой куртке и темно-синих джинсах уже проходил один раз мимо. «Может , забыл что-то в магазине и вернулся ? Подумаешь ! Да я сама , бывает , по три раза возвращаюсь . Только зачем ему столько листовок ? Забыл , что взял уже ? Такой рассеянный ?» — Девушка напряженно всматривалась в прямую спину в коричневой куртке , пока та внезапно не растворилас ь . Катя , не веря своим глазам , проморгалась . Человек растворился вовсе не в толпе , — людей на стоянке перед центром было не так уж и много . Мужчина растворился в воздухе. «Глюки , вызванные паранойей» , — окончательно уверилась девушка , оглядываясь . Она и сам а до последнего момента не понимала , как сильно пугают ее происходящие вокруг необъяснимые вещи . Теперь стало ясно — она боится до чертиков . И сколько бы ни ругала жизнь , расстаться с ней пока не готова . Дома — в постели , где самое страшное , что могло гро з ить , — это быть огретой шлангом от пылесоса , думать о смерти ей нравилось . Совсем другим делом оказалось столкнуться с реальной угрозой. «А если это маньяк ? Ведь никто не знает , как устроен мозг сумасшедших . По каким критериям они выбирают жертв . Как ведут охоту на них… А может , и не маньяк , может , это вовсе не человек…» Рассказать кому-нибудь о своих страхах она не могла . Птицы на деревьях замирали , собаки сходили с ума от лая , шаги за спиной , отпечаток ладони на дереве , светящиеся зеленые глаза , снежки , н епонятно откуда взявшиеся , человек в коричневой куртке , который растворился в воздухе… вЂ” с такими россказнями сразу в дурку. «Возможно , там было бы безопаснее» , — между тем закралось в голову. Катя даже не заметила , как раздала все листовки. — Счастливица, — позавидовала Юля , перекладывая из одной руки в другую все еще внушительную пачку брошюрок . — Ну покедова , до завтра ! — А хочешь , я тебе помогу ? — предложила Катя и быстро добавила : — А потом вместе домой пойдем , нам в одну сторону , кажется. Юля шмыгнула носом и , удивленно кивнув , протянула ей половину своих листовок. — Ага , в одну. Еще вчера Катя бы и не подумала навязываться в духе «давай дружить» лишь ради того , чтобы не ходить по вечерам домой в одиночестве . А сегодня поняла : еще парочка таких вечерни х прогулок — и она что-то или кого-то узнает… За полчаса девушки закончили работу , зашли в офис , отчитались перед Женей и после парочки ее стандартных замечаний пошли вдоль забора стоянки , ярко освещенной фонарями. Юля хлюпала носом , возмущалась поведением начальницы и громко шаркала подошвами сапог по снегу . Катя шла рядом с намертво приклеенной улыбкой и всем была довольна. Когда они прошли дворами до следующей дороги , Юля предложила : — По парку ? — Нет , — слишком поспешно ответила Катя. — А чего ? Так ближ е ! Над мрачным парком кружили птицы , вдалеке блестели красные огоньки на трубах завода , откуда по обычаю шел дым . Ничего подозрительно , все как всегда . Но как раз это и страшило. Катя упрямо помотала головой и соврала : — Слышала , там недавно кого-то изнаси ловали. — Да ? Прикольно . — Юля хихикнула. Спрашивать , что в этом прикольного , Катя не стала. Девушки двинулись вдоль оживленного шоссе и за болтовней быстро обогнули парк в безопасной близости от магазинов , кафешек и людей. На этот раз Катя не чувствовала, будто за ней кто-то идет , и тем более не слышала — в шуме проезжающих машин это было невозможно. Юля остановилась и кивнула на арку : — Ну вот . Я пришла . Мне туда. Катя на арку даже не взглянула , она смерила расстояние до моста , расположенного напротив ее дома. — До завтра , — попрощалась девушка и уже хотела присоединиться к семье из папы , мамы и маленького ребенка в коляске , направляющейся в нужную ей сторону , когда из арки вышла женщина с собачкой на руках . Песик издал дикий визг , дернулся в руках хозяйки , шлепнулся на землю , но тут же вскочил и с визгливым лаем унесся прочь . Женщина ошеломленно закрутилась на месте , выкрикивая : — Пики , Пики , вернись ! Юля от смеха зажала перчаткой рот , а Катя медленно оглянулась. Позади шла женщина с ребенком лет пяти , муж чина с сигаретой в зубах и банкой пива , парочка влюбленных . Поведения собаки никто из них не заметил. — Ну , я пошла ! — махнула рукой Юля. Катя была не в силах сдвинуться с места , она глазела на прохожих , выискивая среди них коричневую куртку или нечто тако е , чего раньше никогда не видела. «И с чего я решила , будто увижу что-то , чего раньше никогда не видела ? Если это самое я никогда прежде не видела , как узнать ? — размышляла девушка . — Может , оно невидимое ?» «Но животные ведь видят ! — возразил внутренний го лос и сам же все объяснил : — Животные скорее чувствуют». Катя дождалась двух женщин возраста ее матери и увязалась за ними . Но очень скоро теткам это не понравилось , они начали то и дело умолкать во время разговора , характерно поглядывать назад , а потом во все замедлили шаг . Пришлось их обогнать. Девушка старалась смотреть только на чернеющие впереди поручни моста , ей казалось , что так она быстрее до него доберется . С одной стороны проносились машины , с другой — звенела тишина парка. Наконец мост . Катя перев ела дыхание — до дома оставалось совсем недалеко . Девушка заметила приближающийся трамвай и шагнула к путям. «Успею» . — Она сделала еще один шаг и поскользнулась на рельсине . С размаху шлепнулась на спину и ударилась головой . В темном небе покачивались бле стящие провода . «Не успела» , — поняла Катя , когда ее оглушил трамвайный звонок и ослепил свет круглых фар . Девушка сильно-сильно зажмурилась . Боль от ушибленного затылка растеклась по всему телу , не позволяя двинуться , вздохнуть — в последний раз впустить в легкие морозный холод . С абсолютной ясностью она вдруг осознала — выходные никогда уже не наступят , бессмысленных семнадцать лет , день за днем… В последний момент Катя распахнула глаза и увидела железную морду трамвая , летящего на нее . Крик застрял в гор ле , да так и не вырвался — что-то сильное подхватило ее и отшвырнуло в сторону . Трамвай с громким трезвоном пронесся мимо . Золотые искры с проводов полетели в снег. Катя сидела между трамвайными линиями и оглядывалась по сторонам . Сердце опустилось куда-то в желудок и там дрожало . Все вокруг расплывалось . Крупные горячие слезы полились из глаз , обжигая щеки , разбиваясь о шарф и прижатые к груди руки . Ее спасли — кто-то или что-то… «Сперва парк и Патриаршие пруды , затем трамвай и скользкие рельсы , а потом по явился дьявол… вЂ” неожиданно вспомнила она одну из своих любимых книг . — Или сперва дьявол , а потом рельсы ?» Но перед ней никто не появился , только ледяное дыхание тишины коснулось щек и заиндевели слезы. Глава 2 Тени из прошлого В узенькую щель между сте ной и занавеской он видел через окно , как девушка сидит на кровати с книжкой . Обрамленное мелкими рыжими кудряшками лицо иногда озаряла нежная улыбка , а на щеках появлялись ямочки . Хотелось прикоснуться к пушистому облаку ее волос , ощутить под пальцами во л нистые теплые пряди. Бывало , тонкие изящные брови сходились на переносице , и она взволнованно закусывала нижнюю губу . Длинные ресницы цвета охры точно крылышки мотылька ложились на бледные щеки , а тонкие пальцы перелистывали плотные желтоватые страницы. На девушке была нежно-зеленая пижама , чуть ниже плеча нитки немного разъехались , и виднелась белая кожа . Босые ноги удобно подложены под себя , за спиной устроена большая подушка , рядом на тарелочке сочный персик , все еще в капельках воды после мытья. Смотрет ь украдкой на эту хрупкую , совсем юную девушку уже стало своего рода потребностью . Увидеть ее утром , бредущую в одиночестве до колледжа , проводить до работы и с работы до дома. Видел , что пугает ее , но ноги сами вели его в тихий дворик к пятиэтажному дому и высокому тополю , с которого открывался вид на окно маленькой комнатушки . Необыкновенно уютной , сделанной в нежных тонах , с простой , но удобной мебелью , без излишеств . Тут не были стеллажей , заваленных книгами , журнального столика с кипой глянца , огромно г о количества мягких игрушек , разбросанной по письменному столу косметики — как у многих девушек . Катя , похоже , хранила только самые любимые книги : множество сказок , парочку романов , томики стихов , всего Булгакова . Из игрушек : мягкая лисичка , статуэтка кры л атого единорога на полке возле книг и старый одноглазый медведь , видимо , сохранившийся с детства . На столе деревянная рамка с вставленной фотографией родителей . Косметики вовсе не наблюдалось . Может , она и лежала где-то в ящиках стола , но девушка не краси л ась . Ее непритязательность поражала и восхищала . От блестяшек , ремешков , брелочков , цепочек , браслетиков , колечек , сережек во всех местах на современных девушках болели глаза . Под этими ослепляющими штуковинами рассмотреть самих хозяек сего великолепия ка з алось делом нереальным . Катя же , когда шла , не звенела , не бренчала под тонной драгоценного метала . Простая удобная одежда не отвлекала внимание от самой девушки , не нарушала ее нежной красоты . Очарование улавливалось от одного взмаха ресниц , наклона голо в ы , скольжения кудрей по плечам , мимолетного взгляда серых глаз. Когда он впервые ее увидел — ровно два месяца назад — то шел за ней как привязанный . Думал , рассмотрит как следует и уберется восвояси . Девушки не волновали его уже давным-давно , но эта всколы хнула в душе целый пожар , столь многое напомнила — возродила к жизни . Впервые за долгое время у него появилось что-то , ради чего , совсем как обычному человеку , хотелось просыпаться . Такое необычное , теплое чувство внутри , оно согревало и в то же время без у мно пугало. Он не знал , что дальше , какими будут его действия , уяснил одно : девушка с бездонными серыми глазами нужна ему . Не как воздух — больше воздуха . Хотелось взять ее за руку , почувствовать , как нежно течет в ней жизнь… и подарить весь свет. Пальцы к репче сжали снежный ствол дерева , и раскрошенная от нажима ладони кора разлетелась пылью . Он мог подарить бесконечность , множество земных благ , усыпать путь цветами , жемчугами , бриллиантами , но не мог подарить свет — лишь вечную тьму . Беспощадно выпить жи з нь. * * * Девушка быстро шла по расчищенному от снега тротуару и почти не оглядывалась . Серое приталенное пальто до колен подчеркивало ее хрупкость . На голове вязаная шапочка , вокруг шеи длинный толстый красный шарф. Молодой человек сбился со счета ударо в ее сердца , пока огибал очередного прохожего . На этом проспекте всегда было многолюдно , даже ночью . Ходить по тихому парку ему нравилось куда больше. Катя была чем-то расстроена . Он сразу это заметил , как она вышла из офиса , и ощутил незнакомое ранее бесп окойство. «Может , ее уволили ? — гадал он . — Люди обычно расстраиваются из-за этого . Или начальница накричала . Для чего такое отношение терпеть ? Наверно , у нее есть причины , а то…» На вывеску «Кафе» приземлился черный ворон. Юноша вздрогнул и резко обернулс я . За спиной стоял брат . В черном длинном пальто , из-под которого виднелись розовая рубашка , расстегнутая на одну верхнюю пуговицу . Блеск его ботинок , казалось , отражался от самих звезд на небе . Золотистые , чуть вьющиеся волосы идеально уложены , бледное л и цо прекрасно , а голубые прозрачные глаза привычно холодны. Женщины всех возрастов начали оглядываться , замедлять шаг , таращиться . Спокойно пройти мимо разодетого франта никто не мог. — Гуляешь ? — поинтересовался брат , с любопытством глядя вслед Кате . И не дожидаясь ответа , обронил : — Кого-то она мне напоминает… — Нет , не напоминает ! Не смей ! — Скинуть руку брата в черной перчатке со своего плеча не удалось. — Да нет же , напоминает , — глумливо возразил брат , — такая же рыженькая , белокожая… Глазки голубеньки е ? А то я не рассмотрел ! Внутри что-то сжалось . Не так часто ему приходилось испытывать страх , а брат насмешливо продолжал : — Интересно , она только внешне похожа на нашу дорогую Лиззи ?… Ну ты понял , о чем я. Он понял , и очень даже хорошо , настолько , что вы слушивать дальше мерзкие намеки не мог. — Оставь меня ! — и тише прибавил : — И ее оставь ! Брат даже не подумал услышать его : — Я-то думаю , чего ты такой радостный ходишь ! — В свете фонарей блеснула запонка на рукаве розовой рубашки . — А ты подружку , значит , себе нашел . По образу и подобию , как трогательно… вЂ” Я никого себе не нашел ! Запомни это ! Брат зацокал языком. — О , Вил , зачем же лгать своему старшему братишке ? Надо отметить событие ! — Голубые глаза смотрели серьезно , но чуть приподнятые в издевке уголк и губ выдавали его . — Я знаю тут неподалеку чудное местечко . Поболтаем , пропустим по стаканчику тепленькой… В горле , как всегда бывало , при упоминании «тепленькой» возник неприятный ком , точно клок кошачий шерсти застрял. — Не называй меня так , я же просил ! — А как называть ? — Брат разыграл искреннее недоумение . — А милашке Кэт ты тоже так говоришь ? Или ты ей еще не представился ? — Ответа он не ждал , потому что сразу обо всем догадался и , довольный собой , раскатисто захохотал . — Какие мы нерешительные ! Катя давно уже дошла до моста , пересекла дорогу и скрылась в березовой аллее , но брат все равно сделал несколько шагов в сторону , точно собирался догнать ее. — Может , мне с ней поболтать ? — В воздухе от взмаха руки в черной перчатке распространился тонкий аром ат парфюма . — Нет-нет , не подумай ничего такого , я лишь по-дружески прощупаю… почву . Узнаю , нет ли у нее никого на примете , познакомлюсь с ее родителями , родственниками , а то знаешь ли , дурная кровь… — он медленно улыбнулся , — это не шутки ! На миг показало сь , что собственное сердце в груди болезненно ударилось , но это была иллюзия — жестокий обман. Ледяные голубые глаза смотрели насмешливо . Как и тогда , много лет назад — без единой капли раскаяния . Брату ничего не стоило выполнить завуалированную угрозу и п ознакомиться с несчастной девушкой . Для него она была лишь очередной игрушкой в его особенных играх. — Кэти такая славная девочка , бьюсь об заклад , пока… вЂ” сделал брат ударение на последнем слове , — невинна. — Оставь ее ! Она со мной ! Брат разочарованно взд охнул : — Так вы знакомы ? Ответ дался мучительно : Теперь да ! — Он хотел еще что-то сказать , но было некому. Красивый молодой человек в черном пальто , так неожиданно появившийся посреди улицы , исчез . В темном небе , освещенном тусклым сиянием далеких звезд , п арил черный ворон. * * * Газовый баллончик , нагретый теплом ладони , вселял уверенность . Катя решительно перешла дорогу и устремилась к поблескивающей между деревьями тропинке , ведущей в парк . С работы отпустили пораньше , Женя куда-то торопилась , поэтому поскорее всех разогнала . Нестись сломя голову домой , чтобы мама не завела свою любимую песнь о том , где , что и во сколько должна делать приличная девушка , не приходилось. На улице от белого снега было светло , и Катя после долгих раздумий все-таки решилась. Жить в неизвестности оказалось слишком мучительно : вздрагивать от каждого шороха , высматривать в людях кого-то странного , бояться подойти к окну или трусливо отсиживаться дома. Баллончик она купила в субботу , сбегала днем на развалы , где сперва долго расс матривала разнообразные ножи . В итоге ей стало понятно — защитить себя холодным оружием она не сможет . От мысли , что нужно будет воткнуть острие в живую плоть , начинало мутить . Баллончик казался куда безобиднее. «Направить в лицо и нажать на кнопку , в лицо и на кнопку , — про себя твердила Катя , — направить в лицо… если у этого… неизвестно кого есть вообще лицо . А если лица нет , тогда на что нажать ?» После необъяснимого спасения от трамвая она сильно засомневалась , что имеет дело с человеком . Сама толком не понимала , зачем ей баллончик , в кого собирается его направить . В неприветливых ворон если только. Девушка нарочно , прежде чем войти в парк , посмотрела , кружат ли над верхушками деревьев птицы . Они летали , весело перекликались , даже не подозревая , что она у же идет и точно на поводке ведет за собой тишину. Подтаявший снег напоминал месиво , идти по нему быстро не удавалось , а бежать тем более , казалось — топчешься на одном месте . Шея от бесконечных поворотов туда-сюда вскоре заболела , рука в кармане при каждом движении ветра в кустах испуганно сжимала баллончик. «Зря пошла , идиотка какая-то» , — отругала себя Катя , когда завидела впереди старую березу . Лес точно вымирал с каждым шагом девушки , его как накрывало стеклянным колпаком , отгораживая от всех звуков гор ода . Как если бы она вошла в зал , полный людей , которые все как один ее ненавидят и , проходя мимо них , слышала , как резко смолкают разговоры . Вот и птицы замолкали , замирали и не подавали признаков жизни. «Не надо было… Зачем пошла ?» — в очередной раз поду мала девушка и в этот самый момент услышала за спиной хруст ветки . Катя остановилась , резко обернулась , но успела только увидеть , как что-то большое укрылось за деревьями . Дыхание перехватило , она вдавила кнопку баллончика прямо в кармане . Теплая жидкость прыснула в ладонь — кожу обожгло , девушка выдернула руку из кармана и закашлялась от распространившегося газа . Катя неловко повернулась на месте , ноги забуксовали в рыхлом снегу , и она свалилась прямо на дорожке . А в следующий миг над ней возник темный си л уэт и протянул к ней руки . Девушка молниеносно выхватила из кармана свое оружие и что есть сил брызнула в нападающего . Но ничего не произошло . В полумраке блеснули зеленые глаза , рука в черной перчатке взметнулась к лицу и провела по бледным щекам , вытира я мокрые следы жидкости из баллончика. Ни криков боли , ни попыток уткнуться лицом в снег из-за жжения , ни задыхающийся агонии . Можно было подумать — его сбрызнули святой водой. Катя медленно выпустила воздух , набранный перед решающим нажатием на кнопку , и т отчас задохнулась . Упоминание продавца газового баллончика о том , что нужно брызнуть в лицо противнику и убегать , как-то вылетело из головы . Желудок скрутил спазм , она закрыла лицо руками и кашляла-кашляла… до слез . Пока не сообразила , что обрызганная жид к остью ладонь возле рта только усугубляет положение . Катя перевернулась на живот , запуская обожженную руку в снег , и поползла . Кашель не утихал , горло раздирало на части . В то время , когда молодой мужчина , как она успела заметить , в черной , а вовсе не в ко р ичневой куртке даже не поморщился ни разу. «Кто он ? Почему молчит ? Чего хочет ?» — Когда она ощутила , как его руки легли ей на пояс , ответ на бесконечные вопросы стал очевидным . Кричать между перерывами в кашле в этот момент показалось ей ужасной нелепостью . И сразу вспомнились все мамины истории про психов и ее любимое : «Вот тогда помамкаешь» . Катя слабо попыталась отбиться , но ее как куклу подняли и куда-то потащили , волоча ногами по земле. «В кусты» , — промелькнула догадка , и новый спазм , только теперь уж е не из-за едкого газа , скрутил желудок . Рот ей , как во всех фильмах со сценами насилия , почему-то не закрыли . Кричи — не хочу. Неожиданно руки , сжимавшие ее талию железным кольцом , исчезли . Катя увидела перед собой старую березу , где на ветвях расселось в оронье , точно черные чучела в полумраке , привязанные невидимыми веревками к дереву . Девушка все еще была на тропе . Она постояла так пару мгновений , ожидая , когда странный человек за спиной обрушит ей на голову топор или еще чего похуже сделает , но так и н е дождавшись смертельного удара , рванулась с места . Ноги не успели среагировать на команду , посланную мозгом , Катя запнулась и наверняка бы растянулась на дороге , если бы ее вовремя не подхватили. — Все в порядке ? — услышала она над ухом взволнованный голос. Девушка на негнущихся ногах повернулась . Перед ней стоял черноволосый молодой человек лет двадцати , хорошо одетый , высокий , с яркими зелеными глазами . Они таинственно поблескивали в полумраке так , что у нее по спине проходил мороз. Катя осторожно сделала шаг назад , не спуская взгляда с бледного лица . Юноша был хорош собой , это сразу бросалось в глаза . Он не походил на маньяка из подворотни , насильника или еще кого-то страшного . Но когда он шевельнулся , ее обуял такой ужас , что она не могла даже двинуться с места , крикнуть. Молодой человек лишь протянул ей баллончик. — Осторожнее с этим , — с улыбкой предостерег он , вкладывая в ее одеревеневшие пальцы бутылочку с газом. Она послушно кивнула. По его виду нельзя было сказать , будто выпущенная в глаза едкая стр уя из баллончика его хоть капельку беспокоила. «Он просто хотел мне помочь подняться , — успокаивала себя Катя , напряженно вглядываясь в удивительную зелень глаз незнакомца , — просто помочь . И ничего больше ! А откуда он тут ? Просто шел ? Как я его не заметил а раньше ?» Девушка лихорадочно подыскивала какие-нибудь слова , которые если уж не объяснят молодому человеку , отчего она такая истеричка , то хотя бы нарушат неловкую паузу . Поэтому первое , что пришло ей в голову , она и брякнула : — Птицы ! — Катя указала на березу. Юноша вежливо , как будто это было само собой разумеющее , взглянул на дерево и похвалил : — Очень милые. — А почему они сидят ? — продолжала она , сама себе изумляя тупостью вопроса. — Устали , — пожал плечами незнакомец. — А чего тогда такая тишина ? — против воли вырвалось у нее. Незнакомец задумался , но буквально на секунду , а в следующую спокойно выдал : — Как знать , после какого часа в птичьем мире запрещается шуметь ? «Смеется» , — решила девушка , выискивая в лице молодого человека намек на улыбку . Не нашла — он выглядел абсолютно серьезным . Она не знала , может ли просто развернуться и пойти восвояси или нужно для приличия еще что-то сказать. К счастью , он сам ее любезно выручил : — Похоже , нам в одну сторону . Вам уже лучше ? — Да , спасибо , — пролепетала она , ощущая себя маленькой и глупенькой второклашкой на первом свидании. Незнакомец продолжал стоять на месте и , как ей показалось , чего-то ждать. — Катя , — от безысходности представилась она , неуютно поеживаясь под его взглядом. «Зачем ляпнула ? — пришло р аскаяние , когда он в ответ не представился . — Наверно , он и знакомиться не хотел . Лишь проявил вежливость , ответил на мои идиотские вопросы , а я… мало того что приняла его черт знает за кого , так еще и брызнула в лицо газом . Хорошенькое знакомство !» — Очен ь приятно , — против ее ожиданий улыбнулся молодой человек , но сам так и не представился. — Вы , наверно , торопитесь… — отводя глаза , пробормотала Катя и отошла с тропы , чтобы пропустить его. — Вовсе нет , — заверил он. «Нет ? — вот значит как . И что же дальше нам делать ? Так и будем посреди леса ворон сторожить ?» Ей случалось знакомиться на улице с парнями , но она обычно только отбивалась в духе «Рада знакомству . Удачи !» А тут даже слов не находила . Зеленоглазый не держал ее насильно , не навязывался , не предла гал ничего сомнительного , ни на что не намекал. Она почувствовала , как к щекам прилил жар. «Да ему и намекать с такой внешностью не и держать насильно , наверно , тоже…» Незнакомец сделал шаг вперед и жестом пригласил ее пойти рядом. «Можно подумать , мы в ба льном зале , — не унимался внутри рассвирепевший чертик . — А дальше что на танец пригласит ?» На танец не пригласил , небрежно заметил : — А сегодня , кстати , праздник. — Кто так решил ? — изумилась она. — ООН , — улыбнулся юноша , — Международный день борьбы за л иквидацию насилия в отношении женщин. «Интересно , он только поэтому повел себя к джентльмен ?… Празднует , что ли ?» — Поздравляю , — едва слышно промямлила она. В улыбке сверкнули белые зубы , и у нее томительно засосало где-то под ложечкой. «От голода» , — опр авдалась она сама перед собой и постаралась , чтобы голос прозвучал не слишком взволнованным : — Интересуетесь историей праздников ? — Нет , — как-то слишком поспешно ответил он и прибавил : — Ни капли . Просто вспомнилось вдруг. «Мне бы такое не вспомнилось , я попросту о таком и не знаю» , — в грусти от своего невежества подумалось ей. Вдали показался мост , только тогда Катя поймала себя на мысли , что совсем позабыла о страхах . Она все еще помнила зеленые глаза за окном и человеческий отпечаток на снежном стволе тополя , но поверить , будто приличный незнакомец и есть ее мнимый преследователь , без смеха не могла . Девушка скорее бы поверила , что глаза ей померещились , а отпечаток природного происхождения. — Часто тут ходите ? — поинтересовался молодой человек. — Да , д овольно часто . — Про последние дни , окрашенные черной паранойей , она решила не упоминать. Он придержал ее за локоть , когда они поднималась по небольшому пригорку к тротуару . С ней прежде никто так учтиво не обходился , снова стало неловко , и щеки обжог румя нец . Хотелось поблагодарить за проявленное внимание , но она не осмелилась . Да он , кажется , и не ждал похвалы . Его действия выглядели такими естественными , как нечто привычное , совсем обыденное . Ничего схожего с неумелыми , суетливыми ухаживаниями мальчиков из колледжа. Катя нерешительно остановилась у трамвайных путей , не зная , как лучше всего попрощаться. — Провожу вас , — то ли предложил , то ли уведомил молодой человек. Она настороженно проследила его взгляд , кинутый на ее дом , и спросила : — Откуда вы знает е , где я живу ? — А я и не знаю , — весело улыбнулся незнакомец , — рассчитывал , вы покажите. — Не обязательно меня провожать , — с большим трудом выдавила она из себя. В свете фонарей полыхнули зеленые глаза , и у нее по спине от затылка побежали мурашки . Каки е-то неправильные , доставляющие мучительное наслаждение. «Может , он гипнотизер ? Один из тех шарлатанов , которые пудрят доверчивым людям мозги , чтобы потом обокрасть квартиру ?» Но сколько она ни смотрела на него , распознать , находится ли под гипнозом , не уд авалось. — Меня это не затруднит , — между тем , переводя ее через дорогу , обронил молодой человек. Катя была разочарована , ей хотелось услышать что-то другое . Девушка самой себе стыдилась признаться , что именно «другое» и в какой сентиментально романтичный бред ее повергает его пристальный взгляд. Прежде чем войти в полутемную березовую аллею , Катя еще раз воровато посмотрела в красивое лицо юноши , позволив сердцу сладостно замереть . Таких причесок , как у него , никто сейчас не носил , парни стриглись либо оче нь коротко , либо отращивали длинные патлы . Этот же словно сошел с картин эпохи романизма : черные взлохмаченные волосы , чуть вьющиеся на концах , закрывали уши и спускались немного на воротник куртки . Такой «творческий» беспорядок необыкновенно ему шел . На ф оне черных волос лицо казалось еще бледнее , а зеленые глаза ярче . Прямой , аккуратный нос , высокие скулы , полные губы — все в нем было до странности правильным и красивым. «Он , наверно , не знает про существование соляриев» . — Катя свернула на тропинку , веду щую к дому . Мама с папой уже пришли с работы — в кухне горел свет. Девушка остановилась возле своей парадной. — Пришли. Незнакомец не спешил прощаться , вместо этого пристально разглядывал ее. «Неужели попросит номер телефона ? Зачем я ему ? Слишком шикарно , чтобы оказалось правдой». Номер телефона он в самом деле не попросил , сказал : — Приятно было с вами пройтись , извините , если я тогда в парке вас напугал. Слышать от кого-то извинения она не привыкла , особенно от парня , особенно когда парень ни в чем не вин оват. — Все в порядке , — заверила Катя и , не в силах больше сдерживаться , счастливо улыбнулась. «Какая глупая , просто дурочка , — корила она себя , — он сейчас уйдет , больше мы никогда не увидимся . Чему же радуюсь ? Кто-то меня заметил , и я сразу потеряла гол ову ! Кто-то… Ну конечно ! Этот кто-то в сто раз лучше , чем любой замечавший меня раньше . А почему и решила , будто он так хорош ? Манеры , красота… но ведь это еще не все , это не самое главное . Что я про него знаю ? Да ничего ! Кажется , он умен… и это все , что м не известно». — До свидания , — нарушила она до неприличия затянувшееся молчание. — До свидания , — как эхо повторил он. * * * «Как знать , после какого часа в птичьем мире запрещается шуметь ?» , «Международный день борьбы за ликвидацию насилия , бла-бла» , «П ровожу вас , дайте вашу ручку» , «Меня это не затруднит» , «Приятно было с вами пройтись , бла-бла» , «Ай извините , ох простите». — Какой же он дура-ак ! — Молодой человек в черном пальто шел по набережной , глядя прямо перед собой . Вдоль домов с темными окнами с тояли машины , за чугунной оградой спала под снегом река . Улицы безлюдны и белы . Небо с застывшими серебряными звездами , черно-синее , глубокое и бездонное , как океан в штиль . Вереница фонарей вдоль канала ярко освещала стены старинных малоэтажных зданий . И по ним скользили тени , история оживала в каждом уголке мрачного северного города . Катили экипажи , скакали лошади , прогуливались разодетые дамы , джентльмены. Молодой человек в пальто и вычищенных до блеска ботинках на приветствие дам с зонтиками не отвечал. История царского Петербурга его не интересовала . Все мысли занимало увиденное и услышанное в одном парке на окраине города , где его свихнувшийся брат , по всей видимости , окончательно решил прописаться. «И все ради какой-то глупой девчонки ! — Ладони сами с обой от ярости сжимались в кулаки . — Да что он в ней нашел ? Невесть какая красавица , тускленькая , моль натуральная ! Безмозглой курицы Элизабет ему оказалось мало , так он еще одну себе такую же подыскал !» Под ноги ему упала женщина в обносках , умирающая от голода и холода , он перешагнул через нее и пошел дальше , подумав : «Братца бы в блокадный Ленинград , столько обессиленных людей , он бы тогда и думать забыл крутить любовь с куском мяса ! И занялся , наконец , делом !» На тени прошлого обладатель черного пальто давно перестал обращать внимание , для него все эти несчастные , продолжавшие жить земной жизнью после смерти , ничего ровным счетом не значили . Для них же он был бесплотным духом , сквозь которого они запросто могли пройти. «Катя , Катя… Она ему не пара ! Ему н е нужна пара ! Можно подумать , нам было плохо вдвоем ! Что он , интересно , скажет , когда поймет , что она такая же потаскушка , как его дорогая Элизабет , как все женщины… Какой же глупец !» Впереди показалась невысокая фигурка в кроличьей шубе и отвлекла от разм ышлений . Женщина двигалась нетвердой походкой , покачивалась , то и дело хваталась за перила и хихикала. — То , что надо . — Мрачное лицо с холодными голубыми глазами просветлело , на губах заиграла плотоядная улыбка . Догнать нетрезвую дамочку не составило труд а. — Ой , — хихикнула она , когда врезалась в него головой , — здрасти-мордасти. — Привет-привет , — промурлыкал он. Взгляд женщины , как всегда то бывало со слабым полом , при звуке холодного голоса стал осмысленным. «Протрезвела» , — отметил молодой человек и п оложил руку в черной перчатке дамочке на плечо , с любопытством разглядывая небрежно намотанный на тонкой шее синий шарф. Женщина занервничала , оглянулась на пустынную улицу и тихо спросила : — А какой час , не подскажете ? Он засмеялся , отодвинул рукав пальто и , глядя на свое белое запястье , не обремененное часами , проронил : — В самый раз для позднего ужина. Их взгляды скрестились. Пошел снег . Большие хлопья кружились в желтом свете фонарей . Снежинки ложились на литые перила ограды , подоконники домов , устилали серую дорогу и , касаясь холодного белоснежного лица , скатывались вниз на черное пальто . Одна маленькая снежная звездочка застряла в золотистых ресницах , но не растаяла — застыла. Глава 3 Взгляд потустороннего мира Катя надевала в коридоре сапоги и присл ушивалась к голосу телевизионного диктора , доносившегося из кухни. — Слышала , что творится ? — крикнула мама , шире распахивая дверь и прибавляя в телевизоре звук . — Послушай только ! Девушка замерла перед зеркалом. «…женщина была найдена в канале Грибоедова в половине пятого утра…» Катя накинула пальто , застегнулась , повязала красный шарф и вновь прислушалась к новостям. «…отметины на шее жертвы напоминают змеиный укус…» Девушка вздохнула , подумав : «Любит же кто-то этот канал Грибоедова» , взяла с вешалки сумк у , пакетик с остатками от вчерашнего ужина для дворовых кошек и вышла на лестничную клетку. А диктор продолжал вещать : «У преступника своеобразное чувство юмора , шарф на шее жертвы он завязал бантиком…» Катя непроизвольно коснулась своего шарфа и решительн о захлопнула дверь . На лестнице , как всегда , не горел свет , за окнами было темно , из открытой форточки , бившейся при порывах ветра о стену , тянуло морозом . Глаза слипались , хотелось вернуться в теплую постель , укутаться в одеяло , зарыться в мягкую подушку. Полночи девушка не могла уснуть , все думала , думала… «До свидания , — зачем я так сказала ? Правильнее было бы сказать — прощай . Ведь «до свидания» , это обещание новой встречи , надежда на нее . А я разве надеялась ? Разве надеюсь сейчас ? А он ? Почему повторил за мной ? Просто потому что «до свидания» говорят все и всегда , даже если больше не встретятся ?» Катя вышла из парадной и поежилась от холода . Две полосатые кошки сидели под деревом и как обычно дожидались ее. — Кис-кис , — позвала Катя своих любимиц . Одна, что посмелее , сразу подбежала и неистово боднула головой в ногу . Другая затопталась на месте , жалобно мяукая . Эта маленькая серая кошечка с коротким , как у пумы хвостом , боялась подходить к людям. Девушка высыпала на снег курицу , макароны , рыбные кости , в ыбросила пакет и заспешила на остановку . До колледжа она решила ехать на автобусе или маршрутке . Иногда , как сегодня , тащиться пешком по холоду не было никаких сил. Кондуктор в троллейбусе с запотевшими окнами громко выкрикивала : «Передаем оплату , передаем » . Сонные люди пихались , корчили недовольные лица и нехотя передавали. В колледж Катя из всей группы пришла самая первая . Преподавательница по географии туризма — старушка в круглых очечках — открыла для нее кабинет , а сама куда-то ушаркала. Девушка положи ла сумку и от нечего делать принялась задумчиво расхаживать между столами . Мысли по прежнему то и дело возвращались в тихий парк , к зеленоглазому незнакомцу . Было в нем что-то такое — необъяснимое , неповторимое и до блаженной дрожи таинственное. Катя подош ла к окну , отдернула пыльную занавеску и невидящим взглядом уставилась на белый от снега двор . Вместо спешащих в здание колледжа ребят она видела перед собой бледное лицо с поразительно зелеными глазами . Образ странного молодого человека точно врезался в м озг , и тот , как неисправный видеомагнитофон , прокручивал перед ней одну и ту же пленку . Кадры встречи в парке мелькали нескончаемой чередой , заставляя сердце мучительно сжиматься. «Ненормальная , — грустно думала она , вдыхая тяжелый аромат пыли с занавесок, — как можно столько думать о парне , которого знать не знаешь ? Да красавцев на свете полно , подумаешь — смазливое личико… Тут что-то другое . А может , все-таки гипнотизер ? Кто их знает , как они…» В окно что-то стукнулось , и она подпрыгнула от испуга на мес т е . За стеклом сидел па подоконнике черный ворон и злобно смотрел на нее . Катя попятилась . У птицы были прозрачные голубые глаза , как у мертвецов из фильмов ужасов . Ворон , не спуская с нее страшного взора , сильно клюнул в стекло . Девушка вздрогнула , пятясь, взрезалась в учительский стол и чуть не упала . А ворон приоткрыл клюв , голова его склонилась и мелко затряслась , словно от безудержного смеха. Катя осенила перед собой крестом , но птицу этот жест не заинтересовал . Ворон в упор смотрел на нее , медленно пер ебирая когтистыми лапами по подоконнику , издавая скрежет , от которого по коже проходил мороз . Тогда девушка махнула на него , надеясь испугать . Черный гость даже не шелохнулся. — Катюша , — неожиданно раздался за спиной голос. Девушка резко обернулась и случ айно скинула со стола стопку тетрадей. — Ну что же так неаккуратно , — заворчала преподавательница , — все своротила… Катя бросилась собирать тетради , затем плюхнула стопку на стол , а когда посмотрела в окно , на подоконнике уже никого не было. Вскоре началис ь занятия , Алиса с соседкой по парте так громко обсуждала свои новенькие сережки , что старушке преподавательнице приходилось повышать голос все сильнее и сильнее . Катя рассеянно записывала в тетрадь лекцию , но сосредоточиться на ней не выходило . Взгляд ка к нарочно тянуло к окну , а от воспоминания мертвых вороньих глаз волосы на затылке приподнимались и мурашки волнами стекали по спине . Ей прежде никогда не доводилась видеть таких существ , точно из потустороннего мира. Страх , благополучно вчера позабытый и з амененный нелепыми мечтаниями о красивом незнакомце из парка , снова вернулся . Она вспомнила птиц со старой березы , как раньше , застывших при ее появлении , шаги за спиной и неприятное ощущение , что кто-то постоянно следит . Вспомнила удивительную сцену со с н ежками , летевшими невесть откуда , человека в коричневой куртке , растворившегося в воздухе , силуэт кого-то крупного на тополе перед ее окном , отпечаток ладони и зеленые глаза… «Я их себе не выдумала , они были , — окончательно поняла Катя , — зеленые , как изум руд , и сверкающие… как у незнакомца из парка . Отчего же газовый баллончик не навредил ему ? Почему он не представился ? Зачем пошел провожать ? Откуда знал , где живу , и почему соврал , что не знает ? Может , и правда не знал ? А имя свое называть просто не захот е л ! Да и люди все разные , кого-то от запаха лука может вырвать , а кому-то даже газ нипочем». Она искала всему простейшее объяснение , но в глубине души понимала , что так правильные ответы на возрастающие вопросы будет не найти. Девушка размяла заледеневшие п альцы . У нее не было ни одной версии , выходящей за рамки привычной обыденности , потому что она боялась глубоко задумываться . Брала самую простейшую информацию , каждому понятную и без всяких выдумок , хранящуюся буквально на поверхности мозга . И чувствовала себя человеком с лопатой , которому нужно на некой территории икс найти и выкопать труп . Вместо того чтобы рыть там , где скорее всего закопан труп , она подальше от этого места трусливо косила лопатой траву , оттягивая страшный момент истины. Занятия закончил ись , все пары Катя просмотрела в окно , за что получила два замечания . Преподавателей особенно бесило , когда их не слушают примерные ученики . Но сосредоточиться на учебе она не могла . Медленно перебирала в голове свои простейшие , безобидные объяснения , раз м ышляла над дальнейшими действиями и опять в мельчайших подробностях воспроизводила встречу в парке. У ворот колледжа девушку поймал Малой . После обстрела снежками он первый раз заговорил с ней . А так все проходил мимо с видом , будто у него масса неотложных дел. На улице шел снег — пушистые мокрые снежинки . Еще утром расчищенную дорогу занесло. — Катюха , какая встреча ! — воскликнул Костя , взгромождая ей на плечи свою ручищу. Терпеть его нелепые ухаживания хотелось сейчас меньше всего , поэтому она поинтересов алась : — Ну что , разобрался с теми , кто тебя зашвырял снежками ? Улыбка исчезла с лица , парень помрачнел , рука на ее плечах напряглась . Девушка догадывалась , что вопрос его заденет , хотела поскорее отвязаться , но огорчение , отразившиеся в наглых глазах , ее неожиданно расстроило. «Даже у такого , как Малой , есть чувства… Какие-то , хоть и примитивные». — А я и не понял , что произошло тогда , — униженно промямлил он , — за домом никого не было , я поискал-поискал да и пошел себе… У пацанов из группы спросил — никто ничего не знает . Я даж прифигел немножко . — Малой снова разулыбался , пафосно прибавив : — Мистика какая-то ! Возразить было нечего , похоже , это мистика дышала каждый божий день ей в затылок и лазила по тополю возле дома , сверкая зелеными глазами. — Ты на ра боту ? — спросил Малой. — Да , — встрепенулась Катя , ускоряя шаг , — мне нужно идти ! — Ка-ать , — продолжал виснуть на ней Костя , — давай после твоей работы сходим куда-нибудь ? В кино там… или в клубе затусим , а ? — Не-ет , — помотала она головой , — извини , нет. — А чего такое ? — как всегда неподдельно изумился Малой . — Ща такой прикольный ужастик в киношке идет , пошли , ты чё бычкуешь ? «Ужастиков мне и в жизни хватает» , — подумала она , осторожно спихивая с себя его руку и твердо повторяя : — Извини , нет ! Парень ре зко остановился , как будто принял для себя какое-то решение. Она тоже остановилась , вежливо улыбаясь. — Ну как хошь ! — выплюнул он с обидой . — Алиску приглашу , она хоть не корчит из себя… примадонну , блин ! Катя кивнула и , быстро распрощавшись , заспешила на работу , радуясь , что Малой на этот раз так быстро отстал . После встречи с незнакомцем в парке Костя показался ей еще более нелепым ребенком , чем раньше . И без того заоблачная , как казалось многим , планка для потенциальных ухажеров взлетела до небес . Она н е считала себя особенной , не пыталась корчить примадонну или еще кого , но быть с первым , кто положит на нее глаз , не желала . Особенно если этот кто-то — хамоватый , наглый грубиян. Юля все-таки заболела , поэтому у дверей торгового центра пришлось стоять одн ой . Лиду поставили в магазине , последнее время начальница к ней благоволила. Листовки брали плохо , установка парников зимой в снегопад никого не интересовала . Катя всматривалась в лица людей , как и должен хороший промоутер , но это не помогало . Да и выискив ала она не потенциальных клиентов , а человека в коричневой куртке , умевшего растворяться в воздухе . Только из магазина выходили все не те — обычные. «Сомнительно , что я его узнаю . Сколькие мужчины носят коричневые куртки ! Как узнать ?» Работу она закончила позже обычного , на сотовый несколько раз успела позвонить мама , возмущенно спрашивала : «Тебя вообще ждать сегодня дома или как ?» , и таким тоном , как будто блудная дочь целую неделю не появлялась. Снегопад усилился . Катя быстро пронеслась дворами до шоссе , перешла дорогу , некоторое время постояла на пустынной остановке и пошла по натоптанной тропинке к парку. «Я только посмотрю и сразу на автобус , — заверила она взволнованное сердце , вдвое быстрее забарабанившее в груди . — Просто посмотрю… и все». На что соб иралась посмотреть , для чего ей это нужно , девушка сама толком не понимала . Но белеющая меж деревьями тропинка словно зазывала . Не хватало воли , чтобы сопротивляться притяжению , чувство самосохранения померкло в сравнении с этим необъяснимым желанием войт и в парк. Между укрытых снегом берез девушка резко остановилась . Потребности идти дальше она не ощущала , а вскоре исчезло и желание , буквально насильно притащившее ее сюда , на что-то посмотреть. Она хотела развернуться и бежать на остановку , но раздавшийся за спиной голос пригвоздил ноги к земле. — Добрый вечер , Катя. Дыхание оборвалось , ладони в рукавицах выпрямились , как у солдата в стойке смирно , а сердце окончательно ошалело : дрожало , стучало , рвалась наружу . Теперь она знала точно , зачем пришла сюда , ко го втайне надеялась увидеть и как сильно стыдилась этого. — Добрый , — оборачиваясь , сдавленно произнесла девушка. Сегодня он был в другой куртке — темно-синей с белыми вставками на груди — и как в прошлый раз с непокрытой головой . Черные волосы припорошил снег , в полумраке на бледном лице блестели зеленые глаза. Много раз за весь день девушке начинало казаться , что юноша из парка — плод ее воображения , до дрожи правдоподобный сон. — А вы откуда ? — задала она мучивший вопрос. — Я… — Он замялся , но все-таки у клончиво пробормотал : — У меня дела тут , неподалеку. Что же это за дела были такие , раз он заканчивал их каждый день в разное время ? Она отлично помнила , что вчера возвращалась с работы раньше и в парке была около восьми часов . А сегодня только закончила в десять. — А вы ? С работы ? — спросил он. — Да. Повисла неловкая пауза , во время которой они друг друга разглядывали. — Нам по пути , — наконец улыбнулся он , не сводя с нее взгляда. — Да , — повторила она , дивясь , отчего у нее , прочитавшей довольно много книг , такой бедный словарный запас. Катя сделала несмелый шажок вслед за молодым человеком , когда вспомнила , что до сих пор не знает его имени . Только она набрала в легкие воздуха , чтобы спросить , но ее опередили : — Кем работаете ? Обычно она не стеснялась свое й работы — не всю же жизнь ей предстояло раздавать листовки ! — а перед ним неожиданно стало неловко признаваться. — Промоутером , — вяло ответила она и быстро добавила : — Так , подрабатываю. — Здорово , — на полном серьезе сказал он и мельком посмотрел на нее. «Наверно , ему смешно , — решила она , — просто он слишком воспитанный , чтоб это показать». — А вы кем ? — в свою очередь спросила Катя. Молодой человек задумчиво наклонил голову , ей даже подумалось , что он не станет отвечать , но он обронил : — Никем . Прадед оставил мне наследство. «Чем дальше в лес , тем сказочнее» . — Катя постаралась сохранить невозмутимый вид . Спутник весело посмотрел на нее и проницательно заметил : — Как в старых добрых сказках , да ? Девушка тревожно покосилась на него. «Почему он сказал про сказки ? Может , он мысли читает ? Господи , какой стыд…» Она интуитивно обернулась , чтобы посмотреть , не идет ли кто-нибудь за ними , но на тропе , изрытой следами , никого не было . Успокоения это не принесло , ведь человек , от одного взгляда которого у нее то п ерехватывало дыхание , то сердце тряслось как в лихорадке , то накатывал необъяснимый страх , уже шел рядом с ней. Впереди показалась старая береза с черными силуэтами застывших на ветках птиц . Но ее собеседник как будто ничего не заметил и продолжил разговор : — Сколько вам лет , Катя ? — И тут же прибавил : — Простите за нескромность. — Семнадцать . — Девушка не отрывала взгляда от острых клювов , направленных на нее . Она выискивала среди множества черных блестящих глаз другие — прозрачные мертвые глаза потусторон него мира . Поскольку молчание затянулось , а береза была совсем рядом , чтобы нарушить тишину , девушка спросила : — А вам ? — Девятнадцать , — после недолгой паузы произнес он . — С хвостиком. Катя отвела взгляд от березы и посмотрела в яркие глаза. — И большой хвостик ? — улыбнулась она. Молодой человек тоже улыбнулся в ответ и кивнул : — Приличный такой. Они засмеялись. На душе стало спокойно и хорошо. «Все-таки он гипнотизер» , — подумала девушка и наконец осмелилась заметить : — Вы так и не представились. — Да ? Н е может быть ! «Тянет время» . — Катя в нетерпении приподняла брови. — Вл-л… ад , — очень неуверенно протянул молодой человек . Его взгляд медленно двинулся по молчаливым птицам на ветвях . — Влад Воронов. «Совпадение ? Или… вЂ” Мысль оборвалась , с ветвей стремите льно взлетела одна из птиц . Девушка не успела даже пикнуть , как увидела перед собой два голубых прозрачных глаза и острый клюв . Она зажмурилась , в тот же миг раздался приглушенный хлопок и карканье . Ей на плечи легла рука Влада. Катя распахнула глаза . Черн ый ворон , громко хлопая крыльями и теряя перья , взлетал все выше и выше , пока не превратился в черную точку на темном небе. Рука молодого человека по-прежнему лежала у Кати на плечах . По телу от приятной тяжести проходили теплые пульсирующие волны . Остальн ые птицы на дереве не подавали признаков жизни. — Это какой-то недружелюбный ворон , — сказал Влад , уводя девушку подальше от старой березы. Катя хотела рассказать , что видела уже этого недружелюбного ворона , но молодой человек резко сменил тему : — Вы учите сь где-нибудь ? — Да , в колледже… на менеджера по туризму , третий курс , — с ходу выдала она все , что он мог бы спросить . Ей хотелось вернуться к теме черного ворона с голубыми глазами , которого молодой человек так легко отогнал от нее . Но в его планы это яв но не входило. — Как интересно ! — с мягкой улыбкой воскликнул он . Его рука легко соскользнула с ее плеч . — Уже придумали , где будете работать , когда окончите колледж ? Или , может быть , продолжите образование ? Девушка вздохнула . Направить разговор в нужное р усло оказалось с ним не так-то просто . Он сам управлял диалогом по своему усмотрению. Неожиданно он перестал улыбаться : — Катя , не отвечайте , если я спросил что-то лишнее. — Нет-нет , все в порядке , — поспешила заверить она , — после колледжа есть возможност ь попасть сразу на третий курс института . Возможно , я этим воспользуюсь . А с работой — пока не придумала. Как и в прошлый раз , он придержал ее за локоть , когда они поднимались на пригорок к тротуару . Этот жест , такой привычный и отточенный , заставил ее сер дце подскочить высоко-высоко , а потом медленно , точно ослабевший от наслаждения человек , оно сползло по позвоночнику и сладостно замерло. «Глупая , о чем только думаю ? — ругала она себя , пока они переходили дорогу . — Интересно , он хоть догадывается , какой… какой…» — У нее не находилось слов , чтобы даже себе объяснить , какой именно Влад . Одно знала точно — прежде она никогда таких не видела. Девушка остановилась перед дверью парадной и пробормотала : — Пришли. Он смотрел на нее и улыбался , а она ждала заветных слов : «Увидимся снова ?» Молодой человек их не произнес , сказал лишь : — До свидания , Катя. * * * В тиши длинной безлюдной улицы слышался хруст снега под ботинками . Полы черного пальто развевались от быстрого шага , а взгляд холодных голубых глаз скользил по полуразрушенным малоэтажным домам . Они тянулись глухой стеной вдоль узкого переулка . Выгоревшие стены с проступающими из-под штукатурки уродливыми оранжевыми кирпичами . Черные окна , где-то с разбитыми стеклами , где-то заложенные досками или заклеенные к артонками от коробок . Покосившиеся балконы , проржавевшие водосточные трубы — сломанные и забитые льдом . Они точно железные морды зверей , обнаживших пасти с ледяными клыками сосулек , смотрели в землю. А когда-то это был крупнейший промышленный район Санкт-П етербурга . С тех пор многие предприятия закрылись . Здания медленно разваливались , люди перебирались в новые дома , а эти все больше напоминали груду старых кирпичей. Молодой человек остановился возле особо обшарпанной пятиэтажки , которая , казалось , вот-вот развалится . На другой стороне улицы за высоким бетонным забором , опутанным сверху колючей проволокой , стояло большое двухэтажное здание из красного кирпича , с надстройками разных форм и размеров. В том месте , где заканчивалась бетонная стена , дорога вместе с забором поворачивала , а улица упиралась в другой бетонный забор , что огораживал серое блочное здание . Из дыры в его обшарпанной стене шел пар , а землю там покрывала толстая ледяная корка. Молодой человек пересек дорогу , ухватился за ветку высокого дерев а и с легкостью перемахнул через забор к дому вела тропинка из следов. В окнах не горел свет , старая железная дверь встретила приветливым скрипом . Молодой человек прошел в прихожую : голые бетонные стены с парой ржавых крючков для одежды , на полу коричневый , прожженный в нескольких местах и вздувшийся линолеум . С потолка свисала одинокая лампочка. Из проема , ведущего в следующее помещение , вышла невысокая тень , раздался негромкий голос : — Господин , позвольте ваше пальто ? Молодой человек снял пальто и швырнул его в тень. Входная дверь издала протяжный скрип , и на пороге возникла еще одна тень . В темноте полыхнул зеленый свет. — Добрый вечер , — не двигаясь с места , поздоровалась тень , сверкая изумрудными глазами. — Значит , вот как… Вл-ад… вЂ” насмешливо обнажил б елые зубы молодой человек , вырывая из рук брата девичью резинку для волос с двумя пластмассовыми клубничинами . Он сжал в пальцах клубничины , те затрещали , и осколки посыпались на пол . На красивом лице отразилось отвращение . — Что с тобой ? Последние мозги п отерял ?! С кем ты связался ?! Это рыжее ничтожество !.. — Ее зовут Катя , — оборвал брат , глаза его хищно сузились , — выбирай выражения , когда говоришь о ней ! — Глупец , — черные перчатки полетели вслед за пальто в молчаливую тень , все еще стоявшую в прихожей, — она ничем не лучше остальных ! Когда же ты поумнеешь ?! Брат не ответил и начал неторопливо раздеваться . Он повесил куртку на ржавый крючок и обернулся к тени. — Ксана , оставь нас , пожалуйста. Когда прислуга вышла , он негромко произнес : — Не смей преследо вать ее ! Эта девушка нравится мне , а ты пугаешь ее ! — Идиот , это не я ее пугаю , а ты сам ! — Не вмешивайся , — повторил брат и решительно зашагал к проходу в другую комнату. Золотистые ресницы дрогнули , и холодные голубые глаза зажглись гневом. — Да что ты в ней нашел ?! Моль и то симпатичнее ! Если тебе хочется в кой-то веки с кем-то переспать , найди хотя бы кого-нибудь покрасивее ! Силуэт брата показался в дверном проеме. — Она красива , но это нужно увидеть. — О боже мой , кажется , кому-то здесь нужны очки ! Бра т засмеялся. — Тебе пойдут ! Знаешь , такие в черной оправе . Вылитый профессор университета ! — Вил , ты… — Влад , — перебил брат , — отныне так называй меня. — Черта с два я стану тебя так называть ! Ты попробуй нашей Кэти… вЂ” на красивом лице появилась улыбка , — пардон , твоей Кэти правду попробуй ей сказать ! Брат пожал плечами. — Да , кстати , нашего прадеда зовут Арсений , и он оставил нам наследство . Я еще не придумал , как будут звать тебя , но… вЂ” Проклятие ! — Голубые глаза полыхнули ненавистью . — Я ее убью ! Улыбка с лица брата исчезла. — Не посмеешь ! — В голосе проскользнула дрожь. Молодой человек , облаченный во все черное , прошел мимо и бросил через плечо : — Скоро я одолжу тебе , братец , черную рубашку . — Он расхохотался . — А то в белой , боюсь , тебя не поймут на по хоронах ! Глава 4 Управленческие решения Алиса Гендусян прислонилась к двери кабинета , где должен был пройти менеджмент , и недовольно пробурчала : — Ну и сколько мы тут обязаны стоять ? — Девушке приподняла ногу и поправила кружевной чулок. Староста похвали ла ее очередное приобретение , а затем полушепотом спросила у собравшихся девчонок : — Видели сегодня Валерия Игнатьевича ? Все отрицательно покачали головами , и тогда староста группы еще тише произнесла : — Девчонки с четвертого курса сказали , что он странный сегодня. — Как это ? — скривила губы Алиса . — Забыл надеть галстук ? — Она хихикнула и , закатив глаза , простонала : — Ну где этот ло-о-ох ? Пронеслись сдавленные вздохи девочек , раздался голос преподавателя : — Меня потеряли ? Катя вместе с другими одногруппниц ами обернулась. Валерий Игнатьевич постукивал пальцами по журналу и в упор смотрел на Алису . На нем был идеально отглаженный черный костюм , черная рубашка , а на шее повязан алый галстук — с самой настоящей золотой булавкой . Черные волосы , обычно уложенные на прямой пробор — а-ля Ди Каприо , с затонувшего «Титаника» , сегодня преподаватель зачесал назад . Куда-то делся вечно помятый несобранный мужчина , и его место занял какой-то абсолютно другой. Алиса посторонилась , Валерий Игнатьевич подошел к двери , с перво го раза попал ключом в замочную скважину и распахнул дверь . Замок у этого кабинета всегда заедало , бывало , преподаватели по минут десять тщетно крутили ключ. Девочки , пораженно переглядываясь , одна за другой проходили в кабинет . Преподаватель наблюдал за э тим процессом , чего никогда прежде не делал. Катя одна из последних подошла к двери , хотела быстро юркнуть в кабинет , но зачем-то подняла голову и встретила взгляд Валерия Игнатьевича . Девушка изумленно приоткрытым ртом застыла на месте . На нее холодно смо трели голубые глаза. — Тебе нужно особое приглашение ? — неприятно улыбнулся преподаватель. Под его пристальным взглядом Катя попятилась . Она могла поклясться на Библии , что еще вчера его глаза были темно-карими. — Куда собралась ? — Брови Валерия Игнатьевич а сошлись на переносице. Девушка сделала еще один шаг назад , но преподаватель неожиданно сократил между ними расстояние и с такой силой втолкнул ее в кабинет , что она проехалась от двери на скользких подошвах туфель до учительского стола и врезалась в него. А Валерий Игнатьевич как ни в чем не бывало закрыл дверь и порекомендовал : — Присаживайтесь , Катерина . Начнем ! Катя прошлась до своего места и опустилась на стул . Преподаватель по основам менеджмента никогда не славился хорошим отношением к девушкам , но единственное , где он демонстрировал свою нелюбовь , это на экзаменах. Не менее шокированные его поведением одногруппницы перешептывались и переглядывались. Преподаватель тем временем взял длинную тонкую указку , присел на край своего стола и спросил : — Что и зучаем ? Кончик указки ткнулся в плечо Алисы. — Ты , отвечай. Девушка встрепенулась : — Не знаю , что вы изучаете , а мы основы менеджмента , так , на всякий случай , если вдруг забыли ! Указка резко взметнулась , ударив Алису по носу . Девушка взвизгнула и прижала л адони к лицу. Валерий Игнатьевич поднялся , подошел к первой парте , где сидела Гендусян , и , нависнув над девушкой , прошипел : — Смени тон , девочка , а то мы прогуляемся с тобой после урока. Все напряженно ждали , когда вспыльчивая Алиса пригрозит обнаглевшему преподавателю , но та почему-то смолчала . А Валерий Игнатьевич удовлетворенно улыбнулся и обвел ледяным взглядом всех присутствующих. — Так что же такое менеджмент ? Никто не изъявил желания ответить , тогда он раскрыл журнал , но даже не посмотрел в него . Ука зка показала на последнюю парту. — Ответит Екатерина… вЂ” все-таки он опустил взгляд в журнал , — Екатерина Голошина. Катя ощутила , как от облегчения закружилась голова , и медленно выдохнула. С соседнего ряда поднялась Екатерина Голошина — полненькая девушка с двумя пышными хвостами . Запинаясь и путаясь , она промямлила определение. Валерий Игнатьевич досадливо поцокал языком и пренебрежительным жестом приказал девушке сесть на место. Катя поежилась — указка все так же была направлена на нее , холодный голубой в зор змеей скользил по лицу , шее , груди . Девушка чувствовала его , как если бы к ней прикасалось что-то холодное и твердое. — Кто основоположник научного менеджмента ? — задал следующий вопрос преподаватель . Указка дрогнула , но свой курс не поменяла . — Екатер ина Милеева , ваша очередь. Катя не успела и рта раскрыть , как Валерий Игнатьевич воскликнул : — Два в журнал ! Такие элементарные вещи должна знать каждая из вас ! «Подумаешь , двойка , не смертельно» , — решила Катя . Но не тут-то было , преподаватель кивнул ей. — К доске , милочка , расскажи-ка нам про управленческие решения . — Сам же уселся за стол и , как она догадывалась , не без удовольствия вывел ей двойку. Катя прошла к доске . Ноги едва поднимались , бешеный стук сердца заглушал даже звук шагов , руки вспотели , п риходилось вытирать их о плотную ткань юбки . Если когда-то ей и доводилось что-то слышать об управленческих решениях , то сейчас , стоя перед всей группой , под пристальным взором Валерия Игнатьевича , она бы с трудом ответила , какого года рождения ее собстве н ная мать. — Слушаем , — поторопил преподаватель , продолжая оценивающе разглядывать ее с ног до головы как породистую лошадь. — Я не готова , — выдавила из себя Катя. «Пусть хоть десять двоек поставит , только бы отпустил поскорее». Холодные голубые глаза прев ратились в раскрошенный лед с острыми краями. — Глупости , — отчеканил он и , поглядев на притихших девочек , сострил : — Не может же она быть абсолютной пробкой , не так ли ?! К щекам прилил жар , Катя прижала ладони к юбке и , стараясь не смотреть на него , спрос ила : — Можно мне сесть на место ? — Конечно-конечно , — разулыбался преподаватель , а когда она сделала неуверенный шаг по направлению к своей парте , добавил : — Но только после того , как ответишь. Между плотными шторами в класс заглянуло солнце и осветило Вал ерия Игнатьевича . Катя видела , как он вздрогнул , на миг его лицо исказилось точно от сильной боли , но уже через секунду все было как прежде . Только скулы напряглись и губы сомкнулись плотнее. — Управленческие решения , — неуверенно начала Катя , это выбор , к оторый должен сделать руководитель… Преподаватель снисходительно улыбнулся. — Зачем ? Девушка опустила глаза ; вместо того , чтоб вспоминать прошлые лекции , у нее в голове крутилось : «Как человек может измениться за одну ночь ? Как можно стать , настолько други м ? Почему из всей группы он вызвал именно меня ? Что я ему сделала ? Почему так странно себя ведет ? И эти глаза…» — Чтобы достичь какой-то цели , — придушенно пробормотала Катя. — Ну и мямля , — раздраженно наградил он ее . Рука с темными волосками на пальцах п ротянулась к учебнику по основам менеджмента , и в свете ламп на рукаве черной рубашки блеснула золотая запонка. — Записывайте , — приказал преподаватель. Все послушно открыли тетради и вооружились ручками , а Катя по-прежнему стояла возле доски и переминалас ь с ноги на ногу. — А ты , — устремился на нее ледяной взгляд , — будешь писать на доске ! Катя молча взяла из коробочки мелок . За все три года обучения в колледже она еще никогда не чувствовала себя такой глупой . Преподаватели знали о ее нелюбви к публичным выступлениям , по мере возможности старались поменьше вызывать , даже сам женоненавистник Валерий Игнатьевич никогда не настаивал . И ей наивно казалось , что она его почти не раздражает , как многие другие девушки из их группы. «Я сошла с ума» , — окончательно уверилась Катя , искоса следя за бесстрастным выражением лица преподавателя . Никак у нее не получалось соединить два образа : прежнего Валерия Игнатьевича — кареглазого , немного рассеянного , абсолютно обычного человека , и нынешнего Валерия Игнатьевича — с х о лодными голубыми глазами , спокойного , и , казалось , напрочь лишенного сострадания. — Контроль в менеджменте рассматривается в трех аспектах… — многообещающе начал он , откладывая книгу в сторону , как если бы за те несколько секунд , которые он смотрел в нее , успел выучить наизусть . Прежний Валерий Игнатьевич читал все лекции исключительно по учебнику . Многие даже шутили , что если отобрать у него книжку , он и двух слов по своему предмету сказать не сможет. — Контроль как деятельность аппарата управления… — спок ойно продолжал он. Новый Валерий Игнатьевич выглядел очень уверенным , и Катя поймала себя на мысли , что не замечала раньше у него столь хорошо поставленного голоса . Девушка писала на доске , но буквы расплывались перед глазами , плясали и растягивались в раз ные стороны . Звук голоса настойчиво , но мягко утягивал ее куда-то… В голове воцарялась необыкновенная легкость , а тело расслаблялось , проваливаясь в блаженную дрему. Катя обернулась , чтобы посмотреть на одногруппниц , и не поверила своим глазам . Девушки пол улежали на партах и спали. «Не может быть…» — Мелок выпал у нее из пальцев , стукнулся об пол и раскололся. — Подойди , — услышала она приказ Валерия Игнатьевича. Катя неловко повернулась , наступила на мел , хрустнувший под подошвой ее туфли , и приблизилась к столу преподавателя. Валерий Игнатьевич вертел в руках свои очки в строгой черной оправе с таким видом , как будто больше в них не нуждался. «Линзы ? Может , он в линзах ?» — Какие основные признаки управленческих решений тебе известны ? — задал он вопрос , вод ружая очки на нос. Глаза не подходили под внешность , точно вырванные у кого-то другого и вставленные по ошибке в новое тело. — Один из признаков — существование цели , — прошептала девушка. Она сама не понимала , почему шепчет , но уж точно не потому , что боя лась разбудить заснувших одногруппниц. — Еще , — потребовал преподаватель , поправляя очки указательным пальцем и все так же пристально глядя на нее. — Наличие альтернатив , — выдохнула она и по выражению его лица поняла — ответ правильный . Преподаватель непо ддельно обрадовался , улыбнулся , снял очки . Она чувствовала , как от его ледяного взгляда жжет кожу у нее на груди , где кофта была расстегнута на одну пуговку. — Верно , — промурлыкал он , — наличие альтернатив. Их взгляды встретились. — Прелестно , сама все зн аешь. Пауза затянулась . Катя боялась шелохнуться… или просто не могла . А он все смотрел и смотрел так , словно заглядывал в саму душу и рылся там , как в ящике с документами в поисках нужного ему. — Так может , следует осторожнее выбирать новых знакомых ? — на конец нарушил он тишину. Девушка перестала дышать . Она не знала , кто перед ней , но мгновенно поняла , о каком идет речь . У нее был только один новый знакомый — таинственный Влад из парка. — Кто вы ? — Она услышала свой сдавленный хрипловатый голос точно со с тороны . Все происходящее напомнило ей вдруг дешевый американский ужастик . Стало смешно . Катя сдерживала рвущийся наружу смешок как могла , лицо , шея от напряга покраснели , ей казалось , что в горле образовался пузырь , который вот - вот лопнет и выпустит неум е стный смех. — Кто я ? — издевательски переспросил Валерий Игнатьевич и , демонстративно придвинув к ней журнал , ткнул пальцем в графу «преподаватель» , где было написано его имя , фамилия и отчество . Голубые глаза сузились , превращаясь в щелочки . — А что , не п охож ? Катя молча отступила. «Бежать , надо бежать» , — стучало в мозгу . Она развернулась и бросилась к двери . Та почему-то оказалась распахнутой настежь . До дверного прохода оставался последний шаг , девушка сделала его и со всего маха ударилась лбом о закрыт ую дверь . В глазах почернело * * * Катя услышала голос Алисы Гендусян и медленно приоткрыла глаза . Она сидела на полу в коридоре возле стены , обхватив руками сумку , тем временем когда остальные девушки из группы столпились возле дверей кабинета. — Видели сегодня Валерия Игнатьевича ? — спросила у собравшихся староста . Никто не ответил , и она тихо произнесла : — Девчонки с четвертого курса сказали , что он странный сегодня. Катя изумленно смотрела на стайку одногруппниц , никак не соображая , что происходит . Не выносимо болела голова. — Как это ? Забыл надеть галстук ? — раздалось хихиканье Алисы и стон : — Ну где этот ло-о-ох ? Катя напряглась , готовая к тому , что сейчас услышит . И не ошиблась. — Меня потеряли ? — спросил уже знакомый ей голос. Девушка насилу подняла сь. — Эй , как ты ? — до ее плеча дотронулась Екатерина Голошина. — Все хорошо , — соврала Катя. Одногруппница не сводила с нее глаз. «Почему она так смотрит ?» — У тебя кровь на лбу , ты где это так ? Сходи в медпункт , — озабоченно сказала Голошина и , не дожида ясь ответа , вслед за другими девушками зашла в кабинет. Катя прикоснулась ко лбу и сморщилась от боли . Подушечки пальцев окрасились кровью и стали липкими. В коридоре , кроме нее и преподавателя , облокотившегося на ручку двери , никого не осталось . Он холодн о смотрел на нее и улыбался. Девушка потерла пальцы друг об друга , чтобы избавиться от неприятной липкости . А ее лба словно коснулось легкое перышко , щекоча кожу , тонкой струйкой кровь потекла по переносице. Валерий Игнатьевич облизнул губы : — Тебе нужно о собое приглашение ? Она следила за тем , как его язык медленно скользит но губам , и собственное тело казалось парализованным . Холодный взгляд не позволял ей шелохнуться , лишая воли и рассудка. В кабинете на полу белел раскрошенный мел. — Нужно быть аккуратне е , Екатерина , — негромко произнес преподаватель и резко опустил глаза. В тот же миг она вновь обрела возможность шевелиться . Катя , не медля ни секунды , развернулась и , не оборачиваясь , быстро побежала по коридору. * * * По шоссе проносились машины : красн ая , зеленая , синяя , белая , снова синяя , желтая… Влад стоял на тропе , ведущей в парк , и ждал . За спиной поскрипывали осины , с другого конца леса доносились пронзительные крики птиц , в шагах трех , возле голого кустарника , в норке шуршала полевка. «Неужели не придет ? Может , ее задержали на работе ? Или она сегодня на нее не пошла ? Или что-то случилось ? — гадал Влад , тревожно всматриваясь на дорожку , где уже давным-давно должна была появиться девушка . Из-за угла дома один за другим появлялись , люди , но все не т е . Катя не пришла. «Она мне ничего не обещала , — напомнил себе молодой человек , переходя через дорогу и устремляясь во дворы . — Посмотрю у торгового центра , а если ее нет , то…» Он давно позабыл , каково это — бегать за девушкой . Каково , когда ждешь , думаешь и уже едва ли мечтаешь о встрече , а прелестное создание просто приходит. «У нее были причины» , — убеждал себя Влад , взбегая по ступенькам торгового центра и оглядываясь по сторонам . У стеклянных дверей одиноко стояла курносая девчонка , с которой Катя однаж ды возвращалась домой , — и больше никого . Молодой человек зашел в сам центр , но уже спустя пару минут вышел на улицу. Влад втянул в себя холодный воздух и среди сотни запахов знакомого не почувствовал. «Она уже дома» , — понял он и с досадой поддел носком б отинка пивную банку . Молодой человек вздохнул . Сегодня ему особенно хотелось увидеть Катю . Он даже речь приготовил. «А может ли быть так , что я ей не понравился ? Не в ее вкусе , — размышлял Влад , быстро двигаясь вдоль стоянки под ярким светом фонарей . — Мы виделись дважды , а она не сделала ни единого намека , что заинтересовалась . Может , стесняется ? Люди , бывает , стесняются… Или влюблена в кого-нибудь давно и безответно» . — Последняя мысль ему особенно была неприятна . Он еще до того , как представился девушке, считал ее своей , пусть даже она об этом не подозревала . Ему просто нравилось идти рядом с ней , и не важно , знала она о его присутствии или нет . Нравилось смотреть на нее , такую нежную и хрупкую . Хотелось защищать и оберегать. Свет в окне ее комнаты не гор ел . Влад остановился возле огромного тополя и поднял голову . Внутри шевельнулось беспокойство. «С ней не могло ничего случиться , не могло» , — подумал молодой человек , глядя на темное окошко , и сам себе не покорил . Тогда он взобрался по дереву до уровня , гд е располагалось окно , задернутое плотной шторой . Свет не горел , в комнате было тихо . Некоторое время Влад сидел на ветке , привалившись к могучему стволу , наконец не выдержал и кинул в окно кусочек коры . Подождал , ничего не произошло , кинул еще и еще . Отве т ом ему была гнетущая тишина , которую резко оборвал короткий звонок. Влад вынул из кармана мобильник . На экране мигало «Брат» . Пришло сообщение , состоящее из пяти слов : «Квартира Анжелики . Купи цветы . Сейчас !» «Нет» , — без раздумий ответил Влад. Новая эсэмэ ска от брата пришла мгновенно : «Зря ждешь ! И вообще , у нее руки потные — какой конфуз , да ?» Молодой человек поднял глаза от экрана и посмотрел на черное окно . Телефон в руке жалобно хрустнул , сребристые обломки полетели на землю и провалились в снег . Влад прыгнул вниз. Квартира Анжелики находилась в центре города , примерно в часе езды на транспорте — автобусе и метро. Влад перепрыгнул оградку . Ему не требовался час… и транспорт тоже. Цветы он не купил . В двухэтажной квартире с видом из окон на белую от снег а Дворцовую площадь сегодня их было и так слишком много. Влад вдавил кнопку звонка . Дверь распахнула сама именинница . На ней было длинное до пола платье из тонкой золотистой паутины , которая опутывала обнаженное тело , но едва ли его прикрывало . Распущенные прямые волосы жидким золотом струились по правому обнаженному плечу , на левом же по обычаю сидел огромный черный паук . Сиднейский лейкопаутинный убийца — один из самых опасных пауков в мире . Анжелика обнажила в улыбке белоснежные зубы , уголки ярко-красны х губ приподнялись , а золотистые ресницы дрогнули над черной бездной глаз. — Как мило с твоей стороны зайти . — Девушка жестом пригласила следовать за ней и , обернувшись , обронила : — Влад. Молодой человек шагнул за ней , но не удержался от насмешки : — Это теб е паучок доложил ? Анжелика пересекла пустынный холл с развешанными по стенам картинами в массивных золотых рамах и остановилась перед двойными дубовыми дверьми . Вряд ли кто-то из посетителей Эрмитажа подозревал , что наипрекраснейшие работы великих художник ов находятся от дворца всего лишь в нескольких шагах. — Нет , не паучок , — недобро взглянула на него девушка , — твой брат. — Ну конечно , как я не догадался ? — кивнул Влад . — Когда рядом мой словоохотливый братец — тебе и паук не нужен. Анжелика сложила руки на обнаженной груди. — Тебе известно , что я не люблю проблем ? — спросила она. — Кто же их любит ? Изящные брови именинницы сошлись на переносице , но прекрасного лица это не испортило. — Кажется , ты любишь. Влад засмеялся. — Ошибаешься. Она шагнула к нему и коснулась длинным золотым ногтем щеки. — Может быть , я и ошибаюсь , но твой брат никогда не ошибается ! И он назвал мне имя проблемы . — Острый ноготь спустился по щеке на шею , и девушка выдохнула : — Некто Катя. Влад отшвырнул белоснежную руку с длинными зол отыми ногтями. — Где этот трепач ? Радушная хозяйка не спешила открывать двери , ведущие в огромную гостиную , и молодой человек не выдержал : — Это что , ноу хау — отмечать день рождения в коридоре ? Анжелика его не слушала , она поглаживала указательным пальцем паука , беспокойно перебиравшего лапами по ее алебастровой коже . Любимец успокоился , тогда девушка произнесла : — Проблема Лайонела — это и моя проблема . — Уголки красных губ опустились . — Ненавижу , когда он не в духе ! — Пропусти , — приказал Влад. Она хотел а еще что-то сказать , но двери распахнулись и в проеме возник Лайонел , облаченный в черный фрак . Он приветственно улыбнулся и приподнял бокал с кровавым вином. Влад не улыбнулся. Хотя ледяные глаза брата были устремлены на него , обратился Лайонел к девушке : — Анжи , надеюсь , ты простишь отсутствие у него манер , а заодно и отсутствие подарка. Паук на алебастровом плече зашевелил лапами . Анжелика задумчиво склонила к нему голову , точно внимала едва различимому голосу , затем метнула гневный взгляд на Лайнела и отчеканила : — Если прекратишь думать об этой рыжей дряни , это станет для меня подарком от вас обоих ! — Девушка , изящно покачивая бедрами , вернулась в гостиную . А Лайонел проводил ее долгим взглядом и пробормотал : — Ох уж этот мне ее паук . — Он хотел послед овать за именинницей , но Влад схватил его за руку. — Что ты с ней сделал ? — С Анжи ? — удивленно вскинул брови Лайонел. — С Катей ! Не прикидывайся , — рассердился Влад. Брат ухмыльнулся и кивнул на украшенную шариками гостиную. — Сейчас вывезут торт , не хочу пропустить этот момент ! Поболтаем позже ? Влад сильнее стиснул его запястье , голос прозвучал хрипло : — Отвечай ! Что ты с ней сделал ?! Улыбка с ангельски прекрасного лица исчезла. — Скажу , и что ? — Лайонел без всяких усилий освободил руку. Влад сжал кулаки. — Я убью тебя , если ты… — Не смеши , — оборвал брат и решительно не вился в гостиную. Молодому человеку ничего не осталось , как пойти за ним. Зал был полон цветов . Старинные вазы — рыдай , Эрмитаж ! — с букетами красных роз расставлены вдоль стен . Несколько сотен роз , и лишь один скромный букет ландышей в корзине . Влад оглядел пеструю толпу гостей , гадая , кто преподнес ландыши , но никого нового тут не увидел . Букет от Лайонела ровно из двухсот черных роз стоял на стеклянном столике посреди зала . Вскоре туда ж е двое чернокожих юношей в набедренных повязках из блестящей ткани вывезли огромный пластмассовый торт . Еще один подарок Лайонела . Уж он-то знал , как угодить даже самой капризной и избалованной девушке. Гости зааплодировали , именинница обернулась к Лайонел у и послала ему счастливую улыбку . Он приблизился , вложил в пальцы Анжелики пустой бокал и подтолкнул к торту . Голос его прозвучал почти нежно : — С днем рождения , Анжи. Верхушка торта отлетела , и из его недр поднялся атлетически сложенный юноша , черноволос ый и загорелый . Бедра его были обвязаны широкой красной лентой с бантом . А на шее висело колье из черных и белых бриллиантов , стилизованное под паутинку , словно покрытую прозрачными капельками росы . В центре паутинчатого узора восседал черный паук. По залу пронеслись восторженные вздохи девушек . Влад протиснулся между возбужденными гостями и встал рядом с братом . Тот не заметил или сделал вид , что не замечает. Официанты бесшумно двигались от одного гостя к другому , предлагая напитки . Лайонел взял с серебрян ого подноса бокал и , не отрывая холодного взгляда от Анжелики , пригубил. Влад встретил взгляд синих глаз. — Для вас , — приблизил к нему поднос официант. — Спасибо , Даймонд , не нужно. По словам Лайонела этот мальчик с красновато-каштановыми волосами был люб имым слугой Анжелики . Самым преданным. Влад перехватил его ревнивый взгляд на живой подарок из торта и грустно улыбнулся . Не к этому парню — минутному развлечению — стоило ревновать красавицу хозяйку , но , похоже , ревновать к Лайонелу мальчишка просто не ос меливался. Даймонд безмолвно отошел , и Влад тихо сказал брату : — Ответь мне… и я уйду. Лайонел удостоил его мимолетным взглядом. — А может быть , я не хочу , чтобы ты уходил ! — Что ты с ней сделал ? Брат улыбнулся. — А если ответ тебе не понравится ? — Лайонел , — прорычал Влад , — говори ! Брат приподнял указательный палец , призывая к тишине . Анжелика под громкое «у-у-у-у» гостей дотронулась до своего подарка . Ее пальчики на загорелой коже юноши казались белее снега . Рука с длинными золотыми ногтями скользнула по упругому прессу и поднялась до ключиц . Парень с прикрытыми от удовольствия глазами млел. — Он хоть знает ? — вырвалось у Влада. Лайонел усмехнулся : — Конечно же нет ! «Конечно же нет , — мысленно повторил Влад , — а знала ли Катя , когда он…» — Гнев поднялся и знутри и сковал каждую мышцу в теле. — Что с тобой ? — изумился брат . — Голоден ? Влад в упор посмотрел на него. — Если ты причинил ей боль… — Немножко , — абсолютно спокойно заявил Лайонел , с удовольствием наблюдая за сценой в центре зала. — Где она ? — Полаг аю , там , где всегда — у себя дома , — не глядя на него , ответил брат и , одобрительно кивнул Анжелике , которая на потеху гостям продолжала забавляться со своей живой игрушкой. «Не посмел…» — Волна облегчения прокатилась по спине и наполнила тело необыкновенн ым теплом . Влад шагнул в сторону дверей с намерением уйти , но холодный голос Лайонела его остановил : — Если она тебе действительно дорога , уйди из ее жизни . Иначе этой жизнью распоряжусь я сам. — Сперва тебе придется убить меня ! — спокойно предупредил Влад. Брат насмешливо улыбнулся : — И тебе прекрасно известно , для меня не составит это труда ! Каждый гость в зале , включая саму именинницу , предпочитали поддерживать хорошие отношения с Лайонелом , в противном случае любой из них рисковал однажды не проснуться. О его жестокости слагали легенды . У него не было врагов . Приезжие сообщали о визите в город за несколько месяцев , чтобы , не дай бог , не явиться без приглашения и не прогневать хозяина Северной столицы. Влад отвел взгляд от безразличного лица брата и взгля нул на корзинку с цветами возле задернутых занавесками окон. — Чудные ландыши , — словно невзначай проронил он. Если Лайонел и удивился подобному заявлению , то искусно это скрыл. Но когда Анжелика , возмущенная их перебранкой , кинула мимолетный взор на корзи ну с ландышами , на мгновение ее красные губы тронула нежная улыбка. Никто из гостей ничего не заметил . А ледяные голубые глаза оглядели зал , заполненный розами , и красивое лицо окаменело. Влад бесшумно проскользнул к выходу из гостиной и притворил за собой двери. Глава 5 Признание Катя вздрогнула от раздавшегося в пустой квартире звонка . Родители еще в субботу утром уехали на дачу , подарив возможность спать сном младенца хоть все выходные . Девушка спустила ноги с родительской кровати , напряженно дожидаясь , пока телефон смолкнет . Впервые ее не радовало одиночество , хотелось , чтоб мама бренчала на кухне кастрюлями , шумел пылесос , стукалась о плинтуса швабра , орал телевизор , лишь бы не слышать гудение тишины и пугающее эхо телефонного звонка. Телефон не умолк ал , тогда Катя осторожно приоткрыла дверь , проскользнула в большую комнату и , когда трезвон смолк , резко подняла трубку. — Катю можно ? — послышался в трубке знакомый голос. — Это я , Нин , привет , — с облегчением пробормотала девушка. Староста группы всегда обзванивала тех , кто без предупреждения вдруг переставал приходить в колледж — обязанность у нее была такая. — Ты чего на занятия не ходишь ? — тоном строгой учительницы спросила Нина . — Заболела , что ли ? Голошина что-то там про травму головы говорила… вЂ” Я… да , заболела , — соврала Катя , рассматривая в овальное зеркало синяк на лбу. — Когда выйдешь ? — продолжала дознание староста. — Завтра , думаю… завтра. Нина осталась довольна ответом. — Вот и хорошо , — заявила она , — ко второй паре , менеджмента не будет . Ну , давай , пока. — Подожди ! — выпалила Катя . — Почему менеджмента не будет ? — Ах , ты ведь ничего не знаешь , — задумчиво протянула Нина , — Валерий Игнатьевич пропал . Милиция его ищет. — Как пропал ? — Катя отвернулась от зеркала . — Когда это случилось ? — В сре ду , сразу после занятий в нашей группе. — А что было на занятиях ? — Да ничего особенного , все как всегда . — Нина нетерпеливо засопела . — Ну все , Кать , давай , я спешу . Пока. Катя положила трубку и приблизилась к окну . Бледный свет проникал в комнату сквозь белый тюль . Вечерело. На душе вновь сделалось неспокойно . Со среды девушка безвылазно сидела дома , окно в своей комнате задернула занавесками , пролежала все дни в постели , накрытая с головой одеялом . Не могла ни есть , ни пить , болела голова и кружилась , ка к на аттракционе , при одном воспоминании о ледяных глазах . Лихорадило , бросало то в жар , то в холод , хотелось то плакать , то смеяться. Вот и сейчас в носу закололо , к глазам подступили слезы , снова захотелось забраться в постель , уткнуться в подушку и засн уть . Лишь бы ни о чем не думать. Катя нетвердой походкой двинулась в комнату родителей , но в последний момент передумала и пошла в свою . На сотовом было целых три пропущенных звонка от мамы. «Не буду перезванивать» , — решила девушка , опускаясь на кровать . Мать любила давать поручения , вроде «Сходи за хлебом» , «Вытряси половик во дворе , пока снежок» . Что-что , а во двор сегодня Катя не планировала выходить. Сотовый настойчиво завибрировал . «Мам໠— высветилось на экране. «А может , она просто волнуется» , — пон адеялась девушка , поднося сотовый к уху. — Ка-атя-я ! — закричала мама . — Почему ты не подходишь к телефону ? Ты чего там , совсем с ума сошла ? «Угадала» , — невесело улыбнулась Катя , но вслух сказала : — Мы же говорим , значит , подхожу . Ты что-то хотела ? — Хоте ла ! Иди быстро к бабе Вале , у нее собака что-то блюет , надо в аптеку сбегать. — Мама , но… вЂ” Давай-давай , — рассердилась мать , — хватит умирать , совесть имей , баба Валя еле по квартире ползает. — Я тоже ! — А ты молодая , — продолжал голос из трубки , — пять м инут , туда и обратно , делов-то ! — Да ее собака постоянно блюет ! — вскричала Катя и чуть тише добавила : — За столько лет пора бы к этому привыкнуть. — Катерина , прекрати-ка мне , — мать избрала свой излюбленный тон взрослой женщины , наставляющей на путь исти нный бестолкового ребенка , — баба Валя пожилой человек , где твое сострадание ? «Да , действительно , где оно ?» — Ладно , пойду , — яростно выдохнула Катя и с силой вдавила кнопку отбоя. К глазам подкатили слезы. «Собака блюет , надо же , — натягивая джинсы , горес тно размышляла девушка , — а она каждый выходные блюет , дурацкая собака . Как сожрет очисток картофельных из помойного ведра — я в аптеку . А то , что я могу сегодня и не вернуться из этой аптеки , никого не волнует». Катя надела толстовку , собрала волосы резин кой и вышла в коридор . Она долго стояла уже одетая возле закрытой на все замки двери и , сама того не желая , восстанавливала хронологию событий , которые , точно пленницу , заперли ее в четырех стенах. «Раз — шаги за спиной ; два — ощущение , что кто - то следит ; три — странное поведение птиц с березы ; четыре — человеческий отпечаток на тополе и зеленые глаза ; пять — игра в снежки с невидимкой ; шесть — человек в коричневой куртке , который растворился в воздухе ; семь — чудесное спасенье от трамвая ; восемь — беспол е зный баллончик , первая встреча с Владом ; девять — ворон с мертвыми глазами ; десять — необъяснимое желание пойти в парк ; одиннадцать — вторая встреча с Владом ; двенадцать — нападение ворона с мертвыми глазами ; тринадцать — Валерий Игнатьевич — вовсе не Вал е рий Игнатьевич ; четырнадцать — Валерий Игнатьевич исчез…» У нее было четырнадцать весомых причин , по которым следовало бы послать блюющую собаку бабы Вали ко всем чертям . И не испытывать при этом угрызений совести. Катя вышла на площадку , закрыла дверь и с о всех ног помчалась вниз по лестнице. Белый от снега двор был пуст , у парадной уже зажегся фонарь . Девушка обернулась и взглянула на дом — во всех окнах , кроме ее квартиры , горел свет , мелькали силуэты людей . Спокойный мирок — за стеклом , где все просто и понятно . Где одиночество — оно и в Африке одиночество , а мистика только по телику . Совсем недавно она сама так жила . Иной раз казалось все слишком пресным , не хватало остроты в ее главном жизненном блюде . Остроты добавилось , но столько , что она с первой ж е ложки чуть не задохнулась от страха. Руки без рукавиц быстро замерзли , Катя спрятала их в карманы пальто и зашагала к проходу между домами . Аптека находилась всего в пяти минутах ходьбы . «Первая помощь» — светились буквы на спасательном красно-белом круг е над входом. Продавщица мило улыбнулась и выставила на прилавок бутылек с лекарством. — Привет Жученьке , — пожелала она. Катя молча кивнула . Бабу Валю с Жучкой знали все продавцы ближайших аптек . Это была самая больная парочка в округе . Жили они , к счасть ю , рядом — в соседнем доме , на втором этаже. На лестничной клетке не горел свет , а баба Валя , как назло , долго не открывала дверь . Девушка снова нажала кнопку звонка и , заслышав щелчок отодвигаемой щеколды , вздохнула . Но дверь ей так никто и не открыл , вме сто этого распахнулась соседняя и с размаха ударила ее . Катя вжалась в стену со щитком . Из недр квартиры понесло как из винного погреба — вышли четверо . Соседа она знала . Парень девятнадцати лет с одной судимостью и татуировкой дракона на щеке . Троих его д ружков впервые видела. — Эй , — обрадовался парень , указывая на нее и щелкая пальцами в попытке вспомнить имя , — это же эта , как ее… ну эта… вЂ” Катя , — нехотя подсказала девушка. — Точно ! — обнажил лошадиные зубы сосед бабы Вали . — Пацаны , это Катька . Я ее к ачал на ручках , когда она мне еще в пупок дышала ! Дружки загоготали , сверкая в полутьме глазами . А один из них , коренастый , обмотанный бело-голубым шарфом «Зенит» , уточнил : — Генка , ты уверен , что это был пупок ? Гена окинул назад голову и расхохотался. Тог да-то то и выползла баба Валя. — Чего расшумелись , оболтусы , — закряхтела она , размахивая палкой в приоткрытую дверь . — Только болтаетесь , старухе житья не даете ! У-у-у , я вас , падлюги ! — Да это не мы , — посерьезнел Генка , — вот , это ваша Катя пришла. — Я лекарство принесла . — Катя вынула из кармана бутылочку и протянула старухе. — Чего же так долго , — заворчала баба Валя , — я еще три часа назад матери твоей звонила ! Тут помрешь , никто стакан воды не подаст ! — Она выхватила бутылку с лекарством . — Ну проход и , давай , чего стала ! — Да я , пожалуй , пойду… — замялась Катя. — А мы это , — забасил Генка , — проводить можем. Баба Валя снова затрясла своей палкой. — Пошли отсюда , пошли вон , хулиганье проклятое ! Парни , громко гогоча , побежали по лестнице , а Катя вошла в пропахшую лекарствами прихожую . Из комнаты , клацая когтями по линолеуму , на прямых лапах вышла разжиревшая Жучка . Большие выпученные глаза уставились на гостью , скрученный в баранку хвост зашевелился . Катя натянуто улыбнулась . Стало стыдно . И перед собак о й , которую когда-то любила всем сердцем , и перед сгорбленной старухой. — Иди , чай себе наливай , — скомандовала баба Валя , — печенье возьми из пакета. Девушка послушно пошла на кухню . Не могла по - другому . Всегда , приходя сюда , она делала то , чего от нее хо тели . Жалость перемешивалась со стыдом за все те ужасные мысли , которые проносились в голове , когда мать или отец заставляли в очередной раз идти к бабе Вале . Посидеть со старухой и ее собакой , выпить чаю , съесть сухого печенья — это было меньшее , что она могла сделать , чтобы внутри рассосался мерзкой комок ненависти к самой себе. Катя налила в кружку с отбитой ручкой чай , взяла из пакета печенье «Мария» и уселась на скрипучий стул. — Ты его размочи , — посоветовала баба Валя , усаживаясь напротив , — а то выс охло , поди. Девушка в смятении опустила глаза . Это печенье она сама покупала еще месяц назад. — Ты чего вздумала , Катька , — начала в своей любимой манере баба Валя , — никак с Генкой-пьяницей связалась ? — Нет , — затрясла головой Катя , — он просто выходил из квартиры , мы столкнулись. Баба Валя махнула рукой : — Он парень пропащий , ты с ним не водись , не нужно ! — Я не буду , — пообещала Катя. — Ну и молодец , — вздохнула баба Валя , поправляя выбившиеся из-под платка седые волосы. Пришла Жучка , подошла к столу , вы сунула язык и громко запыхтела . Тонкие лапы дрожали , широкая спина с желтой короткой шерстью поднималась от тяжелого дыхания , глаза смотрели печально , а хвост дружелюбно повиливал. — Погладь , не бойся ты , — оскорбленно поджала губы старуха , — не заразная в едь. Катя беспрекословно подчинилась и похлопала собаку по голове . Жучка опустила уши , заскулила , скорее даже захрипела , прикрывая глаза от удовольствия . Девушка некоторое время гладила узкую морду , затем убрала руку под стол и уставилась в кружку с чаем , не зная , что сказать. Всякий раз , когда смотрела в большие добрые глаза — печальные-печальные , ей становилось не по себе , а от радостного повиливания хвоста еще хуже . Она не заслуживала такого хорошего отношения и знала это. На душе было скверно . Ей казало сь , — и собака , и баба Валя видят ее насквозь . Но почему-то прощают. Одиночество не знало гордости ? Одиночество и старость были готовы прощать , потому что им уже нечего терять ? Она пришла сюда из-под палки , высиживала часы из жалости и думала все не о том… Никто не упрекал ее в открытую , но в каждом слове старухи ей виделся упрек. Катя мечтала поскорее уйти , но вместо этого продолжала сидеть , обхватив ладонями теплую чашку , и жевать печенье. Жучка улеглась возле стола , напоминая собой вертолет со своими тон кими лапами и массивным телом . Громкое пыхтение сбивало с мыслей , перемешивало их и , казалось , превращало в одно сплошное месиво из настоящего , прошлого и будущего. Девушка терпеливо отвечала на вопросы бабы Вали о маме , папе , работе , погоде , сериале по пе рвому , пока старушка не посмотрела на часы и не ахнула : — Время-то ! Давай-ка домой , заболтались мы ! При виде улыбки на морщинистом лице Катя в ответ несмело улыбнулась . Это был тот момент , когда ей становилось легче. Пропахшую лекарствами квартирку она пок инула с облегчением и очередным стыдом за него. На улице стемнело , пошел снег . Мелкие белые мошки роились под грустно склоненными плафонами фонарей . За мыслями о старой бабе Вале и ее собаке девушка совсем позабыла свои страхи . Сейчас она ничего так не боя лась , как стариться в компании уродливой собаки в маленькой квартире , пропахшей лекарствами . Ни за что на свете не хотела существовать от визита до визита родственников с их жалостью и лицемерными улыбками . И прощать их , потому что другого выхода просто н е т. Катя миновала проход между домами , подошла к своей парадной и даже взялась за дверную ручку , но с места так и не двинулась. — Добрый вечер , — послышалось позади. Она не сразу обернулась , и за те секунды , пока смотрела на блестящую дверную ручку , внутри пронесся целый ураган чувств : радость , сомнение , страх , волнение . Сердце — точно каучуковый мяч со всей силы швырнули в стену , оно отскочило , ударилось о другую и запрыгало — туда-сюда , туда-сюда. — Добрый вечер , — оборачиваясь , ответила она , по-прежнему с жимая холодную дверную ручку. Пауза затянулась . Катя не знала , следует ли ей спросить , что он здесь делает , или лучше подождать , пока сам объяснит. А Влад смотрел на нее не мигая , как будто хотел загипнотизировать . Черные волосы были припорошены снегом , сл овно он несколько часов тут простоял , ловя снежинки . Без шарфа , в полурасстегнутой коричневой куртке — совсем как у мужчины со стоянки возле торгового центра. Девушка отвела взгляд и спрятала окоченевшие руки в рукава пальто. — Холодно ? — обеспокоенно спро сил он. — Немного , — призналась она. Снова повисло молчание. — Я не мимо шел , — неожиданно произнес Влад , делая к ней шаг , — я… Катя испуганно подалась назад и уперлась спиной в дверь. Он замер. — Не бойся , ладно ? — Молодой человек спрятал руки за спину . — Я объясню… Постараюсь , если выслушаешь. Она не сразу сообразила , что он вдруг перешел на «ты» , и лишь кивнула. Влад смущенно улыбнулся : — Это трудно объяснить . Не подумай , что я сумасшедший… вЂ” Взгляд его из сосредоточенного резко стал изумленным , черные б рови сдвинулись . Он вытянул руку и легко коснулся ее лба . — А что это ? — Ничего , — прохрипела она , — упала. — Как ? — В дверь. Молодой человек опустил руку . Она ждала , когда он снова заговорит , но он молчал и пристально смотрел на ее синяк. — Ты говорил , тр удно объяснить ? — не выдержав , напомнила Катя , надвигая шапку ниже на лоб. Он моргнул. — Давай прогуляемся ? Катя замешкалась , и он понимающе улыбнулся : — Да , верно , не стоит . — Его взгляд осторожно остановился на ее губах . Прежде никто не смотрел на нее с такой нежностью . К щекам прилило тепло , и кровь быстрее заструилась по венам. — Ты мне понравилась , — негромко сказал Влад , — и я пришел в надежде случайно встретить тебя… или не очень случайно. Она ожидала чего угодно , что он маньяк , инопланетянин , но ей даже в голову не взбрело , что она ему просто понравилась как девушка. Не было похоже , будто признание далось ему тяжело. «Возможно , это не самая трудная часть объяснений ?» — предположила Катя — и не ошиблась. Дальше ему стало заметно сложнее . Какое-то врем я он подбирал слова. — Я бы хотел встречать тебя после работы . — Влад потупился . — Если ты узнаешь меня немного лучше , может быть , я тоже смогу тебе понравиться ? Первым ее желанием было сказать , что он тоже ей нравится , но вырвалось совсем другое : — Встреч ай , если хочешь. Он задумчиво улыбнулся : — А ты ? Ты сама хочешь ? На память пришли холодные голубые глаза , а в ушах зазвучал голос : «Так может , следует осторожнее выбирать новых знакомых ?» Единственное , что ей следовало , это запомнить раз и навсегда страх , когда чувствуешь себя букашкой , которую кто-то могущественный может в любой момент задавить одним пальцем . Но , глядя в красивое бледное лицо Влада и ощущая на себе его нежный взгляд , она почему-то совсем не боялась . И думать о страхе ей не хотелось . Бесчу в ственный голос обладателя ледяных голубых глаз заглушил другой , громче и четче : «Ты мне понравилась» . Ему так легко было верить . Как в хороший сон , пока не проснешься , или в ясный день , пока не нахмурится небо. — Хочу , — честно ответила Катя. Снег усилился . За пределами козырька было белым-бело . Снежинки у нее на шарфе от горячего дыхания превратились в россыпь капель , а на волосах Влада белый покров так и не растаял. «Как странно , — подумала девушка и тут же себя отругала : — Если ко всему цепляться , так ни чего хорошего не выйдет . Он наверно , бедняга , долго уже тут торчит , замерз , хоть и вида не подает». — И давно ? — нерешительно посмотрела на него Катя. — Давно ? — непонимающе переспросил Влад. Она покраснела. — Давно нравлюсь ? Он улыбнулся как будто с облег чением. — Больше двух месяцев. Девушка шумно выдохнула : — Месяцев ! Влад пожал плечами. — Я не был уверен… вЂ” Он не договорил и умолк. «Не был уверен , что я ему нравлюсь , или в чем-то еще ? Но ведь он совсем меня не знает ! И я его не знаю». — Некоторые вещи я не смогу сразу объяснить , — нехотя признался он , — Но позже… вЂ” Катя ! — раздался мамин голос . Из белого марева вышли заснеженные фигуры родителей. — А ты чего тут ?… — Мать осеклась и с интересом уставилась на молодого человека. — Здравствуйте , меня зовут В лад , — спокойно представился он , но руку для рукопожатия ее отцу не протянул. — Здравствуйте , — растерялась Валентина Васильевна. — Мои родители , — быстро проговорила Катя и распахнула перед ними дверь , пообещав : — Я сейчас приду. Родители переглянулись , и прежде чем войти в парадную , мама спросила : — Ты к бабе Вале сходила ? — Сходила. Дверь закрылась , шаги на лестнице стихли , тогда Влад полюбопытствовал : — Кто такая баба Валя ? — Сестра моей бабушки по маминой линии . — Девушка подождала , возобновит ли он ра зговор , который нарушили своим появлением ее родители , но он медлил , поэтому Катя сказала : — Мне нужно идти… вЂ” Тогда до завтра ? — Он с надеждой поднял на нее глаза . — В парке. — В парке , — повторила она. Влад сделал к ней нерешительный шаг и негромко произ нес : — Если мы познакомимся ближе и я тебе все-таки не понравлюсь , скажи мне об этом , хорошо ? И я больше никогда тебя не побеспокою. Катя медленно кивнула. «Почему он так сказал ? О каких вещах не договорил ? Насколько трудно объяснить эти вещи ?» — Мне что-т о должно не понравиться в тебе ? — не выдержала она . — Или дело не только в тебе , а еще в чем-то ?… В чем-то , что трудно понять и объяснить ? — Да . — Лицо его помрачнело. Девушка напряженно всматривалась и ждала , а он молчал. — «Д໠— дело в тебе или «д໠— д ело не только в тебе , но и… и… вЂ” Она не смогла найти определения «вещам» , о которых он не договорил. — И то , и другое , — вздохнул Влад. Они помолчали. «Снег так и не растаял на волосах» , — назойливо промелькнуло в голове. Катя взялась за дверную ручку. — А у меня есть выбор ? Вопрос застал его врасплох , он ответил не сразу , как будто не знал наверняка. — Конечно , — наконец произнес он и мягко улыбнулся : — Если не придешь , я все пойму. Никто из них не заметил , как с фонаря взлетел белый голубь. * * * День н е задался с самого утра. Первой неприятностью стала дверь парадной . Она не открывалась . Катя дергала за ручку , стучала — ничего не помогало . Тогда девушка навалилась на дверь всем весом и в тот же миг вывалилась из парадной на заснеженное крыльцо , а дверь ударилась об стену и , закрываясь , прищемила ей ногу . Катя подтянула ее к себе , но зацепила об острый железный угол , и тот оставил на носке сапога безобразную царапину. — Примерзла , что ли ?! — взглянула девушка на злосчастную дверь. На улице было еще темно. До остановки удалось добраться без происшествий. Подъехал автобус . Тут-то и началось. Катя вслед за другими пассажирами поднялась на одну ступеньку , а когда занесла ногу над следующей , чтобы пройти в салон , кто-то толкнул ее . Девушка не удержала равновеси е , упала вперед и скатилась на животе по ступеням . В этот самый момент двери закрылись , больно шлепнув ее по бокам — автобус поехал . Таким образом одна половина тела была внутри , другая — с ногами , волочившимися по земле , снаружи. — Остановите ! — крикнула Катя , вцепившись в грязную от серой кашицы ступеньку . Никто из пассажиров даже не взглянул на нее , автобус набирал скорость , позади сигналили машины. «Расправа» , — поняла девушка и что есть мочи закричала : — Помоги-и-ите ! Двери открылись так же неожиданно, как закрылись , — Катя скатилась по ступеням и шмякнулась на землю . Черное колесо серебристого «Мерседеса» , возникло прямо перед ее лицом . Автобус так и не останавливался , а из машины выскочил седовласый мужчина. — Девочка ! — позвал он. Катя отползла к обо чине и , прижимая руки к животу , присела на поребрик. — «Скорую» вызвать ? — крикнул седовласый . — Ты как ? Девушка помотала головой. — Я нормально… Все в порядке , испугалась очень. Мужчина шумно вздохнул. — А я-то как испугался ! Катя , пошатываясь , поднялась. Седовласый обошел машину и взялся за ручку дверцы со стороны пассажирского места. — Куда ехала-то ? Давай подвезу ! — В колледж , тут недалеко… вЂ” Да знаю я , — махнул рукой мужчина , — садись-ка ! Катя нерешительно взглянула на его интеллигентное лицо , а седовл асый распахнул дверцу : — Садись-садись , не бойся ! В машине было тепло , негромко играла музыка — «Каприс» Паганини . Резкие звуки скрипки нервировали. — Мне пристегнуться ? — спросила Катя , когда водитель уселся за руль. — Да не нужно , — улыбнулся он , а потом посерьезнел и сказал : — А вообще-то , знаешь , пристегнись лучше ! Не успели они отъехать от места происшествия , как на обгоне машину подрезала белая «Волга» . Зеркало «Мерседеса» отлетело , седовласый ударил по тормозам . Волга замигала фарами и тоже остановил ась. — Во придурок ! — в сердцах воскликнул мужчина . Катя некоторое время понаблюдала за тем , как бурно жестикулируют на улицы двое водителей , затем отстегнулась и вышла из машины. Что-то ей подсказывало — авария случилась неспроста , как и две предшествующи е ей неприятности. «Лучше пешком , так безопаснее» , — решила она. Мужчина из «Мерседеса» посмотрел на нее и развел руками , мол , извини. Девушка прошла до светофора , подождала , пока соберется побольше народу , и перешла дорогу. Джинсы на одной коленке потемне ли от крови , содранную кожу жгло . Катя посмотрела на освещенный фонарями проспект и поковыляла назад — к спуску в парк — подальше от машин , автобусов и людей , которые либо из-за нее подвергались опасности , либо были инструментом… Вот только в чьих руках ? И есть ли у этого самого существа руки ? Рисковать еще больше девушке не хотелось. «Лучше вернуться домой , — настойчиво подсказывал внутренний голос . — Как знать , каким будет следующее предупреждение ? Может , самолет упадет на парк и я стану единственной его жертвой . Или бешеная собака объявится…» Катя присела на толстую ветку сломанного дерева и закатала штанину . Из содранной на коленке кожи сочилась кровь. «Еще легко отделалась» . — Девушка взяла снег и приложила к ране. Парк не казался сегодня вымершим , по к устам весело прыгали воробьи , вдалеке громко каркала ворона , летали синички , звенели над лесом переклики свиристелей. — Не очень-то страшно , — пробормотала Катя , очищая снегом от кровавых пятен штанину . Она еще никогда не любила так птиц , как сейчас , когда они радостно чирикали , порхали туда-сюда , а не сидели на деревьях точно замороженные. Девушка еще недолго посидела , наслаждаясь белизной чистого снега , звоном леса , и медленно пошла по тропе. Она думала о людях из автобуса , которые в упор не видели ее и н е слышали криков о помощи. «А если меня нет ? — От этой неожиданной мысли девушка вытянула руку и быстро ощупала себя . — Что , если меня никто не заметил , потому что я больше не существую ? Умерла . Как в каком-то там фильме… герой умер , но не понимал этого ! Т ак и я… умерла , но не осознаю… — Катя тряхнула головой . — Бред , полный бред , мама утром меня видела и даже сказала : «Худая как смерть» , да и водитель из «мерса» со мной разговаривал . Не подходит». Тропинка свернула , и впереди показалась старая береза . На н ей не было ни одной птицы. «Можно ли загипнотизировать сразу всех пассажиров автобуса ? Почему бы и нет ?… Если группу учениц можно , то и пассажиров автобуса наверняка тоже ! Куда пропал Валерий Игнатьевич или тот , кто был за него ? Как этот «кто-то» связан с Владом ? О чем вчера Влад не договорил ? Что будет сегодня вечером ? Настанет ли для меня вечер ?» — Девушка устало вздохнула. Давненько уже путь через парк не казался ей таким безопасным . Выходить к дороге не хотелось . Было страшно. Светофор конечно же не раб отал . Катя остановилась чуть поодаль от перехода и стала ждать , когда с обеих сторон не будет ни одной машины . Но они , как назло , растянулись. Наконец удалось перебежать до островка , перед следующей дорогой . Тогда-то девушка и поняла , что сделала ошибку. М ожет , для кого-то на островке было и безопасно , но только не для нее . А вдалеке показалась фура , машины неслись друг за другом на таком расстоянии , что вклиниться между ними было невозможно. «Все» , — поняла девушка , сама того не осознавая , как медленно пят ится . Сердце дрогнуло , когда гигантская машина неожиданно вильнула . Легковушки засигналили. «Отче наш , сущий на небесах ! Да святится имя Твое , — зашептала наобум Катя , не отрывая взгляда от несущийся фуры , — да придет Царствие Твое ; да будет воля Твоя и на земле , как на небе… вЂ” Она закусила губу . — Хлеб… Господи , как там дальше ?! Прости нам долги наши… Нет-нет , не то… Лукавый ! Не введи в искушение ! Но избавь от лукавого ! И… Аминь» . — Почему-то раньше она не задумывалась , что толком не знает ни одной молитв ы. «Вряд ли мой неказистый лепет услышат на небесах… Да уж лучше такого не слышать» , — подумалось ей. Катя в отчаянии посмотрела на проносившиеся машины , преграждающие путь на другую сторону , где спасительные дворы , а за ними колледж. «А может , лучше попаст ь под легковую ?» — Из горла вырвался смешок . Выбор был тот еще. Фура резко перестроилась на полосу ближе к островку . За рулем сидел толстяк в полосатой майке , а рядом кто-то еще — в черном , из-за игрушек , брелков не удавалось рассмотреть. Девушка топталась на месте и не могла даже закрыть глаза . Она считала : — Три , четыре , пять , шесть… На счете «девять» красная морда машины дернулась , а на «тринадцать» Катя шарахнулась от фуры , вылетевшей на «островок» , и почувствовала боль в плече. В ту же секунду она увид ела улыбку , столь лучезарную и прекрасную , что у нее перехватило дыхание ! Улыбался сидящий рядом с водителем человек . Она не поняла , сколько ему даже примерно лет , какой он национальности , какого цвета у него волосы , глаза , что за черты лица . Промелькнула лишь белозубая улыбка , потом раздался крик водителя , и из окна вылетела черная кошка . Она как птица пронеслась над дорогой , приземлилась на покрытый снегом тротуар и как ни в чем не бывало пошла вдоль поребрика. Катя схватилась за плечо , не в силах поверит ь , что ее задела фура , а она все еще жива и может передвигать ноги. Одна из машин затормозила , чтобы пропустить пешехода , другим пришлось тоже остановиться. Девушка перебежала дорогу и , не останавливаясь , устремилась во дворы . Где вскоре путь ей перегороди ла черная кошка . Она сидела посреди тротуара и смотрела голубыми глазами , в точности как у пропавшего Валерия Игнатьевича. «Нечистая сила» , — окончательно убедилась Катя . Она резко остановилась , а кошка , напротив , вскочила и , не спуская с нее ледяных глаз, двинулась навстречу. — Отстань ! — обессиленно выдохнула девушка , выставляя перед собой ногу . Кошка на сапог даже не взглянула , она рванулась вперед и в мгновение ока взобралась по пальто на плечо . И громко заурчала . Рука , взметнувшаяся , чтоб скинуть кошку , замерла в воздухе . Урчание не походило на урчание обычных кошек. Катя осторожно повернула голову и уперлась взглядом в прозрачно-холодные глаза. Черная нечисть замурлыкала , и девушка в громком урчании ясно различила слова : «Ты обречена» , «Ты обречена , не послушная девчонка !» Глава 6 В темноте — Милиция допрашивала меня , я чуть не забыла , как меня зовут , — бойко рассказывала староста . — А Валерий Игнатьевич так и не появился . — Нина передернулась вся , то ли от страха , то ли от неприязни , и заупокойным гол осом добавила : — Что-то мне кажется и все… не появится уже. — Да и плевать на него , — закатила глаза Алиса , шумно листая конспект по этике , — одним придурком в этом дурдоме меньше. Катя полулежала на парте , и ей с трудом удавалось дышать ровно . Сердце неис тово колотилось после марш-броска до колледжа , руки дрожали , плечо и вся левая рука болели от любого движения. Пришла преподавательница по этике — высокая пожилая женщина в желтом пиджаке . Начались занятия. — Сегодня мы рассмотрим этическое учение Сократа с современных философских позиций , — сказала преподавательница , — запишите , пожалуйста , в ваши тетради… Катя записывала , не вникая в смысл . Если она была обречена , то вряд ли этика тот предмет , который мог бы помочь . Физкультура в этом случае и то стояла н а порядок выше , на ней могли бы научить хорошо бегать… убегать. Пары проносились как никогда быстро . В перерывах одногруппницы с удовольствием обсуждали исчезновение Валерия Игнатьевича , строили догадки , почему преподаватель исчез . Кто-то искренне беспокои лся , кто-то злорадствовал , но большинство не придали случившемуся значения. После занятий девушка подошла в гардеробе к старосте и попросила : — Нин , ты могла бы принести мне тетрадь по основам менеджмента ? — Зачем тебе ? — удивилась Нина , накидывая на шею п ушистый оранжевый шарф. — Хочу выучить определение , которое меня Валерий Игнатьевич спросил в среду. — Ну хорошо , завтра принесу , — пожала плечами староста и отвернулась. Катя подождала. Девушка удивленно глянула на нее через плечо. — А когда это Валерий И гнатьевич спросил у тебя определение ? Ты же ушла в среду с последней пары ! — Ах , точно , — насилу улыбнулась Катя , — я перепутала , он раньше у меня спрашивал… вЂ” Ладно-ладно , принесу , — пообещала Нина и , заметив Алису в компании парней , направилась к ней. Ка тя осталась стоять на месте , только теснее прижала к себе пальто . Ей хотелось наверняка знать , запомнил ли кто-нибудь , что случилось в среду на последней паре по основам менеджмента . Теперь она знала точно — ни одна девушка из всей группы не помнила издев а тельств преподавателя — точнее , того , кто его временно заменял . Для них занятия по менеджменту прошли «как обычно» , преподаватель показался «немного странным» , но не более. Все , что случилось , было предназначено для нее одной . Первое предупреждение теперь показалось просто дружеским советом по сравнению с автобусом , аварией и фурой . Всего-то-навсего следовало осторожнее выбирать новых знакомых . Но что-то ей подсказывало — вовсе не она выбрала себе знакомого , а он выбрал ее . И кому-то , страшному и могуществ е нному , его выбор не понравился . Сомнений , кто же навлек на ее голову столько неприятностей , больше не осталось. «Добраться бы до него живой и…» — Что дальше , она не знала , но была уверена — если доживет до вечера и придет в парк , непременно получит ответы на свои бесконечные вопросы. — Катька ! — ударил , кто-то по больному плечу. Перед ней возникла довольная физиономия Малого. Девушка задумчиво наклонила голову , а потом пошире улыбнулась и как никогда бодро сказала : — Привет , Костя ! Как насчет того , чтоб про водить меня до работы ? — Проводить ? — ошалело округлил глаза парень. — Ну да. Малой недоверчиво нахмурился : — Прикалываешься , что ли ? — Нет , я серьезно ! — продолжала искусственно улыбаться девушка. — Блин , а у меня еще одна пара , — удивленно моргая , пробор мотал Костя. Катя сделала вид , будто разочарована и , игриво похлопав его по плечу , обронила : — Как хочешь. Не успела она сделать и двух шагов , как он поймал ее за талию и проорал в ухо : — Да ты чего , офигела ? Я хочу ! Подожди , куртку только возьму ! — Жду , — с облегчением кивнула Катя. Незаметно к ней приблизилась Алиса . Девушка насмешливо глянула вслед ринувшемуся в гардероб Малому. — Ну что , Катька , рассмотрела свое счастье ?! «Это оно , счастье , скорее всего меня рассмотрело , — подумала Катя , — собственно , к ак и несчастье . Делайте ставки , господа , кто выиграет дуэль». — Вовремя очнулась , — самодовольно продолжала Алиса , — а то на Костяна девки вешаются , смотри , не прошляпь. — Постараюсь , — процедила сквозь зубы Катя и , как только примчался Малой , пошла к выхо ду. Парень светился от счастья , а она шла рядом и чувствовала себя так мерзко , как не чувствовала , даже навещая бабу Валю с Жучкой. «Самая настоящая дрянь , хуже не придумать , — с наигранной радостью кивая ухажеру на его болтовню , думала девушка , — еще немн ого — и всякая нечисть перестанет меня преследовать , приняв за равную себе». Они дошли до дома , где кто-то обстрелял Малого снежками , но на этот раз ничего подобного не случи лось . В вечернем сумраке двигались люди , из-за домов доносился шум проезжающих ма шин , за оградой детского сада слышались голоса малышей и смех. — …так эта дура взяла и заложила меня преподу , — рассказывал парень , парадируя тонкий голос одногруппницы : «Это все Мало-ошин , это о-он сломал парту» . Приколись , какая подлая коза ?! — Да уж , — придушенно согласилась Катя . А Костя неожиданно крепко обнял ее за плечи и воскликнул : — Ты самая хорошая девчонка , которою я знаю , такая… добрая , и вообще ! «Бедный мальчик , — вздохнула девушка , сочувственно разглядывая смазливое лицо Малого , — не знаешь т ы хороших девушек , не знаешь совсем». — Не такая уж я и хорошая , — созналась она . Догадывалась , конечно , что он не поверит , но слушать в свой адрес дифирамбы сейчас было выше ее сил. — Да ты что , — засмеялся Костя , — ты и комара не обидишь ! Я-то знаю ! — Оч ень может быть , что комара и не обижу , — проворчала Катя и , кинув на парня косой взгляд , заметила : — Если человек никого не колотит в темных углах , это совсем не значит , что он хороший . В тихом омуте , знаешь ли , черти водятся. — Это не про тебя ! — упрямо з амотал головой Костя. Она промолчала. Людям нравилось заблуждаться . Они не хотели знать , что черное в любой момент можно выкрасить белой краской и сколько угодно дурить наивных , пока краска не облупится , а правда , наконец , не обнажится . Им хотелось предава ться мечтам и до последнего верить. — Вот это тачка ! — восхитился парень , указывая пальцем на стоящую неподалеку золотистую иномарку . — Будь я проклят , если это не «Бугатти» ! — завопил Малой . — Катька , ты хоть знаешь , сколько она выжимает ?! Катя вцепилась в рукав куртки парня. — Пойдем , пошли скорее ! Мотор взревел . За рулем машины кто-то сидел . Сердце сжалось от страха . И тогда она пожалела , что взяла с собой ужасно глупого и влюбленного Костю. — Все , Кость , возвращайся ! — срывающимся голосом приказала она. — Ты на пару опоздаешь ! А я уж тут сама дойду ! Малой беспечно отмахнулся : — На пару уже опоздал , забей ! Пошли , доведу тебя… Катя в ужасе посмотрела на золотистую машину и отбросила от себя Костину руку. — Увидимся еще , иди на занятия ! — крикнула она и поб ежала прочь. — Катька ! Постой ! — вскричал парень. Она не остановилась , а когда пробегала мимо иномарки , бросила взгляд в окно . На водительском сиденье никого не было , а на соседнем — сидела черная кошка с голубыми глазами. «Этому существу не нужен Костя , н ужна только я… Он в безопасности подальше от меня , все в безопасности подальше от меня» , — успокоила себя Катя. В офисе на девушку первым делом накинулась начальница : — Твои опоздания становятся уже нормой ! Катя молча взяла со стола стопку буклетов. — Объя сниться не хочешь ? — скривилась Женя. — Не очень-то , — огрызнулась Катя. Начальница удивленно вскинула брови , а потом лицо с ярко накрашенными оранжевыми губами перекосилось : — Смотрю , ты совсем охамела уже ! Если думаешь , что тебе все сойдет с рук , то ты о чень ошибаешься . Ко мне такие , как ты , из занюханных колледжей пачками приходят ! Катя безразлично пожала плечами . Еще несколько дней назад эти слова показались бы ей очень обидными , она бы краснела , бормотала извинения , но только не сегодня . После встречи с фурой , после того как попрощалась с жизнью , Женя с ее претензиями выглядела даже забавной. — Чего ухмыляешься ? — разъярилась еще больше начальница . — Считай , что у тебя уже нет работы ! Дорабатываешь две недели и свободна ! Твоя наглость… — Отлично , — фырк нула Катя и направила к двери. — Куда собралась ?! Я еще не договорила с тобой ! Девушка обернулась : — Договорим , когда вылечишь нервы , истеричка ! На душе полегчало . Золотистая машина , стоявшая возле забора , исчезла. Юля уже была на месте . Она громко деклами ровала : «Сосисочки домашние к вашему столу» , — и приплясывала от холода . Все вместе очень даже ничего выходило. — Орала ? — спросила Юля. Катя кивнула : — Как всегда. Листовки брали плохо , на улице похолодало и совсем стемнело. Девушка почувствовала вибрацию в кармане и вынула телефон . На дисплее мигало «Нина». — Кать , привет ! — сразу же заговорила староста . — Слушай , а что там с Малошиным ? — А что с ним ? — с трудом выговорила Катя и затаила дыхание. — Так я у тебя хотела узнать , — расстроилась Нина , — Алиска там вся в шоке , говорит — на «скорой» увезли… Говорит , он с тобой ушел , а потом… вЂ” На «скорой» ? — Катя сильнее стиснула мобильный. — Ага , представляешь , — староста вздохнула , — машина сбила . Алиска сказала , крутая какая-то тачка… фиг его , водилу этого , те перь найдешь . А найдешь — откупится ! — А очевидцы ? — прохрипела Катя . — Кто-нибудь видел , какого цвета машина ? — Алиска сказала — золотая , кажись… а может , серебристая . — Нина помолчала . — Не знаю я , блестящая , короче , какая-то. — Понятно . — Голос дрогнул. — Ты чего там , — заволновалась староста , — плачешь ? — Нет , — честно ответила Катя , — просто… просто неожиданно очень… — Да-а-а , — протянула Нина , — Алиса , когда звонила , ревела , просто ревела . — Староста закашлялась. Кате показалось , что одногруппница еще хочет что - то сказать , но не решается , поэтому спросила : — А что еще она сказала ? — Ну-у , сказала , что вроде как Малой не дышал… вЂ” Нина прочистила горло . — Знаешь , она так плакала , ничего было толком не понять… но , кажется , она сказала еще , что уроет тебя завтра . Типа , это ты виновата , что он ушел с последней пары… вот. Катя молчала. — Да ты не виновата , конечно , — подбодрила староста , — Алиска это так , от расстройства… она ведь в него с первого курса влюблена. — Да ? Я не знала… Нина еще раз кашлянула и вк радчиво попросила : — Только не нужно об этом говорить никому , — раздался нервный смешок , — а то она уроет нас обеих. — Конечно , я… никому. Катя убрала телефон в карман. — Все нормально ? — полюбопытствовала Юля. — Да , — соврала девушка. Не говорить же , что она отвела за руку ни в чем не повинного парня на смерть ! Катя подошла к урне , швырнула туда оставшиеся листовки и зашагала к лестнице. — Кать ! — окрикнула ее Юля . — Ты все ? — Да. — Подожди меня пять минут , — взмолилась девушка , — вместе пойдем домой , а то … — Прости , — покачала головой Катя , — сегодня мне в другую сторону. Подвергать опасности еще одного человека она не собиралась . Существо с ледяными голубыми глазами абсолютно ясно дало понять , что любой , кто встанет на защиту , поплатится за смелость жизнь ю . На сегодня уже хватало жертв. Катя быстро двигалась вдоль забора , постоянно оглядываясь и крутя головой по сторонам . В любой момент могло что-то случиться… Из одного подъезда вышел молодой парень с мощным доберманом на строгаче . Намордник без дела висел на толстой шее. «Оно» , — поняла Катя , когда собака изрыгнула приглушенное «вуфф» и чиркнула черными когтями по снегу. — Тихо , — шлепнул парень перчатками по крупу собаки. Девушка делала шаг и испытывала боль от напряжения во всем теле . В любой миг зверь м ог сорваться с поводка и наброситься на нее . Рука сама потянулась к шее и намотала шарф в три слоя. Парень закурил , а поводок , пока искал что-то в кармане , зажал между коленями. Катя замедлила шаг. «Сейчас , сейчас , сейчас» , — пульсировало в мозгу. Доберман рванулся , и уже в следующий миг огромные лапы припечатали девушку к забору . Пес сразу , без лишнего лая и рычания вцепился слюнявой пастью в шарф , шею сдавило под мощным нажимом челюстей , в лицо ударило теплое зловоние. — Ча-ак ! Чак , а ну фу-у-у ! — завопил хозяин , кидаясь к собаке. Катя стояла не шевелясь , пока парень , бормоча в полголоса ругательства вперемешку с извинениями , оттаскивал псину. Взметнулся поводок с железным карабином и ударил добермана по спине . Пес заскулил. — Простите , простите его , — пар ень вцепился в шкуру собаки на шее , — он никогда прежде не нападал , я… — Не бейте его , все в порядке , — сказала Катя , делая осторожный шаг в сторону . Голос даже не дрогнул , хотя саму ее трясло как в лихорадке. Девушка дошла до конца забора и свернула на ти хую безлюдную улочку . Не успела она пройти и половину дома , как ее ослепил свет фар лихо вывернувшей из-за угла машины. Катя упрямо шла навстречу , а когда взревел мотор и колеса прокрутились на месте , отбрасывая снег в разные стороны , она громко крикнула : — Трус ! Придумай что-нибудь пооригинальнее ! Мотор неожиданно заглох , фары погасли — наступила тишина. «Передумал ? Или подыскивает решение пооригинальнее ? А может , ждет , пока подойду поближе ?» — гадала девушка , шаг за шагом приближаясь к белой иномарке. Ког да до машины оставалось метров двадцать , под ногой пошатнулась земля — люк , скрытый от глаз слоем снега . Чугунная крышка перевернулась , Катя взмахнула руками и провалилась , успев лишь расставить в стороны локти . Она держалась на одних руках , на спину дави л а крышка люка , а в глаза ударил яркий свет . Зажглись фары. Теперь ей стал ясен план своего мучителя , и уж что - что , а недостаточно оригинальным он не казался . У нее даже имелась — да здравствуют управленческие решения ! — альтернатива. Машина с визгом сорва лась с места . Звать на помощь не было смысла и времени , у девушки оставались считаные секунды , чтобы решить , размозжит ли подвеска белой иномарки ее лицо или… Она выбрала второе и , прижав к себе локти , служившие опорами , державшими на поверхности , полетела в люк . Прежде чем девушка погрузилась в ледяную воду , сверху пронеслась машина , с грохотом упал на отверстие чугунный люк — стало темно. Вода сомкнулась над головой , под ногами оказался какой-то упор , труба или скоба . Катя вынырнула и , ободрав щеки об нар осший вокруг лед , глотнула воздуху . Она по плечи находилась в холодной канализационной воде , в кромешной темноте. * * * — Почему нельзя ее просто убить ? — Анжелика отошла от окон и в ожидании ответа приподняла изящные брови. — Он мой брат , — раздраженнее , чем следовало , напомнил Лайонел , проходя в верхней одежде в гостиную и опускаясь на огромный диван. Хозяйка квартиры запахнула черный шелковый халатик и грациозно опустилась рядом . Руки в кольцах и браслетах потянулись к молнии на пальто , а губы скользну ли по бледной щеке молодого человека. Лайонел еле заметно улыбнулся , но улыбка быстро исчезла с губ . Голубой взор метнулся на длинные паучьи лапы , которые едва не касались его лица. — Можно убрать эту тварь с твоего плеча ?! — рассердился Лайонел. Анжелика отпрянула как от пощечины . Черные лапы паука беспокойно забегали по алебастровой шее. — Как только разделаешься с другой тварью ! — прошипела девушка , нежно поглаживая своего любимца. — Прекрасно , — безразлично обронил молодой человек , отшвыривая от себя ее руку в кольцах , — тогда и поговорим. Анжелика хищно прищурила агатовые глаза. — Жалкое зрелище ты являешь собой ! Лайонел одним щелчком пальца скинул с ее плеча паука , а затем взял девушку за подбородок и приблизил прекрасное лицо к себе. — Не разговаривай со мной так , — спокойно предупредил он. В черных глазах зажегся гнев. — Не можешь справиться с какой-то глупой девкой ! — яростно выплюнула Анжелика . — А заодно напомнить своему братцу , кто тут хозяин ! Может , ждешь , пока пойдет молва : «Лайонел тряпка» ?! Ла йонел оттолкнул от себя девушку . Та полетела на иол , но тут же поднялась и гордо расправила плечи , по которым жидким золотом заструились распущенные волосы. — Первый , кто подумает , что я тряпка , — холодно произнес он , — отправится прямиком на тот свет. — О чень страшно , — презрительно засмеялась девушка и подбоченилась . — Что ты мне сделаешь ? — Она демонстративно развязала шелковый кушак и небрежно скинула халат на пол , оставшись в черном кружевном белье . — Надругаешься ? Лайонел медленно поднялся , некоторое время постоял перед ней , скучающе разглядывая , затем наклонился и легко коснулся губами лба. — Нет , не надругаюсь , — он направился к дубовым дверям , — оставлю тебя в одиночестве мечтать об этом ! Паук шарахнулся от его ноги , но Лайонел нарочно изменил траек торию своего пути и встал каблуком на одну из длинных лап. — Мика ! — вскрикнула девушка. Паук без одной ноги побежал к ней , а молодой человек посмотрел через плечо : — Не нужно заставлять меня причинять тебе боль ! * * * Голос пропал , горло свело от боли , тела она не чувствовала. В колледже как-то объясняли , что вместо «помогите» лучше всего кричать «пожар» , но Катя не успела поэкспериментировать. Пришло понимание , что из нее никогда не вышло бы хорошего управленца . Даже из двух вариантов-альтернатив она ум удрилась выбрать не ту . Мгновенная смерть от столкновения с машиной была в сто крат лучше медленной — в ледяной воде , темноте и без всяких надежд на спасение . Она с поразительной ясностью осознала , что совсем недавно принимала все происходящее за игру , оп а сную , жестокую , но всего лишь игру . Где есть шанс , когда станет невыносимо , прокричать : «Я больше не играю !» Сейчас она не то чтобы прокричать не могла , прошептать — с трудом. Мысли переплелись в один комок и , казалось , вместе со всеми частями тела преврат ились в лед. — Катя ! — неожиданно донесся издалека до нее голос Влада. Она подняла голову , но ничего , кроме тьмы , не увидела. — Катя , — снова позвал он уже громче и совсем близко. Девушка , не чувствуя пальцев , заколотила по стенкам канализационного колодца , а когда поняла , что звуки едва различимы , безнадежно уронила руку в воду. В тот же миг тьма рассеялась , чугунный люк отлетел в сторону и показалось белое лицо Влада. — Катя ! — в ужасе закричал он . — Сейчас , подожди , я… — Влад умолк — их взгляды встретили сь , а потом произошло то , чего она ожидала меньше всего — он прыгнул к ней. Катя не почувствовала боли от поднятых им брызг , ударивших в лицо . Влад вынырнул рядом с ней , крепко прижал к себе и неожиданно на полном серьезе попросил : — Просто закрой глаза. О на подчинилась , поэтому так и не поняла , как они вдруг очутились на поверхности . Влад куда-то очень быстро ее нес . Даже слишком быстро , чтобы в этом можно было поверить . Она не узнавала проносившихся пейзажей , в глазах рябило , голову сдавило точно ледяным ободом . Ей казалось , что она летит со скоростью света через целую Вселенную. Лицо обожгло , как от дыхания огнедышащего дракона . Девушка с трудом разлепила глаза . Она все еще была на руках у Влада . В помещении , где они находились , повсюду на стенах блестели зеркала или серебристые панели , глаза резало от яркого света. — Номер ! Любой , — отрывисто произнес Влад. — У нас есть… — послышался приятный женский голос , но молодой человек грубо оборвал : — Я сказал — любой ! На мгновение он поставил девушку на ноги , одн ой рукой придерживал ее , другой рылся в кармане своей куртки , пока не выудил оттуда кредитку. В глазах потемнело , Катя уцепилась за него , и последнее , что она почувствовала , как он подхватил ее. Она пришла в себя от звука голоса. Влад просил посмотреть на него и еще что-то говорил , но ей никак не удавалось уловить смысла. Дышать стало легче , и на плечи перестала давить тяжесть. — Не так я себе все это представлял , совсем не так , — различила она негромкое бормотание . — Не очень-то романтично… Катя приоткрыла глаза. Она сидела на банкетке в ванной комнате из белого кафеля , а Влад ее раздевал . Пальто , шарф лежали рядом на полу . В белоснежную ванну наливалась вода , зеркала запотели от пара. Пальцы молодого человека взялись за пуговицы на юбке . Катя заметила , что сапог на ней уже нет , от легких прикосновений быстрых рук тело закололо сотнями тоненьких иголочек. Он стянул с нее юбку , затем колготки . На его сосредоточенном лице промелькнула нерешительность , руки замерли на талии , пальцы скользнули под резинку трусик ов , и тогда он поднял на нее глаза . Их взгляды встретились. Казалось , заледеневшая в венах кровь бурным потоком хлынула по венам , тело затрясло в ознобе. Влад отдернул руки и , потупившись , произнес одно лишь слово : — Свитер. Это походило на что-то вроде : « Позвольте вашу шубу» . Только он не дождался , пока она позволит , сразу стащил свитер , а потом подхватил ее на руки и опустил в теплую воду. Вода показалась кипятком , Катя схватилась за бортики ванны в попытке выбраться , но ей на плечо , синеватое от удара ма шины , легла рука Влада. «Мало было мне купания в ледяной воде , теперь меня решили сварить» , — переставая сопротивляться , горестно подумала девушка. — Потерпи , — попросил он , усаживаясь рядом на корточки , — будет лучше. Он выглядел таким уверенным и спокойн ым , как будто прыгать за девушками в люк с ледяной водой было для него привычным делом. Катя тронула рукав его мокрой куртки в немом вопросе , не собирается ли он снять одежду , но молодой человек беспечно отмахнулся : — Со мной все хорошо , закаленный организ м. И снова она ему верила . Его не трясло от холода , не было даже намека , будто он чувствует себя некомфортно. Влад запустил руку в воду и вынул пробку. — Нужно постепенно поднимать температуру воды , пояснил он , открывая кран. Катя прижала колени к груди . П од его взглядом она чувствовала себя неловко . Даже в полуобморочном состоянии ее волновали условности . И от этого она казалась себе ужасно глупой и закомплексованной — с головой , полной предрассудков. Раньше она думала , что если с каким-то парнем у нее зай дет так далеко… она непременно будет в своем лучшем белье . Глядя сейчас сквозь прозрачную воду на белый бюстгальтер и черные трусы , вообще из разных комплектов , ее обуревали странные чувства. — Все будет хорошо , — негромко произнес Влад . Он устроил руки на бортике и , не спуская с нее взгляда , положил на них голову. Прежде ей доводилось видеть его лишь в вечернем полумраке , но уже тогда она решила , что никого красивее не встречала . В ярком свете лампочек красота ничуть не померкла , напротив , стала какой-то н ереальной , слишком идеальной для обычного человека. Так и хотелось спросить : «Кто ты ? С какой планеты ?» Она же молча смотрела в зелень глаз словно на пруд , покрытый тиной в солнечный день , и ее затягивало , как в болото . В темноте цвет его глаз был другим , больше походил на изумруд или листья лопуха , иногда взгляд становился по-звериному пугающим , загорался как у дикого кота . Но при ярком свете в его глазах царило солнечное лето , безмятежное и прекрасное. В ее тело вонзались иголочки , мертвенно-бледная кожа постепенно розовела . Навалилась усталость , Катя уткнулась лбом в колени и закрыла глаза. — Не засыпай , — попросил Влад и взял с полочки белую губку и блестящие бутылочки . — Вода в канализации грязная , поэтому… — Он не договорил и протянул ей одну из бутыло чек с голубой жидкостью. Она смотрела на гель , но поднять руку и взять его была не в силах . Конечности вдруг стали неподъемно тяжелыми , как если бы к ним приковали по огромной гире. Влад нерешительно повертел бутылочку в пальцах и негромко сказал : — Если т ы позволишь… Катя еле заметно кивнула . Хотелось спать , и стало наплевать , подумает ли он , что ее трусы с бюстгальтером не сочетаются , или еще о чем-то… «Лучше или хуже наше знакомство уже все равно не сделать» , — смыкая веки , подумала девушка. Перед глазам и расплывались радужные крути , она проваливалась в сон , ощущая , каким легким , невесомым делается тело . И осторожные прикосновения скользкой губки к ее коже казались частью этого разноцветного полусна. Глава 7 Златовласый ангел Девушка проснулась от запах а малины . Рот наполнился тягучей слюной , сладкий аромат раздразнил обоняние. Катя лежала в белом махровом халате под двумя одеялами на огромной кровати , окруженная грелками , как новогодняя елка подарками. Влад сидел рядом на стуле , одетый все в ту же мокру ю одежду . Только куртку снял , оставшись в бежевом свитере с засученными до локтей рукавами . Неподалеку от стула лежала ее сумка , которую она уронила рядом с люком . На тумбочке стоял блестящий чайник , кружка на блюдце , ложечки , банка малинового варенья , ба н ка меда и какие-то лекарства . Номер освещал один торшер с противоположной стороны кровати. Хотелось пить . Катя высунула из-под одеяла руку и , сама не зная зачем , тронула чайник . Она беззвучно вскрикнула и отдернула обожженную ладонь. Влад встрепенулся. — Г орячий , — запоздало предупредил он и молниеносно обхватил ее запястье обеими руками . Его прохладные губы прижались к ладони . Жжение прекратилось , а когда молодой человек отстранился , бережно положив ее руку на одеяло , краснота с ладони бесследно исчезла. Д евушка не помнила ни одного человека , который относился бы к ней когда-нибудь с такой же нежностью . Сердце сжалось от благодарности и еще чего-то непонятного . Но столь сильного , что голова закружилась и дышать стало тяжело , как будто на грудь навалилась м о гильная плита. Влад налил в чашку кипяток , затем положил туда пару ложек малинового варенья и размешал. — Доктор сказал , дать тебе попить , когда ты проснешься , — произнес он , пересаживаясь на постель и поднося к ней чашку. Катя нахмурилась , соображая , когд а тут успел побывать врач. — Ты спала , — пояснил Влад , подкладывая ей под спину подушку. Девушка смущенно улыбнулась , глядя , как приближается к губам чашка. «Теперь он будет меня поить… Что дальше ? Кормить медом с ложечки ?» Она отхлебнула , горло обожгло , а он , точно мысли прочел , открыл банку , черпнул ложкой мед и поднес к ее губам. — Врач сказал , — обаятельно улыбаясь , напомнил Влад. «Кто он ? Откуда ? Зачем все это делает ?» — От вопросов грозилась лопнуть голова. Катя послушно отхлебывала горячее малиновое питье , ела мед и старалась не встречаться с пристальным в полумраке изумрудным взглядом. Когда он отставил чашку на тумбочку , девушка в немом вопросе посмотрела на задернутое шторами окно. — Два часа ночи , — ответил Влад и , предугадав следующий вопрос , про изнес : — Я отправил твоим родителям эсэмэску . Легенда такова : у подруги с работы умерла мать , поэтому ты осталась сегодня у нее , а мой вернешься завтра после работы . — Он помолчал и мрачно прибавил : — Пришлось еще написать , что твой телефон разрядился , а г оворить по телефону подруги тебе неудобно. «Лгун со стажем…» — отметила она и обеспокоенно потрогала полы его свитера . Он был все еще сырым и холодным. Влад вздрогнул от ее прикосновения , пообещав : — Я переоденусь , когда ты уснешь. Катя кивнула и сползла п од одеяло . Молодой человек поднялся и , точно заботливая мать , поправил подушку. Прежде чем закрыть глаза , девушка увидела , как он опустился на стул и , не сводя с нее взора , замер. Она заснула , и снились ей ледяные голубые глаза . Было страшно , Влад ушел , в номере она осталась одна . Холодный взгляд светился из темного утла . И если бы у темноты были глаза , то они непременно были бы такими — осколками раскрошенного льда . Кристально чистые и беспощадно острые . Чтоб у жертв в венах стыла кровь , сердце замирало , а страх парализовывал каждую клеточку тела. — Живучая , кошка , — раздался негромкий голос . Глаза надвигались , Катя чувствовала , что не может шелохнуться и взгляда отвести не может . Из тьмы вышел человек . В черном длинном пальто , в расстегнутой на несколько п уговиц рубашке и в черных остроносых ботинках . Он остановился на расстоянии шагов трех от кровати. Катя на какое-то мгновение перестала дышать . Вдруг показалось , что перед ней сам дьявол и сейчас он предложит ей продать душу . В день , когда чудесным образом спаслась от трамвая , она ждала кого-нибудь похожего . Того , чья принадлежность к темным силам не будет нуждаться в подтверждении . Красота этого златовласого молодого человека ослепляла . И если бы не ледяные глаза , черная одежда , его можно было бы легко пр и нять за ангела. Раздался грохот распахиваемой двери , и в комнате возник Влад . Раздетый по пояс , с полотенцем в руке , он подбежал к кровати и загородил ее от незнакомца. — Убирайся ! — послышался полный ярости голос Влада. Незнакомец засмеялся , а отсмеявшись , спросил : — Уже воспользовался ситуацией ? Катя крепче стиснула край одеяла в ожидании ответа. — Противно слушать , — прошипел Влад. — Да ? — неподдельно изумился незнакомец . — Ну да , ну да , я ведь говорил , она так себе… мышь ! — Она прекрасна , — еле слышно в озразил Влад . — Уходи , я не хочу тебя видеть ! — Из-за девчонки ? — В голосе непрошеного гостя проскользнули металлические нотки. — Ты слишком далеко зашел , — не менее холодно ответил Влад. И ей почудилось , что голоса слились в один — так похоже они прозвуча ли. — Нет , это не я далеко зашел , — рявкнул златовласый , — это ты , Вильям , рехнулся ! Я не намерен уговаривать… я ведь могу тебя и заставить… — Не можешь , — спокойно произнес Влад . — Ты можешь забрать мою жизнь и ее жизнь , но только не заставить меня жить , как хочется тебе. Повисло тягостное молчание. Незнакомец так и ушел , не проронив ни слова . И лампа в торшере , как свеча от прикосновения крыла летучей мыши , погасла. Влад недолго постоял возле кровати , затем скрылся за дверью ванной . Послышался шум воды . П леск ее погрузил девушку в другой , новый сон . В нем она шла по бесконечно длинному мосту . А вокруг ничего — лишь бело-серые облака — бескрайний небесный океан. Несколько раз за ночь Катя просыпалась , пила какие-то микстуры , ела таблетки , снова засыпала . Вл ад сидел рядом на стуле и больше никуда не уходил . Иногда его прохладная ладонь ложилась ей на лоб , тогда жар отступал , становилось так хорошо , что она едва сдерживалась , чтобы не вцепиться в его руку. Когда в очередной раз пробудилась , девушка посмотрела в сторону окна . Ей хотелось попросить отдернуть шторы и впустить в номер дневной свет , она даже попыталась показать рукой , но молодой человек как будто этого не заметил . Он поднялся , включил оба торшера и верхний свет. — Тебе нужно поесть. Есть совсем не х отелось , Катя закрыла глаза и отвернулась . Влад не настаивал. Она не спала , просто тихо лежала , в первый раз с момента падения в люк прокручивая в памяти все , что случилось после. От воспоминаний становилось невыносимо жарко , тело точно в чан с кипятком по гружалось . Люк , холод , боль — Влад — холл гостиницы с зеркалами — номер — ванна… Дальше цепочка обрывалась , мысли подобно забуксовавшей в снегу машине не могли двинуться с места . Стыд , страх , возбуждение — все перемешалось в одном лишь воспоминании . Она в и дела перед собой ванну , запотевшее зеркало , чувствовала прикосновение рук на своем теле… «Забыть , не думать об этом , — попыталась она успокоить взбесившееся сердце , готовое разломать грудь своими ударами , — нужно лишь забыть». Hо забыть она уже ничего не м огла , напротив , чем больше думала , тем больше мелких подробностей всплывало в памяти. «Алиска бы прыгала от радости , а я… — неожиданно пришло в голову , — может , со мной что-то не так ? Может , мне и не хочется любви совсем ? А Влад слишком… слишком во всем , ч тобы поверить… Увидел , понравилась — и вот она , любовь . Где подвох ?» В одно из пробуждений ночью ей казалось , что она точно знает ответ на этот вопрос , но сейчас не могла понять , почему так решила. Возможно , приснилось ? И ответа никакого нет ? За ночь ее по сещало множество ярких снов , теперь же она ни один не могла вспомнить . И чувствовала , что вспомнить нужно обязательно , ответ где-то рядом , крутится в мозгу , на языке , стоит только немного напрячься и… Ее разбудило прикосновение к плечу. — Пора ехать , — нег ромко сказал Влад. Катя осторожно села . На кровати , аккуратно сложенная , лежала ее одежда — похоже , выстиранная и выглаженная. Молодой человек кивнул в сторону ванной. — Я буду неподалеку , если тебе понадобится помощь… Катя моргнула и протянула руку к стоп ке с одеждой . Когда он вышел , она оделась и даже попыталась пройтись до двери ванной , но закружилась голова и девушка поспешила вернуться к постели. Влад вышел через минут пять , взял ее сумку , оставил на тумбочке деньги и протянул руку со словами : — Ты чув ствуешь слабость , потому что не ела. Катя взяла его под руку , и они вышли из номера. Девушки на ресепшене пожелали : «Всего добро». На улице шел мокрый снег . Влад указал на стоящую перед гостиницей синюю машину. Катя огляделась . Они находились в другом райо не . Она как-то раз проходила мимо этого мини-отеля , расположенного на первом этаже в новостройке. «Как же он пронес меня на руках такое расстояние ? Могли мы ехать на машине или все-таки ?…» Молодой человек помог ей сесть на переднее сиденье и пристегнул рем нем безопасности . Их взгляды встретились . Она представила , как его губы касаются ее губ , и по телу прошла блаженная дрожь. По меньшей мере ответ на один вопрос нашелся . Ей хотелось любви . Оставалась еще какая-то сотня-другая вопросов , и она могла бы чувств овать себя спокойно , или наоборот… Все зависело , какими будут ответы. В лобовое стекло летел снег , машина выехала из дворов на шоссе. «Когда он успел пригнать машину ? Может , живет тут где-то поблизости ?» — Ей никогда и в голову не приходило , каково это — п отерять голос , каково , когда ничего не можешь сказать или спросить. До ее дома доехали быстро . Она всю дорогу ждала , что он заговорит , но молодой человек упрямо молчал . А она ломала голову , что же означает эта неприятная тишина . Разонравилась ли она ему , и ли просто неловко ? Сердится он из-за того , что пришлось быть нянькой , или во всем виновато нижнее белье из разных комплектов ? Он проводил ее до квартиры . Откуда узнал этаж и номер — было очередным вопросом без ответа. Влад вынул из-за пазухи телефон и прот янул ей. — Старый после купания не работает , — коротко пояснил он. Катя спрятала руки за спину , говоря тем самым , что не возьмет подарок . Но он уговаривать не стал , просто положил сотовый ей в карман , а когда она попыталась протестовать , оборвал : — Там ест ь мой номер , звони в любое время ночи… вЂ” Он замешкался и чуть тише добавил : — И дня , конечно. Молодой человек опустил глаза. — Помнишь , я сказал , что если ты не придешь в парк… вЂ” Он грустно улыбнулся . — Я так и не знаю , собиралась ты или… Влад взглянул на нее и отрывисто произнес : — Да , не лучшее время для разговора об этом . Я подожду , когда тебе будет лучше , и тогда… вЂ” Он усмехнулся . — Не знаю , что тогда… Катя затаила дыхание , ожидая продолжения , только его не последовало . Влад ободряюще ей улыбнулся и поп росил : — Ничего не бойся , я не позволю никому тебя обидеть. На миг ей показалось , что он сейчас ее поцелует , но молодой человек сделал шаг назад . Сердце сжалось от разочарования , а дверь ее квартиры внезапно отворилась. — Катя ! — вскричала мать. Девушка об ернулась , а когда посмотрела на то место , где стоял Влад , там уже никого не было. * * * Первые четыре дня Катя не поднималась с постели . Приходила врачиха , сказала : «Воспаление легких» , спустила очки на кончик носа и строго глянула поверх них , приказав : «Лежите». Мать тихо пробормотала : «Дошнырялась». А папа спросил : «Может , чайку с лимончиком ?» Один раз звонила староста , два раза звонила Юля , один раз по просьбе начальницы , другой просто так . Со всеми говорила мать , заявившая : «Катя очень сильно больна». Голос вернулся только на третий день , горло раздирало от боли так , что она не могла толком ничего проглотить , даже пить было больно. Одиннадцатого декабря Катя почувствовала себя настолько хорошо , что съела на ужин первое , второе и даже третье — чай с кус ком яблочного пирога. — Ну , слава тебе господи ! — не уставала восклицать мама , глядя , как Катя ест. — Оголодала , — улыбнулся папа , не отрывая взгляда от телевизора. — Иди теперь ложись , тебе нужно отдыхать , — жужжала на ухо мать. Отдыхать совсем не хотелос ь . За неделю от лежания на кровати уже бока болели . Но Катя не стала спорить , пошла к себе в комнату и закрыла дверь. Девушка села за письменный стол и уставилась на мобильник . От Влада не поступило ни одного звонка , ни единой эсэмэски . Сама же она звонить боялась . Несколько раз пыталась набрать номер , но в самый последний момент нажимала «отбой». «Не понравилось ему быть моей нянькой , — думала она , тоскливо глядя на телефон . — Еще бы ! Увидеть объект своей симпатии вот так… без всего , без прикрас , жалкого н едоутопленного котенка» : — Она сердито отодвинула телефон . Не помогло , взгляд все равно тянулся к нему . Тогда девушка накрыла мобильник тетрадью . И теперь смотрела на эту самую тетрадку , будто назло , как раз по основам менеджмента. «Ну и пусть , — сердито р оняя голову на руки , решила Катя , — еще и к лучшему . Какая из нас пара ? Смех ! Он весь такой , такой… а я… Золушка , блин , Принц и нищий , Малыш и Карлсон… Чертовы сказки». — А мог бы и позвонить , — сердито пробормотала девушка , словно спорила с кем-то невидим ым , охотно уничижавшем ее . — Зачем тогда дарить сотовый ? Так богат , что подобный подарок ничего для него не значит ? Вполне возможно… Машина у него не из дешевых , одежда тоже». Катя совсем приуныла . Все говорило , просто кричало о том , что красавец Влад явно не для нее — простушки из занюханного , как любила упоминать Женя , колледжа. И , поглядывая на торчащий из-под тетради телефон , к глазам подкатывали слезы . Было стыдно и противно. «Как же легко мне запудрить мозги , — думала она , ощущая прилив жара к щекам , — обещаниями , нежными словами и взглядами… Сразу поверила , дурочка . А он , может , смеется… Да и вообще , парни любят спорить : «А вон , смотри , девка пошла , спорим , я с ней замучу ?» Так они делают , а потом , когда спор выигран , исчезают…» Катя подошла к окну и присела на подоконник . За белым от морозных узоров стеклом на площадке мелькали бледные огоньки украшенной ели . Все готовились к Новому году , а девушка и думать о нем забыла . Она расчистила на стекле «глазок» , чтобы полюбоваться елкой , но вместо наряженно г о дерева увидела Влада . Он сидел на ветке тополя напротив ее окна , привалившись к могучему стволу . Их взгляды встретились , молодой человек улыбнулся и в приветствии приподнял руку . Она не могла ничего с собой поделать , горестные мысли упорхнули птичкой , н а лице расползлась бестолковая улыбка . Он был тут , не забыл о ней , не бросил ее — больше ни о чем думать не хотелось . Как он забрался на дерево ? Чьи же глаза и отпечаток руки видела она полмесяца назад ? Чьи шаги слышала за спиной ? Все это показалось такой е рундой по сравнению с тем , что он был от нее на расстоянии трех шагов — пусть воздушных шагов — все равно. «Здравствуй !» — размашисто написала она ногтем на стекле. Он с улыбкой кивнул , вынул из кармана мобильник и показал ей. Девушка расчистила окно рукав ом от пижамы . Пиликнул мобильник на столе . От Влада пришла эсэмэска : «Можешь говорить ?» «Да» , — отправила она ответ , устраиваясь с ногами на подоконнике. Когда раздался звонок и на дисплее высветилось «Влад» , ей показалось , что она не сможет ответить , а за дохнется , прежде чем заговорит. — Здравствуй , Катя , — услышала она мягкий голос . — Как ты себя чувствуешь ? — Хорошо , — все-таки выговорила она и несмело улыбнулась ему через стекло. Повисло молчание . Чтобы хоть как-то нарушить его , Катя спросила : — Ты не с валишься ? — Едва ли , — засмеялся он , не отрывая от нее мерцающего в полумраке взгляда. Она боролось с желанием узнать , как ему удалось залезть на дерево , но он раньше нее заговорил : — Рад , что тебе лучше… Я беспокоился. Сердце сжалось в комочек от удовольс твия и , точно резиновая уточка для ванны под нажимом ладони , разжалось . Мурашки поползли по спине , дыхание сбилось , ей было неловко от того , что он сейчас смотрит на нее — тронутую его волнением до глубины души. — Спасибо , — прошептала она , опуская голову на грудь и плотнее к уху прижимая телефон . — Я думала , ты забыл про меня , — сама не зная зачем , призналась Катя . Может , хотела ответить на его признание , а может — услышать еще раз , что ошиблась. — Разве я могу о тебе забыть ? — засмеялся он и , чтоб привлеч ь ее внимание , швырнул в окно снежок. Они смотрели друг на друга и молчали. Самое время было перейти к вопросам , которых накопилось так много , что уже не помещались в голове , но она почему-то медлила. Боялась правды . И боялась признаться себе в страхе . Она знала точно — большинство ответов на вопросы ей не понравятся . Но ей нравился Влад , так сильно , как еще ни один мальчик. «Может , к черту вопросы ? Пусть первым заговорит об этом ! Когда-нибудь все равно придется , тогда… тогда я все узнаю !» Кто-то внутри наз ывал ее безрассудной дурочкой , но Катя решила не обращать внимания. — Не хочешь ни о чем меня спросить ? — оборвал тишину Влад. — Я подожду , — выдохнула Катя , — когда ты сам захочешь мне рассказать. Он задумчиво наклонил голову : — А если никогда ? Она помолч ала , потом как можно веселее сказала : — Если меня не будут пытаться убить каждый день лишь за то , что знакома с тобой , то я , наверно , смогу не думать… не думать о том , чего не понимаю. Влад нахмурился , она даже подумала , что обидела его . Захотелось забрать назад свои слова. «А что , если меня преследовали не из-за него ? А я обвинила вот так просто ! Неблагодарная , он в люк за мной прыгнул , а я…» — Не беспокойся , — произнес Влад , — я прослежу , чтобы тебя никто не обидел. Катя облегченно вздохнула и вывела на с текле веселую рожицу. — Катюша , — раздался из коридора мамин голос. — Мне пора ! — только и успела пробормотать Катя , как в комнату вошла мама. — А ты чего это расселась ! — возмущенно хлопнула себя по бокам Валентина Васильевна . — А с кем говоришь ? Девушка закрыла мобильник и соскочила с подоконника. — Ни с кем ! Я елкой любовалась , — соврала она и , забираясь на кровать , прибавила : — Скоро ведь Новый год. — Да-а , — мечтательно протянула мама , — мы с отцом решили не наготавливать в этот год , сделаем всего поне множку , салатиков , торт спеку… — Здорово , — без энтузиазма кивнула Катя. Мать подошла к окну и задернула занавеску. — А то дует , — пояснила она и между прочем добавила : — Папина сестра в гости на Новый год приглашает , вот думаем… А у тебя есть какие планы ? «Спрашивает о моих планах ?» — не поверила своим ушам Катя. Валентина Васильевна скупо поджала губы , обронив : — Я подумала , может , ты с тем мальчиком захочешь справлять… как там его ? — Влад. Подумать о том , где и с кем будет отмечать праздник , Катя еще не успела , поэтому честно созналась : — Я пока не знаю. — А что он , Влад этот , не предложил ? — все тем же тоном праздного любопытства , спросила мама. «Так вот она к чему . Решила разузнать , как далеко уже все зашло !» — У нас не было времени поговорить об этом , до Нового года еще полмесяца… успеем. Мобильник в руке пиликнул . От Влада пришла эсэмэска : «Рад был видеть . Поправляйся !» — От него ? — вскинула брови мать. — Да. — Что пишет ? — Мама , — нахмурилась Катя , — это личное ! Валентина Васильевна неестественно засм еялась : — Да чего там может быть личного ?! Ты же не замуж за него собираешься выходить ?! Первый парень — это , знаешь ли , так… несерьезно . Сколько их еще будет ! «Замуж ? Это ее в действительности беспокоит ?» — Катя едва сдержала смешок и серьезно заверила : — Нет , замуж не пойду , не волнуйся. — А я что , — передернула плечами мама , — поступай как знаешь , твоя жизнь ! — Она взялась за ручку двери и , прежде чем выйти , обронила : — Отдыхай ! Как только дверь закрылась , девушка подскочила к окну , но на заснеженном дер еве остались лишь следы. Внизу разноцветными огоньками мерцала елка , белел от снега двор , а в синем бархате небес висел серебряный месяц. Катя со странным беспокойством улыбнулась . Она чувствовала , что для нее начинается новая жизнь , полная опасностей и та йн . Где невозможное — обычно . И повернуть назад уже немыслимо , потому что сердце подхватил смерч , закружил-завертел и понес… * * * Толстые крылатые младенцы с арфами были над годовой . Они играли и смеялись в нежно-лазоревых облаках. — Я тебя люблю , — раз далось у него над ухом. Золотистые ресницы дрогнули. — Я тебя тоже , — ответил Лайонел. Лицо любовницы с пылающими черными глазами возникло над ним и загородило нарисованных на потолке ангелов. — Правда ? — Нет , — расхохотался молодой человек , — конечно , неп равда ! Ты такая наивная , Анжи. Девушка с тихим рыком скатилась с него. — Ненавижу тебя ! — Вот и разобрались . — Лайонел под шелковой красной простыней перевернулся на живот и задумчиво уставился в холодно отстраненное лицо Анжелики. — У меня есть для тебя п одарок , — обронил он. Взгляд любовницы оживился , она повернула к нему голову. — Ты знаешь , чего я хочу ! — Детей и домик за городом ? Нет , это всего лишь вино… в холодильнике . Твоя любимая , редкая группа . А что до детей , да они и впрямь имеют отношение к тво ему подарку… — Прекрати ! — прошипела Анжелика и нежно коснулась острым ногтем по его шее . — Лайонел , сделай меня достойной тебя ! Ты никогда об этом не пожалеешь ! — Откуда ты знаешь ? Паук наплел ? Ладони с длинными изящными пальцами сжались в кулаки. — Мы со зданы друг для друга ! Сколько тебе еще нужно времени , чтобы это понять ? — Может , пару столетий и хватит , — невинно улыбнулся Лайонел. Анжелика уронила голову на подушку и , не спуская с него агатового взора , воскликнула : — Я умру столько ждать ! — О-о , приду май что-нибудь более весомое , чем угроза смерти ! Даже не смешно ! — Почему ты упрямишься ?! — взорвалась девушка . — Ты приходишь ко мне почти каждый день , мы близки , я сопровождаю тебя на все светские рауты , для окружающих — мы пара ! А для тебя ? — Я не хочу об этом говорить. — Я хочу ! — ударила его по плечу Анжелика . — Ты бесчувственный ! Я бы еще поняла , если бы в твоей жизни была другая , а так… Лайонел засмеялся : — Я подумал , ты не обрадуешься , если узнаешь , что я тебе изменяю. Анжелика недоверчиво сощурилас ь и , обдав его холодным воздухом всколыхнувшегося пеньюара , села на кровати. — Ты сейчас пошутил ? — Как тебе будет угодно. Девушка не заметила , как ногти сами собой воткнулись в алую простыню и точно ножи прорезали четыре рваные дыры. — Кто она ? — раздался в тишине звенящий от ярости голос. — Они , — без всякого сочувствия подсказал молодой человек. Анжелика тряхнула водопадом золотых волос , затем резко сменила тактику . Она обвила руками его шею и прижалась яркими губами ко рту , шепча между поцелуями : — Как нехорошо шутить такими вещами ! Никогда не делай этого ! — Не буду , — запросто пообещал он. Через час Лайонел вышел из дома любовницы и на миг , в сиянии бледного зимнего солнца , замер . Лицо исказилось от боли , но через пару секунд превратилось и обычную ежед невную маску . В холодном воздухе пахло бензином от стоящих в ряд машин , снежная дорога , ведущая на площадь перед дворцом , была покрыта следами и оранжевой солью . Серое высокое небо без облаков медленно плыло над блестящими крышами домов , выкрашенных ярко- о ранжевой краской . Возле палаток с сувенирами толпились туристы ! Парочка детей , раскинув в стороны руки , бегали по поребрикам , грязные голуби устроились на подоконниках. Молодой человек сел за руль золотистой машины , выехал из переулка и помчался по шоссе . Мелькали светофоры , разноцветные старинные дома , мосты , мосты… Город мостов и человеческого праха , развеянного по узким переулкам , широким проспектам и улицам , освещал ледяной шар , точно Божье око , глядящее с болезненно-бледного неба. Из вмонтированных в п отолок колонок полились чистые звуки скрипки Вивальди. Лайонел какое-то время шарил по соседнему сиденью в поисках пульта от магнитолы , после чего раздраженно начал жать кнопку прямо на дисплее . Замелькало : «Времена года : «Весна» , «Времена года : «Лето» , «В ремена года : «Осень»… — Он отнял руку , когда высветилось наконец : «Времена года : «Зима». Перед мысленным взором возникло бледное лицо , Лайонел сердито сжал руль . Совсем не Анжелика — прекрасная и грациозная занимала его помыслы . Он сбежал от нее поскорее , прежде чем девушка возьмет своего паука и тот выложит ей , кто и о чем думает в радиусе нескольких метров от нее. — Мерзкий паук , — пробормотал молодой человек , рассеянно поглядывая на дорогу , — мерзкая девчонка… глупый братец. Большие , по-детски наивные се рые глаза не шли у него из памяти с того дня , как девчонка провалилась в люк . Всего какие-то ничтожные секунды , которые она смотрела в ослепляющий свет фар с застывшим выражением ужаса на фарфоровом лице , а в его сознании этот взгляд впечатался , точно рас к аленная пластина в кожу. «Жаль , не утонула , — сердито размышлял он , прибавляя скорости , — и всем было бы хорошо ! Вил бы меня со временем простил… несомненно бы простил ! Или нет ?» В тихий двор машина въехала , когда солнце почти опустилось за дома . Лайонел з ашел в парадную и на третьем этаже , за мусоропроводом , обнаружил брата . Тот сидел , накрывшись с головой курткой , под глазами залегли темные круги , губы были почти бескровны , глаза , казалось , побледнели вместе с кожей. — Можно спросить , — поддел его носком ботинка Лайонел , — а какой смысл твоего тут нахождения , если ты не можешь двинуться с места ? Как ты планируешь защитить ее , если наши силы с тобой изначально неравны ? Брат агрессивно уставился на него. — Чего тебе здесь нужно ?! — Ничего , — пожал плечами Ла йонел , — я тут подумал , что даже не знаю , какие песнопения ты бы предпочел на своей панихиде ? — Он театрально потупил глаза . — Ведь это мне как твоему ближайшему родственнику хлопотать о похоронах. — Ну ты и придурок , Лайонел ! — прорычал брат. Лайонел вздо хнул , улыбка исчезла с его лица . Он вынул из-за спины бутылку вина , поставил на пол перед братом и жестко произнес : — Вильям , если ты сдохнешь тут , как собака бездомная в вонючем подъезде , то девчонка отправится за тобой , я это обещаю ! — Влад , — напомнил б рат и протянул руку к бутылке , предварительно спросив : — Кто ? — Зверюшки , — презрительно закатил глаза Лайонел и , наблюдая , как тот жадно пьет , потребовал : — Возвращайся домой , хватит подрабатывать дневным сторожем ! Эта работка тебя убьет ! — Даже не надейс я , — заметно повеселев , фыркнул брат. — О , Вил , не глупи… вЂ” Лайонел прошелся от мусоропровода до окна и обратно . — Если бы хотел , я бы ее уже убил , ты ведь знаешь ! Брат молчал , поэтому Лайонел продолжил : — Я не стану ее убивать , обещаю ! Ты доволен ? — Я теб е не верю , слишком просто . Что-то задумал ? Можешь не отвечать ! Лайонел снисходительно улыбнулся. — Ты готов за нее умереть , — промурлыкал он , — а она ? Не думал , что она может выбрать кого-то другого ? Предать тебя ! — Нет ! Она не предаст ! — глядя ему прямо в глаза , уверенно произнес брат . — Ты просто не знаешь ее. — Хорошо , — согласился Лайонел , — познакомь нас ! Скулы брата напряглись. — В чем дело ? Я дал слово , что не намерен ее убивать , или ты боишься чего-то другого ? Может , ты все-таки не совсем уверен ?… — Познакомлю , — оборвал его брат , — как-нибудь ! — Чудно , — хлопнул в ладоши Лайонел и , прежде чем сбежать по лестнице , проронил : — Только не говори мне потом , что я не предупредил . — Он оскалил белоснежные зубы в улыбке . — Все они одинаковы ! Глава 8 Музыка тысячи Антарктид Всю субботу Катя просидела у окна в надежде , что объявится Влад . А он даже не позвонил . Она чувствовала себя несчастной , обманутой и всеми брошенной . Одно радовало — ей стало значительно лучше : горло не болело , голова не кружилась . Можно было считать , что она очень легко отделалась после купания в ледяной воде. Готовиться к зачетам и экзаменам не хотелось , получалось сосредоточиться на чем-то , кроме окна , и того , что происходило за ним . Девушка смотрела на телефон , то и дело брала его , пр оверяла , не разряди ли аккумулятор , работает ли звук . То ходила по комнате и злилась , то падала на кровать и , обхватив голову руками , пыталась заставить себя думать о чем угодно только не о своем странном друге. Несколько раз позвонила мама . Если бы она зн ала как дочь метнулась к телефону , как высоко подскочило у нее сердце , а потом сжалось от разочарования , покрутила бы у виска. Перед сном Катя долго лежала в ванне под душем . Ей нравилось смотреть , как капли разбиваются о пенистую воду , точно летний дождь в лужах . Сейчас дождь лучше всего соответствовал ее настроению. «Как будто больше занятий у меня нет , как только горевать , — сердито размышляла девушка . — А если он исчезнет навсегда , что будет ? Руки на себя наложу ? Смешно…» На самом же деле ей было грустн о . Такой зависимости она прежде никогда не испытывала . В детстве она как-то полюбила есть жареные семечки , но когда поняла , что не может без них прожить и дня , с трудом , но отказалась от лакомства , переросшего в привычку . И теперь , припоминая давно забыты е ощущения , она точно знала , что испытывает очень похожие чувства . Не может и не хочет ни о чем думать , кроме объекта своего вожделения . Но одно дело , когда хочется всего лишь семечек , которые , если совсем станет невыносимо , можно пойти и взять , и совсем д р угое , когда объект вожделения другой человек . Его нельзя было пойти и взять , его нужно ждать . В конечном счете все зависело от него , целая жизнь — внутренняя империя , где раньше существовали интересы , дела , заботы , мелкие привычки . Мирок в один миг сузилс я , превратился в храм , посвященный одному. Катя вышла из ванной в пушистой пижаме , с полотенцем на голове и первым делом , войдя в комнату , устремилась к окну . И тотчас об этом пожалела . Влад был там , сидел на дереве , как в прошлый раз , и улыбался ей. «Замет ил ли он , как я метнулась к окну ? Насколько ужасно полотенце на моей голове , а пижама ?…» — гадала она , не отрывая взгляда от мерцающих в темноте глаз . Девушка стянула с головы полотенце , мокрые волосы рассыпались по плечам. Влад достал телефон , но она пока чала головой и распахнула окно . От ледяного воздуха свело легкие , холод проник под пижаму , коснулся мокрых волос , распаренного лица. — Ты же после ванной ! — ужаснулся Влад. Катя не знала , что на это сказать , собственный поступок показался восторженно глупы м и абсолютно детским . Она так ждала Влада , так хотела увидеть его !.. И когда это случилось , от счастья совсем позабыла , что в мире взрослых всегда нужно притворяться . Чтобы не показаться слишком импульсивной , слишком восторженной , слишком наивной , слишко м -слишком влюбленной. — Хочешь зайти ? — сама себя удивила она вопросом. — Через окно ? — засмеялся он. — Нет , конечно нет , — смутилась Катя , — через дверь . — И , точно оправдывая свое приглашение , пояснила : — Родители на даче . — Ей совсем не понравилось , как это прозвучало . Пошло , точно в дурацких анекдотах . Можно было подумать , она приглашает его для быстрых утех . Выскочила из ванны , не успела еще остыть , распахнула окно и : «Здрастье , будьте любезны прыгнуть на подоконник , а потом на меня». От неловкости хоте лось провалиться к соседям. — Конечно , — после недолгой паузы , согласился Влад. Катя взялась за оконную раму , но молодой человек попросил : — Отойди , пожалуйста. Она посторонилась , не понимая , зачем именно это понадобилось . Девушка не успела даже пикнуть , к ак он перемахнул с ветки прямо в ее комнату , даже не задев подоконник. Влад по-хозяйски закрыл окно и , оглядевшись , заметил : — Очень уютно. — Спасибо , — выдавила она из себя , ошеломленно хлопая глазами. Позвать-то она его позвала , а что дальше — даже не пр едставляла . Следовало ли его покормить ? Для ужина , конечно , поздновато , но и совсем не предложить — некрасиво. — Чаю ? — попыталась она придать своему тону обыденности . И снова пожалела , подумав , что может решить , будто приглашать к себе парней и поить их ч аем для нее в порядке вещей. — Нет , благодарю , — ответил он в ее манере и , чинно склонив голову , пробормотал : — Пожалуй , пройдусь в прихожую , разденусь. Он вышел , а Катя на одеревеневших ногах проковыляла к зеркалу . Видок у нее был тот еще — овечка Долли с разу после клонирования . Волосы от морозного воздуха застыли курчавой паклей , глаза распахнуты подобно входам в скворечниках , щеки болезненно горят , губы бледны. «Красавица» , — печально заключила Катя и неловко повернулась , когда в комнату вернулся Влад. Н а нем был тонкий белый свитер и черные джинсы . Молодой человек подошел к стеллажу с книгами и коснулся корешка книги Булгакова «Мастер и Маргарита». — Любишь мистику ? Катя пожала плечами : — Раньше нравилась. — А сейчас ? — удивленно приподнял он брови. — И сейчас , — менее уверенно сказала она . Последнее время мистика перестала ее привлекать по очевидным причинам , хотя для Влада они могли быть вовсе не очевидны. — Что слушаешь ? — Молодой человек скользнул взглядом по аккуратной стопочке дисков , но ни один из них не взял , открыл дискетницу небольшого музыкального центра . — Франц Шуберт , — прочел он имя на диске и пораженно посмотрел на девушку . — Слушаешь ? — Бывает. — Мой брат любит Шуберта… вЂ” Дедушка подарил диск , еще два года назад , — Катя отвела взгляд , — ка к раз перед смертью. — Прости… Значит , у тебя есть брат ? — Да , — отворачиваясь , нехотя ответил Влад. — Старший ? — На два года. «Похоже , они не очень ладят» , — догадалась Катя , но так хотелось побольше разузнать о семье своего таинственного гостя , что она р ешилась еще на одну попытку : — А какой он ? Влад скривился . Она впервые видела у него такое разраженное выражение лица . Сделалось не по себе . «Не нужно было спрашивать !» — У него на сердце тысячи Антарктид , — равнодушно ответил молодой человек. На этом деву шка решила ограничиться информацией о его брате. «Вряд ли про хорошего человека можно так сказать . Наверняка он отпетый негодяй , разве стал бы Влад клеветать на родного брата ?!» Молодой человек задумчиво улыбнулся. — Каким разным… вЂ” он помедлил , как будто подбирал слово , — разным людям нравится Шуберт . Послушаем ? — Конечно , — кивнула она , пытаясь понять , что он имел в виду . Сравнил ли он сейчас ее со своим братом , усомнился ли в Шуберте , во всех сразу или только в ней одной ? И вообще , сколько Антарктид тогд а у нее на сердце , если это та мера , которой он оценивает людей ?! Неожиданно она поймала себя на мысли , что не прочь посмотреть на его брата со всеми его Антарктидами . Даже представить было сложно. — Ты не устала ? — негромко спросил Влад , вслушиваясь в печ ально-тревожные звуки Восьмой , неоконченной симфонии музыканта. — Совсем нет , — соврала Катя , а сама улучила момент и присела на кровать . Рядом с ним она ощущала слабость в ногах , казалось , вот-вот свалится , как перезрелое яблоко с ветки. Влад , ни к чему н е прикасаясь , рассматривал ее диски , книги , а она сидела и волновалось . Это походило на оценочную комиссию. Когда молчание до неприличия затянулось , девушка спросила : — А ты какую музыку слушаешь ? — В основном тяжелый рок . — Влад словно смутился от своих с лов и , быстро глянув на нее , сказал : — Тут мы не совпадаем. — Это и не обязательно , — заверила она. Он выглядел огорченным , как будто предпочтения в музыке были главным критерием , по которому он выбирал себе девушку . И она с Шубертом ни в какие ворота ему не лезла. — Я могу слушать что угодно , даже радио… вЂ” Катя осеклась , встретив его напряженный взгляд. «И чего я оправдываюсь ? Размазня… Вот такие и родину готовы с потрохами продать , лишь бы всем угодить». — А я еще и Вангелиса обожаю ! — заявила она , кивая на полку с дисками . — У меня пять его альбомов ! А еще… вЂ” Еще ты обожаешь Баха и Вивальди , — закончил за нее Влад и , криво усмехнувшись , спросил : — Как насчет Моцарта , Шостаковича , Брамса и Рахманинова ? — Выборочно , — ответила она , гадая , откуда он узнал , е сли дисков с музыкой этих композиторов у нее нет . Был где-то с любимыми мелодиями , записанный еще в школе у подруги , чья мать преподавала в музыкальной школе уроки фортепиано . Но этот диск валялся где-то в ящике стола или был на даче — она точно не помнил а . В любом случае Влад его видеть не мог. «Еще одна загадка . Он читает мысли ? Если так , то почему назвал именно этих композиторов ? Я о них сейчас не думала ! Или думала ?» — А как ты узнал ? — не выдержала Катя. — Предположил , — беспечно повел плечом Влад. «Ес ли он и на другие мои вопросы так собирается отвечать , то можно не утруждаться их задавать» , — с легким раздражением подумала она , созерцая его прямую спину. Влад прошелся до окна. — Мне , наверно , пора… Тебе нужно отдыхать . Уже поздно. Часы показывали полп ервого. Она хотела запротестовать , но в последний момент передумала. «Может быть , родители за него волнуются ? Знают ли они , где сейчас их сын ? Какие отношения у него в семье ? С братом определенно не очень . С дедом , видимо , были хорошие , раз наследство оста вил… А остальные ?» Девушка вышла в прихожую и облокотилась о стену , наблюдая , как Влад одевается . От его четких , отточенных до миллиметра движений захватывало дух. — Ты далеко живешь ? — полюбопытствовала Катя , когда он взялся за дверную ручку. — Не очень . — Влад улыбнулся. «Ну конечно , стоило бы догадаться , адрес свой он не продиктует !» — Я приглашу тебя как-нибудь , — неожиданно пообещал он , — сама все увидишь. Их разделял один шаг . Она чувствовала взгляд на своих губах , и их покалывало , по телу разливалось тепло , а сердце случало приглушенно. — Доброй ночи , — услышала она Влада точно издалека. — И тебе . — Собственный голос показался ей настолько разочарованным , что она испугалась : «Догадается !» Молодой человек опустил глаза. — В понедельник к врачу , выпишут . — Он не спрашивал — утверждал . — Я встречу тебя во вторник утром и провожу до колледжа . Если ты , конечно , не против. Захотелось смеяться . Разве могла она быть против ? Когда от мысли , что он вот так уйдет и не скажет , чего ей ждать , сердце рвалось из груд и , готовое распластаться у его ног и постыдно умолять… О чем ? Она сама толком не знала . Чувства , желания , эмоции переплелись в один тугой узел , и сколько она ни пыталась , развязать его не могла . Или не хотела ? * * * Вдоль высокого бетонного ограждения за вода тянулись круглые фонари . Вокруг — ни души . Огромная пустая серая дорога , тротуар под снегом , тени деревьев . Влад мерил расстояние от одного светлого снежного круга до следующего . На кончиках пальцев он чувствовал тепло , совсем как в тот день , когда п о д его ладонью с губкой была обжигающе горячая кожа : нежная и белая , точно лепестки ромашки . Воспоминание об этом сводило его с ума , внутри просыпалась жизнь , такая , какой он запомнил ее много лет назад . Мертвое сердце молчало , но казалось , что оно бешено с тучит , и в висках трепещет пульс , и холодная кровь бурлит. Сегодня особенно сложно было уйти… Он мечтал о ней как простой смертный . Закрывал глаза и видел ее утонченное лицо , засыпал , и ему снилась Она — в облаке кудрявых волос цвета зари . Он мог бы бескон ечно смотреть на нее как на восход или закат солнца , ждать ее как запретного чуда , и бояться , что скроется за горизонтом . Хотелось касаться шелковистых волос , погружать пальцы в их теплый водопад , ощущать на своих холодных губах ее жгучие дыхание , загляды в ать в серые как дым глаза , сжимать в руке хрупкую нежную ладонь и вздрагивать от неровных ударов живого сердца. Влад скользнул взглядом по рисунку на зеленоватом бетонном заборе — четкие полосы , выдолбленные широкие арки. Яркая вспышка ксеноновых фар на ми г ослепила , боль парализовала . Выехавшая из-за угла машина , освещая смертельным светом дорогу , неслась на него так близко к тротуару , как это было возможно. Кожу обдало пламенем , из открытых окон машины показались длинные ультрафиолетовые лампы , тогда Влад сорвался с места и побежал в обратную сторону . Но уже через секунду понял : «Облава». С другой стороны выехала еще одна машина , осветившая дорогу белым ярким светом. Молодой человек подпрыгнул , уцепился за бетонный выступ на заборе и резко отпустился , когд а темные окна завода как по команде зажглись. Свет от фар машин приближался , все пути к отступлению были отрезаны . Влад искал камень или еще что - то достаточно крепкое , чтобы разбить лампы , но ничего не находил . Он метался как зверь в клетке на небольшом п яточке . Снег рассыпался в руках , огонь растекался по венам как яд , лишая воли , ломая сопротивление , точно тростинку под сильными пальцами . Из машин выскочили мужчины с длинными ультрафиолетовыми лампами и двинулись на него. Корчась от боли , Влад упал на ко лени . Он хватал снег и прижимал его к горящему лицу , но тот превращался в воду и утекал между пальцев. — Стреляйте ! — раздалась команда. Прогремели сразу два выстрела. От одной пули молодой человек увернулся , серебряный ошметок попал в забор , звякнул и ска тился в снег , а вторая попала ему в бедро. — Еще ! Стреляйте еще ! Грохот выстрелов вдруг перекрыл другой звук , в сотни раз мощнее — взрыв . В воздух взлетела одна из машин , перевернулась и , рухнув на крышу , загорелась . А над объятой огнем машиной возникла вы сокая фигура в черном . Лайонел выломал что-то в днище машины и швырнул в другую с такой силой , что ее развернуло. Он разбежался и в три прыжка оказался возле развернутой им машины . Горящие полы его пальто потухли . Кулак в черной перчатке разбил все фары . В одителя он вытащил за грудки через лобовое стекло . Бедняга не успел даже крикнуть , как его оторванная голова , разбрызгивая кровь , полетела в охотников . Мужчины с лампами что-то орали , стреляли , один бросил лампу и побежал… Его-то и настигла голова водител я , которая ядром врезалась в спину , переломив позвоночник. Влад видел , как брат подскочил к людям , в ужасе выставившим перед собой лампы , как щиты , и одного за другим уничтожил . Они кричали , захлебываясь собственной кровью , а Лайонел стоял над ними и холодн о взирал , как те корчатся в острых осколках ламп на черном от крови снегу. Влад закрыл руками глаза , лишь бы не видеть этого побоища , и вновь открыл , когда услышал пронзительное карканье . Черный ворон кружил над телами и каркал-каркал-каркал… до тех пор , п ока воздух не сотрясло хлопанье полчища крыльев . Черно-серая туча приближалась с севера . Воронье накинулось на угощение , точно стая гиен. Лайонел вышел из черно-серого облака и стряхнул с плеч перья . Он облизнул с губы кровь и медленно подошел . Несмотря на внешнее спокойствие , весь его облик источал ярость , холодные глаза горели на бледном лице. Влад с трудом поднялся , из ноги текла кровь , но боли он не чувствовал . Огонь , сжигавший изнутри , исчез , температура тела снизилась . Молодой человек встретил ледяной взгляд брата и отвел глаза. Лайонел рванул рубашку на шее и острым ногтем порезал себе кожу . Хлынула кровь , и тогда он прорычал : — Давай , слабак ! Влад отшатнулся , но брат схватил его за ворот куртки и поднял , прижав к бетонной ограде. — Ты хоть знаешь , ск олькие мечтают о такой чести , идиот ! — крикнул ему в лицо Лайонел . Темно-бордовая кровь текла по белой коже , исчезая под рубашкой. — Дай это тому , кто хочет , а я… — Влад не договорил , брат разжал пальцы , и он снова упал на землю. Лайонел обмакнул мизинец в своей крови и , облизнув , насмешливо бросил : — Ну и дурак. — Может быть , — фыркнул Влад , поднимаясь и оглядывая место бойни , — но я не хочу превращаться в… вЂ” Он умолк и , махнув рукой , пошел прочь. Брат его догнал и грубо схватил за плечо : — Договори ! В ког о ?! Кто я , по-твоему ? Влад опустил голову : — Оставь , Лайонел — Договори ! Кто я ?! — прошипел брат , крепче сжимая его плечо. Их взгляды пересеклись. — Ты самое безжалостное существо , которое мне известно ! — Влад обернулся и кивнул на черно-серую дорогу из пт иц . — Ты мог оставить этим людям жизнь , но… Рука в черной перчатке съехала по его плечу , холодные голубые глаза застыли. — Они бы тебе , Вильям , не оставили твою ! Почему я должен был пощадить их ? — Потому что они всего лишь люди. — Люди , которые тебя чуть н е убили ! Они знали , на что идут , и были готовы к смерти ! Влад упрямо мотнул головой : — Никто не готов к смерти ! К ней нельзя подготовиться ! — Как же мне надоело твое нытье , — рассердился Лайонел , — следующий раз , когда будешь умирать и ждать моей помощи , р еши для себя , кто — ты или они ! — Ты знаешь ответ , — усмехнулся Влад. Лайонел закатил глаза. — Ты глупец , вот это я знаю точно ! Около десяти минут они быстро шли , никуда не сворачивая , пока не добрались до нужной улицы. Влад следом за братом перешел дорогу и остановился. Лайонел обернулся. — Что еще ? — Пуля мешает , — поморщился Влад , рассматривая дыру в штанине , откуда текла кровь. Брат посмотрел на кровавую дорожку , оставленную за ними , и чертыхнулся. — Хочешь гостей пригласить ? — Он вернулся и , опустившис ь на корточки , вынул из кармана небольшой ножик . Лезвие разрезало джинсу и кожу. — Лайонел ! — сердито воскликнул Влад. — Больно ? — изумился брат. — Нет , но не нужно резать меня вот так… вЂ” Как ?! — Как колбасу ! Будь добр , смени хотя бы выражение лица ! Лайоне л некоторое время молча смотрел на него снизу вверх , потом , не скрывая раздражения , буркнул : «Будь добр , заткнись !» — и запустил в рану нож . Лезвие провернулось в ноге , и уже через миг пуля упала Лайонелу на ладонь . Он подкинул серебряный шарик и , рассмея в шись , предложил : — Переплавь себе на крестик , мой набожный друг ! Влад оторвал от джемпера лоскут , обвязал его вокруг ноги и , заметив , что брат приподнял к свету фонаря окровавленную руку , предупредил : — Не вздумай ! Лайонел лучезарно улыбнулся и спрятал рук у за спину. — О , какого ужасного ты обо мне мнения. Пошел снег . Жилые дома сменились полуразрушенными , потянулись фонари с разбитыми лампочками , сломанные водостоки , забитые досками окна. — Как там поживает девчонка ? — полюбопытствовал брат. — Та самая , ко торую ты чуть не утопил ? — с сарказмом уточнил Влад . — Будет здорово , если запомнишь ее имя , оно простое. Лайонел хмыкнул : — Даже слишком простое , впрочем , как и она сама ! Ну и… ты ее пригласил к нам ? — Успею еще , — отмахнулся Влад. — Не терпится с ней поз накомиться , — ухмыльнулся брат , — кажется , у нас есть общие интересы ! Уверен , мы поладим ! Надо бы как-нибудь устроить вечер классической музыки ! Влад помрачнел , а Лайонел принялся разглагольствовать : — Только представь , я , ты , маленькая Кэт , Шуберт , Бах , В ивальди и конечно же Вангелис… — Он засмеялся . — Можно будет еще пригласить Анжи , кстати , она , как и ты , ничего не смыслит в великих композиторах ! Будет весело ! Они остановились перед забором с колючей проволокой . Лайонел прыгнул на дерево , с него за забор и застыл , глядя вдаль . Над домом в черном небе , усеянном белыми точками звезд , висела луна . Кружившие в воздухе мелкие снежинки походили на небесные светила , которые непривычно медленно падали на землю. — Тебе нужно кое-что знать , — негромко произнес Влад. Брат чуть повернул голову. — Позволь , угадаю ? Ты хочешь жениться на ней ? — Он закинул голову назад и расхохотался от своего остроумия. Когда тот отсмеялся , Влад сказал : — Я ее люблю. — И это все ? — глумливо улыбнулся Лайонел. — Нет , не все… Я очень ее лю блю ! Холодные голубые глаза не потеплели , брат долго молчал , глядя на него , а потом жестко произнес : — Ты любишь не ее , ты любишь девушку , которую себе придумал… Вильям , но ее не существует ! * * * Анжелика мерила шагами комнату . Белый халат развевался от скорости , волосы были в беспорядке , босые ноги бесшумно ступали по мягкому ворсу ковра , утопая в нем . На кровати с высокими столбиками , увитыми змеиными телами из красного дерева , валялись вечерние платья . Паук восседал на одном из нарядов , поджав под се б я семь уцелевших лап. — Поверить не могу ! — пробормотала девушка , метнув гневный взгляд на стоявшего возле дверей Даймонда . Юноша ниже опустил голову и неловко спрятал за спину увесистый букет красных роз. — Думает , может вот так прислать цветы и не выполн ять свои обещания ?! Думает , я не знаю , что за неотложные у него дела ?! — На Вильяма в воскресенье ночью напали , — негромко заметил Даймонд , — наверно , возникли сложности с охотниками… вЂ” Глупости ! — взвизгнула Анжелика и , замерев перед туалетным столиком , у ставилась в зеркало . В нем отражалась комната : кровать с нарядами , которые она вытащила из шкафа перед встречей с Лайонелом , ее паук на серебряном платье с низкими вырезом , часть потолка , разрисованного ангелами , и висящий в воздухе возле дверей букет кра с ных роз . Девушка схватила духи — очередной подарок Лайонела — и швырнула в зеркало . Звон разбитого стекла немного успокоил ее , тогда она сквозь зубы процедила : — Я видела его вчера у дома той девки ! — Анжелика резко обернулась . — Вильям был дома , а он там … представь ? — Примеряется , — пожал плечами Даймонд , — он ведь планировал ее убить. — О да-а-а , какие же вы все наивные , — презрительно скривилась девушка . — Лайонел никогда не сделает ничего такого , что может ранить нежное сердце его братца ! Неужели ты не видишь , как Вильям вьет из него веревки ?! Лайонел все готов для него сделать ! Все ! — Мне кажется… — Плевать ! — оборвала Анжелика и раздраженно сузила черные глаза . — С чего вдруг ты его защищаешь ? Неужто и тебя покорил душка Лайонел ? — Она шагнула к юноше и подняла его голову за подбородок . — Или ты боишься его ? — Я не боюсь . — Бледные , по-детски пухловатые губы дрогнули. Девушка вспомнила холодную красоту Лайонела и тоскливо вздохнула . Он поступал как хотел и мог себе это позволить , потому что прекрасно ос ознавал — достойную замену ему не найдут. — Проклятый Лайонел ! — простонала Анжелика , с ненавистью глядя на цветы . — Что же ему нужно от этой рыжей ? Даймонд , видел бы ты ее ! Она… она обычная ! Уж не знаю , что нашел в ней псих Вильям , но Лайонелу такие не нр авятся , он понимает кое-что в красоте ! — Тогда тебе не о чем беспокоиться , — обронил юноша. Анжелика неестественно звонко рассмеялась. — Я вовсе не беспокоюсь ! — Опустившись на постель , она взяла паука . Какое-то время поглаживала длинные лапы , склонив к не му лицо , потом взглянула на юношу и весело сказала : — Ну же , расслабься , дорогой ! Ее пальцы коснулись тела паука. — Мика , поведай-ка , о чем думает этот мальчишка ! Девушка хмурила брови , надувала губы , постукивала длинными белыми ногтями по шелковому покрыв алу , а паук шевелил лапами , прикасаясь к ее ладони. Наконец ей это надоело . Анжелика вздохнула и , уронив голову на черное , расшитое золотым бисером платье , обиженно поделилась с пауком : — Упрямый какой ! — Ее взгляд скользнул по юноше . — Даймонд , как ты это делаешь ? — Я ничего не делаю , — спокойно ответил юноша. — Обманщик ! — кокетливо улыбнулась девушка и , скрестив лодыжки , потребовала : — Расскажи мне , я хочу знать ! — и уже без улыбки добавила : — Немедленно ! Даймонд , не глядя на нее , прошептал : — Мне нечего рассказать. Анжелика резко вскочила и указала на дверь : — Тогда убирайся ! Юноша шагнул в дверной проем , но , вспомнив про цветы , приподнял букет : — Что с ними делать ? — Избавься от ни… вЂ” Она не договорила и задумчиво наклонила голову . — Пойди и швырни их е му в лицо ! И скажи , да смотри , передай дословно : «Я не принимаю цветы от того , кто околачивается как бездомный щенок у всяких подъездов !» Девушка выжидающе приподняла брови. — Он меня убьет , — выдохнул Даймонд. — Ты боишься ? — презрительно рассмеялась Анже лика. — Нет , но… вЂ” Прекрасно . — Она приблизилась к нему почти вплотную и коснулась его алебастровой щеки , точно благословляя . — Тогда иди ! Глава 9 Соперник На белом от инея стекле был ее портрет . Те же глаза , нос , рот , кудри… Катя не могла оторвать взгля да от окна . Изображение походило на фотографию — с такой точностью художник передал все черты. — Как он это сделал ? — До девушки только дошло , что рисунок написан изнутри. «Был ночью в комнате ? Как вошел ?» — заметались в голове вопросы . Сделалось не по себ е , по щекам побежали мурашки , волосы на затылки привстали . Катя сцепила холодные руки в замок , продолжая разглядывать необычный подарок на своем окне. — Катя , бегом завтракать ! — позвала из кухни мама. Девушка резко задернула занавеску . Она себе-то не могл а всего объяснить , а уж родителям и подавно . Вряд ли их обрадовал бы тот факт , что в квартире ночью побывал кто-то посторонний. Катя выпила чаю , съела бутерброд с сыром и уже хотела идти собираться в колледж , но мама усадила ее обратно на табуретку : — Буде шь так питаться — малокровие заработаешь ! — Но я уже сыта , — простонала Катя , отодвигая от себя тарелку с подогретыми блинами . — И если стану запихивать в себя насильно , то заработаю заворот кишок ! — Не говори того , чего не понимаешь ! — рассердилась Валент ина Васильевна. Катя отвернулась. Мать любила придумывать болезни на пустом месте . Она всех без конца лечила . В ее комнате целая полка была завалена книгами по медицине. — На , яблоко хоть пожуй , — подсунула ей мама. Девушка взяла яблоко и , пообещав : «В кол ледже съем» , сбежала в свою комнату. Одевалась она сегодня быстрее обычного , но как назло , любимые колготки на батарее не успели высохнуть , кофта оказалась с чернилами от ручки на рукаве , Я все резинки для волос куда-то запропастились. Катя металась по ком нате , пока не поняла , что все ее попытки поскорее одеться и выйти на улицу , где ее обещал ждать Влад , абсолютно тщетны. «Сегодня все у него спрошу» , — пообещала себе девушка , запуская ноги в черные колготки , — он не может приходить ко мне ночью и… не долже н так делать ! Да и как ? Это само по себе немыслимо , окна закрыты , дверь закрыта… Если только он умеет проходить сквозь стены . Тогда кто он вообще ?» Катя застегнула молнию бежевой юбки до колен , надела белую вязаную кофту и открыла ящик стола , где лежала ее малочисленная косметика . Недолго посмотрев на тушь для ресниц , коробочки теней , она пошла в коридор. «Не красилась , не красилась , а тут вдруг накрасилась… Будет похоже , будто я очень стараюсь ему понравиться . Просто из кожи вон лезу !» Ей казалось , если на несет макияж , Влад может расценить это как жалкую попытку произвести на него впечатление . А жалкой в его глазах совсем быть не хотелось. «Уж лучше остаться прежней , чем насмешить окружающих». Но губы она все-таки накрасила , правда , гигиенической помадой. П ока спускалось по лестнице до первого этажа , Катя вполголоса репетировала речь : «Влад , рисунок просто замечательный , я в восторге , но…» . Лучше по-другому ! «Влад , у меня нет слов , но…» «Нет слов , но все-таки я говорю , какой-то нелепый каламбур получается» , — мысленно посмеялась она над собой. — По-другому ! «Влад , я видела рисунок… теперь у меня много вопросов !» «Ну да , а раньше их было меньше ! Сама же сказала ему : расскажешь , когда захочешь . Как глупо ! Не очень - то он торопится рассказывать ! Да и зачем , если такую рохлю , как я , все устраивает ?!» — Влад , ты учился в художественной школе ? Твой рисунок… твой рисунок… вЂ” Девушка горестно усмехнулась и распахнула входную дверь. Когда она его увидела , стоявшего на крыльце , в белом пуховике , вельветовых штанах цвета крем-брюле , все заготовленные фразы позабыла . Улыбка сама собой растянулась на губах . Катя перебирала в голове знакомые слова , но не понимала их смысла , пока не дошла до одного-единственного , которое само вырвалось : — Спасибо ! — Ни вопросов , ни упреков — л ишь одно слово и необыкновенное чувство эйфории от пристального взгляда зеленых глаз , едва заметной улыбки , аромата одеколона — свежего , легкого и дразнящего. — Не за что , — немного удивленно ответил он и протянул ей руку : — Идем ? Они шли по парку . Под ног ами хрустел снег , изо рта тянулся белый пар , так необычно было идти с кем-то по тропинке , исхоженной уже миллионы раз в одиночестве. Влад просто держал ее за руку , а у нее от счастья в груди становилось то совсем тесно , так , будто сердце раздавалось ввысь и вширь , накаченное воздухом , то напротив , слишком свободно и оно как ошалелое бултыхалось туда-сюда. «Что же будет , если он меня поцелует ? Умру от счастья в его объятиях ?» — с мечтательной улыбкой на устах и легким стыдом подумала Катя. — Какие у тебя сег одня предметы ? — География туризма и организация туристско-экскурсионного обслуживания. — Как интересно ! — на полном серьезе заявил Влад . — На географии туризма вы изучаете понятия о территориальных рекреационных системах и рекреационном районировании ? Изу чаете природно-географические , культурные , исторические и другие условия , способствующие развитию туризма ? Здорово ! — Откуда ты знаешь ? — удивилась Катя. — Я… а я тоже учился когда-то , — смущенно пробормотал он. — А где ? — В институте. — В каком ? Бросил ? — Она заметила , как он медленно выдохнул , но пар изо рта , как у нее , почему-то не пошел. — В Санкт-Петербургском государственном , — без промедления ответил он , — меня отчислили за прогулы. «Почему же нет пара ? Ведь так холодно» , — озадаченно смотрела на нег о девушка. — Там очень строго с этим , — подытожил он , будто она ему не верила. — А родители расстроились ? — осторожно спросила Катя. Не-ет… у меня нет родителей , они умерли. — Прости… И давно ? — Да , очень давно . Мы с братом жили у деда , но и он тоже умер… Она сочувственно кивнула : — От чего ? — От чего ? Ну-у… от старости . Его Арсением звали , если тебе интересно. Ей было интересно , поэтому она поспешила снова кивнуть. — А твой брат , — словно невзначай вспомнила Катя , — чем он занимается ? — Брат… — Влад задума лся , — знаешь , он что-то вроде мафиози… плохие парни , грязные деньги , разборки , много крови. Неудивительно , что он не жаловал своего братца. — Значит , ты один живешь ? Молодой человек опустил голову и нехотя признался : — Вообще-то нет , с братом… мы вместе ж ивем . У нас… м-м… общий дом. Катя изумленно приоткрыла рот , да так и закрыла , не найдя подходящих слов. — Иногда мой брат бывает человечным , но… вЂ” было заметно , что слова даются ему с трудом , — некоторые… обстоятельства… влияют на ход событий . — Он сразу д огадался , что она ничего не поняла , и напряженно улыбнулся , пробормотав : — Это трудно. Дальше они шли молча , пока она собиралась с мыслями и формулировала , как бы получше сказать. — Тебе не нужно стесняться , — неуверенно начала Катя , — я все могу понять… и про брата тоже . Мне кажется , нет ничего странного в том , что ты его любишь , несмотря… в общем , несмотря на его дела. — У нас сложные отношения . — Влад крепче сжал ее руку . — Мой брат исключительный… человек , только исключительность его уж очень исключител ьна. Она ждала , что он скажет еще что-нибудь , но он не сказал. — Было бы интересно с ним познакомиться , — ободряюще улыбнулась Катя. Влад угрюмо посмотрел на нее : — Удивительно. — Что именно ? — растерялась девушка. — Ваше желание познакомиться обоюдно ! — с горечью заключил молодой человек. — Не обязательно , — покраснела она , — если ты этого не хочешь . Просто хотела , чтобы ты знал : я не стану пялиться на него и демонстрировать свою осведомленность про его темные делишки. Влад почему-то засмеялся . Ее так и по дмывало спросить , что его развеселило , но в этот момент она обратила внимание , что они прошли старую березу. Катя обернулась и увидела застывших на ветках птиц — ворон , галок . Все как прежде — темные безмолвные остроклювые фигуры с блестящими глазами. Деву шка украдкой взглянула на спокойное лицо своего спутника . Кажется , он даже не заметил странного поведения пернатых . Вопрос застрял в горле костью. Когда они добрались до дороги , где совсем недавно ее чуть не сбила фура , кость исчезла и Катя выпалила : — Ты заметил , как птицы на нас смотрели ? — Птицы ? — В удивлении дрогнули черные брови . Влад повернул к ней голову и мягко заметил : — Помнится , мы уже это обсуждали. — Да , но ведь странно ! Правда ? — Я не очень разбираюсь в птицах. Она сама не знала , откуда взяло сь это чувство недоверия , но вдруг поняла — он ее обманывает. Больше спрашивать о чем-то не хотелось , она молча шагала , глядя себе под ноги , и радость от осознания , что он держит ее за руку , поугасла . Иной раз все происходящее с ней казалось игрой в жмурки , где она вечная «вода» с завязанными глазами . Если в детской игре искать нужно своих подруг , приятелей на определенной площадке , то в новой версии игры , что искать , она не знала и площадку , по которой вслепую нужно идти , ни разу не видела. У ворот колледж а Влад остановился и взял девушку за другую руку. — Я встречу тебя , хорошо ? — Конечно . — И вновь все обиды , страхи , мысли куда-то подевались . — Я сегодня закончу рано , в два часа. — В два , — повторил он и вздохнул . — В два , к сожалению , я не освобожусь… — Ничего страшного , — стараясь не выдать своего огорчения , улыбнулась она. — Тогда я приду к тебе на работу , — в ответ улыбнулся он , — можно ? Мимо прошли девушки из группы , некоторые обернулись , а одна отделилась от остальных и подошла к ним. — О , смотрю , ты уже поправилась ! — с нескрываемой неприязнью воскликнула Алиса . — Как это тебя угораздило так вовремя приболеть ? — Я этого не планировала , — ответила Катя , боясь от стыда даже взглянуть на Влада . Теперь он мог полюбоваться , как с ней обращаются . И она оче нь сомневалась , что после этого у него останется к ней хоть капля уважения. — Ну конечно , кто бы сомневался , — скривилась одногруппница и повернулась к Владу , смерив его понимающим взглядом . — А ты молодец , — неожиданно похвалила она , — быстро утешилась , к то бы мог подумать ! Катя не знала , что сказать в оправдание , все действительно выглядело так , как это восприняла Алиса. — А что случилось ? — спросил Влад. Алиса зло рассмеялась. — Что случилось ? Да так , ничего особенного ! — Она приятельски похлопала Катю п о плечу . — Такое несчастье , Катькин бойфренд попал под машину , а она… она вот заболела , бедняжка , даже проведать своего любимого сходить не смогла ! А он-то наивный , как его из реанимации в палату перевели , каждый день глаза открывал и спрашивал : «Катя при х одила ?» «Катя была ?» , «А Катя про меня говорила что-нибудь ?» . — Алиса хмыкнула . — А Катя себе другого нашла , вот как бывает ! Конечно , зачем ей калека ?! Пока он был здоров , можно и развлечься , можно говорить : «Костя , проводи меня» , — а теперь Костя стал не нужен ! Катя ослабила на шее шарф , он вдруг начал ее душить . Взгляд Влада , казалось , вот-вот выжжет у нее на лице клеймо : «Недостойная». — Кстати , — показала Алиса на часы , — мы опаздываем , ты идешь ? — Сейчас , — выдавила из себя Катя , но Влад высвободился и з ее рук и сказал : — Не опаздывай . — Больше он ничего не добавил и зашагал прочь. Обе девушки проводили его взглядом , а когда он скрылся за домом , Алиса процедила сквозь зубы : — Я даже не подозревала , какая ты дрянь ! Катя промолчала . За дни , пока болела , о Косте она думала ничтожно мало. * * * Небольшой зал изобиловал серебром . Рассчитанный на сто мест , не считая четырех маленьких балкончиков и главной ложи , расположенной за синими бархатными диванами , в свете свечей он весь блестел . Белокаменные витые ко лонны , украшавшие сцену , и бело-синие стены были отделаны орнаментальным рисунком музыкальных инструментов : гитар , арф , флейт , масок людей , животных . В нишах , подсвеченных голубым светом , поблескивали серебряные статуи греческих богов. Лайонел подпер рукой голову и невидящим взором уставился на мини-сцену , где уже как третий час шел спектакль «Щелкунчик» . Именинницы — сестры Кондратьевы , Анастасия и Виктория , — сидели по обе стороны от него в главной ложе , точно сторожевые собаки , чтобы он не сбежал. Анаста сия наклонилась к нему и негромко поведала сто раз уже известную всем историю : — Нам с сестрой было по восемь , когда в Москве впервые поставили «Щелкунчика». Лайонел вежливо улыбнулся. — Как сейчас помню , — обмахиваясь веером , присоединилась к беседе Викто рия , — двадцать первого мая матушка одела нас в нарядные платья и… вЂ” Это был наш первый балет , — подхватила Анастасия , и ее тонкие пальчики в белоснежной перчатке накрыли руку Лайонела . — Нам так понравилось , так понравилось ! Молодой человек поймал ревност ный взгляд Виктории , брошенный на руку сестры , и покосился на балкон , где с видом оскорбленного достоинства сидела Анжелика со своим пауком в компании парочки высокопоставленных гостей . В главную ложу именинницы ее не пустили , но вольность одной из сестер она не могла не заметить . Кроваво-красные губы превратились в одну линию , спина неестественно выпрямилась , голова чуть наклонилась к пауку , перебиравшему лапами по обнаженному плечу. — …и это стало своего рода традицией , каждый год мы ходили на «Щелкунчика » в день нашего рождения , самый лучший подарок , — щебетала Анастасия , не обращая внимания на то , что ее никто не слушает. — Потише , дорогая ! — мстительно потребовала Виктория , с такой силой обмахивая себя веером , что свечи в ближайших к ним серебряных канд елябрах потухли. «Не надо было с ними спать» , — раскаялся Лайонел , наблюдая за тем , как черные паучьи лапы быстрее заскользили по шее Анжелики . Девушка медленно обернулась и гневно уставилась сперва на сестер , потом на Лайонела. Анастасия сразу же вернула свою руку на место — к себе на колени и потупила глаза , Виктория спряталась за веер. Когда девушка отвернулась , сестры , точно гусыни , одновременно вытянули к нему шеи , и Анастасия прошептала : — Ходят слухи… вЂ” Это лишь слухи , — не дал ей закончить Лайонел. Именинницы разочарованно от него отпрянули , а на кроваво-красных губах хозяйки паука заиграла надменная улыбка. Отодвинулась синяя бархатная портьера и в ложу бесшумно проскользнул одетый в черный костюм Вильям. Сестры пренебрежительно кивнули ему на сосед ний диван. — Мог бы и не приходить , десять минут до конца балета , — прошипела Виктория. — Меньше , — фыркнула Анастасия. Лайонел подмигнул брату , но тот с кислым выражением лица плюхнулся на диван и отвернулся как от сестер , так и от сцены , уставившись на г олую стену. — Невежда , — поморщила носик Виктория и , наклон нив голову так , что черные кудри скатились по хрупким белым плечам , заметила : — Трудно представить , что вы родные братья , какая-то насмешка судьбы ! Она еще что-то хотела добавить , но , поймав на се бе холодный взгляд голубых глаз , резко осеклась. До конца спектакля в главной ложе установилась тишина , а когда занавес на сцене опустился и стихли последние рукоплескания , уже у выхода Виктория спросила : — Лайонел , как вам балет ? — Ненавижу «Щелкунчика» , ничего личного , — обронил молодой человек и , ухватив за локоть брата , чтоб тот не сбежал , вышел с ним из ложи. — Не боишься , что Виктория теперь с горя проглотит свой веер ? — полюбопытствовал Вильям , устремляясь к винтовой лестнице , устланной красной ковро вой дорожкой. — Нет , я боюсь другого… вЂ” Чего же ? — обернулся через плечо брат. — Того , что у коз на соседней ферме при виде твоей недовольной физиономии молоко скиснет прямо в вымени. — Рад , — криво усмехнулся Вильям , — впервые слышу , чтоб ты заботился о к ом-то , кроме себя . Козы… Очень мило , продолжай в том же духе , возможно , этак лет через двести твоя забота коснется и простых людей. Лайонел поравнялся с братом. — Что , малышка Кэт тебе отказала ? Сочувствую ! — Не твое дело , — рыкнул Вильям и кивком указал н а второй этаж , где у лестницы встретились сестры Кондратьевы и Анжелика . — Разбирайся лучше со своими женщинами ! — Мои женщины разберутся сами , — Лайонел ухмыльнулся , — пусть выживет сильнейшая. Они спустились в тускло освещенный зал без единого окна , с во сьмью огромными колоннами и высоким потолком , расписанным библейскими сюжетами. — Значит , эта рыжая кошка оказалась не так проста ? — Лайонел потянул брата за колонну , где вдоль стены стояла софа . — Брось , Вил , мне-то ты можешь рассказать ! Ну же ! Она не уви дела в тебе мужчину , который смог бы удовлетворить ее… вЂ” Он засмеялся и закончил : — …непомерные амбиции ?! — Что за бред ты несешь ?! — рассердился Вильям . — Ты говоришь о Кате , не об Анжелике и даже не о сестрицах Кондратевых , помешанных на власти ! Катя не такая… Она… она светлая ! — Я знаю , о ком говорю , — насмешливо возразил Лайонел. Брат устало опустился на софу. — У нее , кажется , есть другой… вЂ” Другой ? — напрягся Лайонел . — Как это ? — Дурак , что ли , — нахмурился брат , — не понимаешь , что такое «другой» ? — Вильям неожиданно улыбнулся , на миг лицо его просветлело . — Ну конечно , в твоей-то жизни понятие «другой» не существует как таковое ! В зале стало шумно — спускались гости , поэтому Лайонел поторопил : — Что за другой , почему ты так решил ? — Одногруппница ее сказала… И еще много чего сказала , во что я просто не могу поверить. Кошачьей поступью подошла Анжелика , но Лайонел приказал ей : — Оставь нас. — Не пойму , — подозрительно сощурил зеленые глаза Вильям , — а чего это ты обеспокоился ? — Да так , ты позоришь ме ня , — соврал Лайонел , — мало того что тебя динамят девушки нашего круга , так еще простая девчонка дурит ! — Она меня не дурит ! Просто… просто какое-то недоразумение . Я разберусь с этим ! — А соперника видел ? — Видел , — сморщился Вильям , — я мог голову дать н а отсечение , что между ними ничего нет ! Он лип к ней как… Тьфу , а она… вЂ” Не очень сопротивлялась ? — Может и так , — убито согласился брат . — Теперь он в больнице и… вЂ” Ты постарался ? — изумился Лайонел. — Нет , конечно , не я ! Машина сбила , не знаю… — А-а-а , — разочарованно протянул Лайонел , — понял. Брат не мигая уставился на него. — Ты ? — Да , твоя славная Катя использовала мальчишку для прикрытия… Вот он ее и прикрыл . Я его переехал… чтоб не мешался в следующий раз. — Господи боже мой ! — выдохнул Вильям , не с водя с него пораженного взгляда. Лайонел снисходительно улыбнулся : — Тут тебе не о чем беспокоиться , она к нему абсолютно равнодушна . Я бы даже сказал — пугающе равнодушна… Бедный мальчик… вЂ” Он засунул руки в карманы и пояснил : — Я про тебя , Вил , — это ты бедный мальчик , который ослеплен подделкой ! — Я тебе не верю ! — покачал головой брат. — Костя , тот липучий глупец тоже не поверил , когда она сказала ему , что не такая хорошая , какой кажется . Забавно , но , больше чем уверен , парнишка уже все понял ! А ты… Кол и тебе так нравится , можешь и дальше заблуждаться. Брат поднялся. — Вот этим я и займусь с твоего позволения ! — Не останешься на фуршет ? — Благодарю , ваши напитки мне не по нутру ! Лайонел понаблюдал , как брат маневрирует между гостями , затем схватил у перв ого же официанта с подноса бокал с кровавой жидкостью и направился к именинницам . Он с радостью бы покинул день рождения этих двух разукрашенных кукол в разноцветных платьях , но тут собрался весь высший свет или , правильнее сказать , тьма , поэтому пренебре ч ь условностями было немыслимо . Для брата — запросто , но только по одной простой причине — он не относился к высшему свету , по большему счету , его и приглашали лишь из вежливости. — Лайонел , — гневно прошипела ему в ухо Анжелика , вцепляясь в руку , — если ты что-то сделал с Даймондом , я… — Что ты ? — не глядя на нее и не замедляя шага , уточнил он . — Анжи , тебе не кажется , о Даймонде стоило подумать прежде , чем отправлять его ко мне швырнуть в лицо цветы ?! — Все-таки он на нее посмотрел , чтобы еще раз отметить, как плотно прилегает нежно-голубая ткань длинного до пола платья к высокой груди , как белы и изящны плечи , как прекрасно лицо с черными точно смоль глазами , длинными золотистыми ресницами и нежной линей рта . Во всем свете было не сыскать девушки красивее. Ею хотелось обладать как трофеем на зависть всем мужчинам. «Какая несправедливость» , — подумал Лайонел , жадно скользя взглядом по женственным изгибам . Он был беззаветно влюблен в ее идеальное тело , и если бы его можно было оставить себе , поставить дома на пьедестал за стекло , а саму Анжелику с ее криками , желаниями , эмоциями как радио выключить , запросто можно было бы стать счастливейшим из мужчин. — Ну и чего ты на меня так уставился ? — поинтересовалась девушка . — Прекрати смотреть и скажи , где Даймонд ! Т ы же знаешь , я не могу без него ! Он все делает ! Это мой лучший слуга ! Лайонел замедлил шаг и , не доходя до именинниц , немного ослабил галстук. Анжелика проследила его жест , и на ее лице заиграла улыбка. — Может быть , — кокетливо обронила она , крепче обхват ывая его локоть. — Я не спрашиваю разрешения , — развеял он ее иллюзии. — Спрашиваешь , — возразила девушка , безжалостно напомнив : — Тут слишком много свидетелей ! Ну как , вернемся к разговору о Даймонде ? — Ты сможешь его навестить в нашей больнице , когда ему станет получше . Твой маленький слуга надолго запомнит эти розы ! — Изверг ! — заметно расслабляясь , выдохнула девушка. Лайонел подвел ее к подножию лестницы и , склонившись к самому ушку , прошептал : — За свою дерзость напишешь это слово на мне языком… нескол ько тысяч раз ! * * * Снег днем подтаял , но к вечеру снова подморозило . Люди забегали после работы в магазин и торопились скорее по домам . Листовки никто не брал. — Чего ты все смотришь на забор ? — удивилась Юля . — Ждешь кого-то ? — Нет , — вздохнула Катя и в надежде , что Влад все-таки появится , снова посмотрела туда , где виднелся просвет между домами . Весь день она думала о том , как отреагирует молодой человек на слова Алисы , и со страхом ждала вечера . Он наступил , с каждой новой секундой заставляя сердце б олезненно сжиматься. «Не придет , не придет , — твердила она , тут же себя ругая : — Если так думать , то точно не придет !» На самом же деле ей казалось , что хоть как она будет думать — Влад все равно не придет . Она видела его выражение лица , когда Алиса говори ла про Костю , высшего образования было не нужно , чтобы понять , в какой шок его повергло известие о бойфренде. «Сама виновата ! Расплата за мой мерзкий поступок… подставила Костю , который искренне любил меня и думал , что я хорошая , подставила и забыла . Даже Алиска благороднее оказалась…» Катя протянула мужчине с синей сумкой через плечо листовку , но он прошел мимо . В колледже на нее многие теперь смотрели как на убийцу , некоторые даже показывали пальцами , шепчась : «Это она» , «Вон , посмотри на нее» , «Это она М алого толкнула под машину». Алиса постаралась до всех донести , почему Костя оказался не на занятиях , а во дворе , где его сбила крутая иномарка . Про исчезнувшего Валерия Игнатьевича все и думать забыли , появилась новая тема для обсуждений . Прежде Кате никог да не приходилось испытывать на себе такого пристального внимания стольких людей . Преподаватели смотрели косо , они хоть и не высказывались вслух , но думать им никто не мог запретить . И на их лицах было написано , что именно они думают о ней. «Он не хотел ух одить с пары ! Я вам сто пудняк говорю , не хотел ! — доказывала ребятам из других групп Алиса . — Это все она… Прицепилась : проводи , да проводи ! Костька не хотел !» И Алисе верили , и она была не так уж далека от правды. — Привет , — неожиданно раздалось совсем рядом. Катя встрепенулась , листовки из расслабленных пальцев выпали и рассыпались по снегу. Влад наклонился и быстро их собрал. «Пришел-пришел-пришел» , — радостной дробью стучало сердце. Ей так много всего хотелось сказать , объяснить , но когда наконец выда лся шанс , она растерянно молчала и зачем-то начала читать текст на листовках в его руке. «Нашла , чем заняться , — подивилась своей глупости девушка , — будто времени у меня почитать , что за ерунду рекламирую , раньше не было !» Сделалось смешно , она едва не ра ссмеялась над собой . Чувства перемешались , хотелось и плакать , и смеяться . Сердце то стучало так , что уши закладывало , то вдруг замедляло ход , вздымалось высоко-высоко и дыхание перехватывало. Влад протянул женщине с двумя сумками листовку , и та на удивлен ие послушно поставила один пакет на землю и взяла буклет . Затем молодой человек подошел к компании парней человек из семи , сидящих на перилах , и каждому вручил по листовке . Ребята поблагодарили и спрятали по карманам полученные рекламки. Катя пораженно наб людала за тем , как прохожие один за другим берут листовки , останавливаются и благодарят. — С ума сойти ! — ошалело воскликнула Юля , когда Влад вернулся без единой листовки и спросил у Кати : — Ну что , идем ? И они пошли . Вдоль дома , дворами , а затем через пар к . Птицы со старой березы встретили их , как прежде , тишиной и взглядами блестящих черных глаз. Катя остановилась . Владу пришлось сделать то же самое . Девушка некоторое время задумчиво разглядывала застывшие в полумраке фигуры , затем схватила снег , слепила снежок и запустила в одну из птиц . Снежок попал прямо в голову , но птица не шелохнулась. — Что ты делаешь ? — опешил Влад. — Ничего , — растерянно пробормотала Катя , пряча руки в рукава пальто . — Я думала , они улетят. — Ты хочешь , чтобы они улетели ? Она пожа ла плечами. — Я хочу , чтобы они перестали так на нас смотреть и… и… пусть летают , как нормальные птицы . Они странно себя ведут ! Влад взял ее за локоть и заглянул в глаза : — Тебя это путает ? — Мне не по себе , — честно созналась она. — Ты хочешь , чтоб они ул етели ? — еще раз уточнил он. — Да. Катя не успела даже сделать новый вздох , как он шагнул вперед , потом высоко-высоко подпрыгнул и схватил одного ворона . А оказавшись на земле , поднял руки с зажатой в ладонях птицей и подкинул ее в воздух . Ворон замахал кр ыльями и полетел . За ним с березы сорвались остальные , с криками и громким хлопаньем черных крыльев они поднялись выше деревьев и черной тучей унеслись в сторону поблескивающих огоньков на трубах завода. Влад обернулся. — Так лучше ? Впервые при ней хватали птицу с дерева и подкидывали в воздух , чтоб заставить лететь . Катя затруднялась сказать , стало ли ей лучше . Появились новые вопросы. — Ты занимался баскетболом ? Он взял ее за руку , и они пошли по белеющей между кустами тропке. — Нет , почему ты так решила ? — Высоко прыгаешь . — И мысленно прибавила : «Хорошо лазаешь по деревьям , проникаешь через закрытые двери в квартиры , ныряешь в люк с ледяной водой и выбираешься из него без лестницы , веревок да еще с ношей в 48 килограммов». — Это дар . — В темноте сверкнул и его белые зубы. Она все еще ждала вопросов о Косте , но до самого ее дома их так и не последовало. Катя украдкой посматривала на него и не знала , радоваться ей или еще рано. Они остановились на детской площадке неподалеку от наряженной елки. — Скоро Рожде ство , — проронил Влад. До нее не сразу дошел смысл сказанного , а когда дошел , она изумленно посмотрела на молодого человека. — А Новый год ? — Да , конечно , — спохватился он и , в смятении отводя взгляд , пробормотал : — Просто у католиков… вЂ” Ты католик ? — Я… — он нервно рассмеялся . Было заметно , что ему не хочется отвечать , но Катя настояла : — Ответь. — Да. — А почему ? — Мои родители были католиками. — Твой брат тоже ?… — Она не договорила , сообразив , как нелепо спрашивать , какой веры мафиози. Влад , похоже , поду мал о том же , потому что прыснул от смеха : — Да , и он тоже. Они еще недолго полюбовались елкой , затем прошли к парадной. Молчание затянулось . Катя переминалась с ноги на ногу , а Влад неожиданно поднял голову и взглянул на окно ее комнаты. — Моя любовь на п ятом этаже , почти где луна… Группа «Секрет» , песня «Моя любовь на пятом этаже». — прошептал он строки из песни и притянул Катю за руку ближе к себе . Они стояли вплотную , его изумрудный взгляд был прикован к ее губам , а руки сомкнулись плотным кольцом в округ талии. Его лицо находилось так близко от ее , но он не делал попытки поцеловать , просто смотрел. — Когда я вижу твои глаза , — промолвил он , — мне кажется , в целом свете нет никого чище и прекраснее тебя. Катя опустила голову , не в силах больше выдерж ивать пристального взгляда . От его слов захотелось плакать . Он видел в ней что-то , чего сама она не ощущала , то , чего могло и вовсе не существовать. — Я тебя расстроил ? — Нет , — солгала она , — вовсе нет. — Можно мне прикоснуться к твоим волосам ? — вдруг по просил он. Девушка растерянно кивнула . В глазах защипало , к векам прилил жар. Влад снял перчатку , рука его поднялась по ее спине и коснулась разметавшихся по плечам кудрей. — Теплые , — с улыбкой сказал он. — Разве ? — с трудом сдерживая слезы , удивилась она , тоже притрагиваясь к своим волосам . Они были холодны , но еще холоднее оказалась его рука. — Тебе холодно ? — спросила Катя , глядя в его темно-зеленые глаза. Он отступил и нежно улыбнулся. — С тобой — никогда. Глава 10 Черный ворон . Приглашение Прошла не деля . Катя сидела за последней партой и рассеянно листала курсовую на тему «Корпоративная культура» . В этом году управление персоналом для нее был последний предмет , по которому следовало сдавать экзамен . Остальные она получила автоматом. Молодая преподава тельница вызывала к себе по одному человеку , забирала курсовую и допрашивала по ней. Алиса с Ниной , как то всегда бывало на экзаменах , сидели за предпоследней партой. — А я ему сказала : «Забудь» , — шептала на ухо старосте Алиса , — забудь ее и не дури ! — Пр авильно , — согласилась Нина и покосилась на сидящую позади них Катю , едва слышно прибавив : — Тише говори , все слышно ! — Пусть слышит ! — фыркнула Алиса . — Ей полезно ! — Гендусян , ты уже готова ? — рассерженно спросила преподавательница. — Нет еще , Наталья Ми хайловна , готовлюсь , — сразу же сбавила тон девушка. — Вот и готовься . — Преподавательница метнула взгляд на пустующую первую парту . — А ну-ка , давай быстро на свое место ! А то взяли моду ! Алиса с Ниной пересели , а Катя уставилась в окно . На подоконнике то лстым слоем лежал снежный покров , смеркалось , в соседних домах загорался свет , во многих мерцали разноцветные огоньки на елках. До Нового года оставалось всего несколько дней , а Влад до сих пор не предложил справлять праздник вместе. «Может , думает , что ещ е слишком рано ? Не уверен в свои чувствах ко мне или у него другие планы ?» — гадала она. В их отношениях с того дня , когда он назвал ее своей любовью и попросил разрешения дотронуться до волос , так ничего и не сдвинулось с мертвой точки . Он провожал ее утр ом до колледжа , встречал около него , вел до работы , потом через парк домой , но больше ни разу не пытался обнять . Она частенько ловила его взгляд на своих губах , но он в смятении опускал глаза , как будто мысль о поцелуе была чем-то непристойным. На выходные , которые выдались особенно солнечными , Влад пропал . Катя вздохнула при воспоминании , как просидела два дня у окна , то читая книжку , то глядя на телефон , то предаваясь глупым мечтам. В воскресенье вечером она впервые поняла , что ни разу не видела Влада при свете дня . Они всегда встречались либо рано утром , когда было еще темно , либо вечером . Это открытие не давало ей покоя . Поэтому , как только в понедельник Влад встретил ее у парадной , она предложила ему как-нибудь встретиться днем. «Как-нибудь» , — туманно пообещал он и объяснил , что днем чаще всего работает . Кем , где — он рассказывать не стал и умело сменил тему. «Неужели он работает на своего негодяя брата ? Если так , то как смеет еще осуждать его , раз сам… сам хорош ? — недоумевала девушка , неотрывно созерц ая крупинки снега на подоконнике . — Нет , он не стал бы ! Он слишком…» В стекло ударилась черная птица . Катя от неожиданности вскрикнула. — В чем дело ? — недовольным тоном поинтересовалась Наталья Михайловна , приподнимаясь из-за стола. — Птица в стекло удари лась , — пролепетала девушка , во все глаза глядя на черного ворона с мертвецки голубыми глазами. — Потише ! — гаркнула преподавательница на учениц , как по команде обернувшихся и разом заговоривших. Ворон прошелся по подоконнику взад-вперед , поглядывая на нее одним глазом. Катя сидела точно парализованная , боясь дышать . После того как Влад вытащил ее из люка , она видела этого ворона пару раз , но не была до конца уверена. «А что , если его послали другие птицы из парка ?» — промелькнуло у нее. На старой березе те перь , когда она с Владом проходила , никто не сидел , но ей по-прежнему чудилось , будто парк замирает , все живое превращается в камень и гнетущая тишина звенит в ушах. — Милеева Екатерина ! — услышала она голос преподавательницы словно издалека . Бледные глаза ворона гипнотизировали , Катя мысленно поднималась с места , брала папку с курсовой , но на самом деле она продолжала сидеть , глядя в окно. — Милеева , ты готова ? — заметно сбесилась Наталья Михайловна. — А она ворон считает ! — засмеялись мальчишки с соседней парты. Птица за окном каркнула и , взмахнув крыльями , улетела . Преподавательница раздраженно бросила : «Будешь самой последней отвечать !» — и вызвала Нину. Катя вцепилась в свою курсовую и как можно дальше отодвинулась от окна . Сердце дрожало , или это она с ама дрожала , мышцы во всем теле до боли напряглись , желудок свело. Так она и просидела , не осмеливаясь повернуть головы , чтобы посмотреть в окно , до тех пор , пока из аудитории не вышла последняя одногруппница. — Тебе нехорошо ? — поинтересовалась Наталья Ми хайловна , кивком указывая ей сесть за первую парту. Катя положила курсовую на стол преподавательницы и призналась : — Да. — Не хочешь защищать ? — листая курсовую , удивилась Наталья Михайловна. — Хочу… — Катя напряженно улыбнулась , — то есть я могу. — Я знаю , — поджимая губы , проворчала себе под нос преподавательница и , размашисто написав на титульном листе «Отл.» , положила работу к другим. — С наступающим , хороших праздников , — пожелала она. — И вам. Катя спустилась с третьего этажа , в гардеробе уже никого н е было из ее группы . Девушка оделась и подошла к дверям , но из здания не вышла до тех пор , пока не увидела за воротами темную фигуру Влада. Не успела она сбежать по расчищенной от снега лестнице , как ее кто-то окликнул. У перил , опираясь на один костыль , с тоял Костя . Он помахал ей. «Это должно было когда-нибудь случиться» , — утешала себя Катя , приближаясь к парню. — Привет . — Малой смущенно покосился на свой гипс . — Док сказал , через месяц уже снимут. — Я рада… вЂ” Она умолка . А чему она , собственно , могла ра доваться ? Что бедняге снимут через месяц гипс , которого у него вовсе могло не быть , если бы не она . — Хорошо , что ты уже почти выздоровел , — все-таки закончила Катя. — Ага , все нормуль , ты чего такая грустная ?! Не умер же я ! — захорохорился Костя. Девушка улыбнулась и посмотрела туда , где за воротами стоял Влад , но его там не было . Сердце испуганно сжалось . «Ушел» , — поняла она , но , обведя взглядом двор , увидела , что Влад вошел в ворота и идет к ним. — Жаль , ты не смогла прийти в больницу , — посетовал Малой , — у меня такая палата прикольная была ! Ребята с моей группы заходили , на гипсе расписались… — Парень со всего маха хлопнул себя по лбу : — Забыл ! — Он полез по карманам и , вынув шариковую ручку , вручил Кате . — Давай и ты распишись ! — Малой уже стал накло н яться , чтобы засучить штанину , когда подошел Влад . Молодые люди недружелюбно уставились друг на друга. — Кто это ? — первым очнулся Костя. — Это… вЂ” начала девушка , но он не дал ей договорить : — Вот блин , а я думал , Алиска наврала все ! Парень выглядел таким растерянным и жалким , Катя даже не представляла , есть ли на свете слова , способные ей сейчас помочь. — Нет , не наврала , — убито призналась она. Влад молча взял ее за руку . Как бы мерзко она себя ни чувствовала , стало лучше. — Вы типа встречаетесь ? — недове рчиво посмотрел Малой на их сплетенные пальцы. Катя сама не знала ответа на этот вопрос . Она нерешительно посмотрела на Влада , и тот еле заметно кивнул. — А что тогда было в тот день , в тот день , когда меня машина сбила ?! — воскликнул Костя . — Ты же… ты са ма… вЂ” Он пораженно моргнул . Кажется , до него в этот самый момент дошло , как с ним поступила девчонка , которую он считал самой хорошей из всех ему известных. Костя неловко повернулся и уронил костыль . Катя подняла его и протянула парню . Их взгляды встретили сь , в этот миг она ощутила страх . Он прокатился по низу живота и поднялся наверх — к горлу , сдавливая его точно удавкой . В такие моменты ей хотелось умереть . Просто перестать существовать в этом мире , где нужно принимать сложные решения , делать выбор , чув с твовать боль или причинять ее , а потом испытывать бесконечные угрызения совести. Парень вырвал у нее из рук костыль и поковылял к воротам. Глядя ему вслед , Влад крепче сжал ее руку , и его слова прозвучали , как удары хлыста в воздухе : — Предательство подобн о краткой смерти . — Изумрудные глаза обратились на нее . — Только тот , кого предали , не знает , что впереди целая жизнь и смерть эта не настоящая . — Молодой человек отвел взгляд , невнятно пробормотав : — Всего-то лишь генеральная репетиция. Раньше она могла л ишь догадываться , что он ее осуждает . Теперь знала точно. Хотелось кричать от обиды или хотя бы найти слова , объяснившие бы ему , почему она поступила так жестоко. — Я не могу чувствовать то , чего не чувствую ! — Голос задрожал , но ей было все равно . Всеобще е ежедневное осуждение измучило , и сейчас слова Влада стали чем-то вроде топора , обрушившегося на крышку гроба , где она похоронила все свои оправдания . — Тебе наверняка кажется , предавать легче , чем быть преданным , но это не так ! Предательство — это боль д воих , кем бы ты ни был — палачом или жертвой ! Может быть , боль у них разная , но кто придумал , какая из них сильней ?! Причинять боль страшно ! А страх невозможно любить ! — Она попыталась отнять у него свою руку , но Влад не отпустил . Он повел ее за собой к в о ротам и , не глядя на нее , сказал : — Для того чтоб причинить боль , нужно обладать силой . Жертвы обычно ее не имеют . Палачи сильнее духом. — А почему они палачи ? — запальчиво вскричала Катя . — Почему первыми наносят удар ? Не оттого ли , что сами слабые… и боя тся ! Он неожиданно улыбнулся и весело спросил : — В адвокаты к дьяволу метишь ? Катя тоже улыбнулась , она и сама не заметила , как стала защищать каких-то мифических палачей . В действительности она думала лишь о себе . О своей слабости , о своем страхе и омерзи тельном безразличии , причиняющем боль. Над головой раздалось пронзительное карканье . Хлопая черными крыльями , пролетел ворон. Девушка резко остановилась . Они почти подошли к дороге , где ее чуть не убила фура. — Что такое ? — нахмурился Влад. — Та птица , — м ахнула она рукой вслед ворону. — Опять птицы , — вздохнул он. — Нет , не то… вЂ” Она помедлила . — Этот ворон , он не такой , как все… Он… Влад взял ее за плечи и , глядя прямо в глаза , проговорил : — Ничего не бойся , я рядом , никто тебя не обидит. — У него страшны е глаза , — промямлила Катя , — такие… мертвые , голубые и… Молодой человек вскинул брови. — Голубые ? — повторил он. — Да , — закивала она , и , видя , что он серьезно воспринимает ее слова , выпалила : — Я видела его раньше , он испугал меня как-то раз , когда я при шла в колледж и… вЂ” Знаешь что , — перебил ее Влад , чего раньше никогда не делал , — вороны бывают голубоглазыми , я сам видел таких ! Они только на первый взгляд страшные , а на самом деле… не очень-то. — Он меня преследует , — обиженно прошептала Катя , сообрази в , что молодой человек даже не пытается ее понять. Влад неестественно засмеялся : — А может , тебе кажется ? Они перешли дорогу и углубились в тихий парк . Катя угрюмо молчала. «Кажется мне ! Ну конечно ! И прыжки его в высоту мне кажутся , и то , что проникает в квартиру , а потом ни слова об этом ! И люк… Все привиделось ! Так бы и сказал , что я сумасшедшая , а не строил из себя непонятно кого !» Она видела , как Влад нерешительно посматривает на нее , точно боясь заговорить , но нарочно решила ему не облегчать задачу. — У тебя есть планы на Новый год ? — наконец спросил он. Сердце взмыло высоко-высоко и зареяло в свободном полете. — Нет , — не раздумывая , ответила она. — Я бы хотел пригласить тебя ко мне , отметить . — Голос прозвучал так , будто к его горлу приставили нож. К атя удивленно повернула голову. Влад пожал плечами , прибавив : — Ты вроде хотела познакомиться с моим братом . Будут только близкие нам… люди. — А твой брат не против ? — О-о-о , нет , он жаждет с тобой познакомиться. — Ну хорошо , — Катя улыбнулась , — я приду ! Влад некоторое время шел , разглядывая снег под ногами , затем вскинул голову и решительно сказал : — У меня необычная семья ! Что-то может показаться тебе странным… * * * Катя нервно поправила перед зеркалом платье и посмотрела на стенные часы . Обе стрелки соединились на цифре десять . У нее в запасе оставалось еще полчаса . За окном грохотали петарды , разрывались в небе фейерверки , раздавались крики и смех . Родители два часа назад уехали к сестре отца , а Катя с того времени только и делала , что переодевалась. «Нужно было спросить у Влада , как одеться , — казнила она себя , — интересно , будут ли другие девушки ? Наверняка у его брата есть подруга…» Разглядывая свое отражение , она приходила к выводу , что ее наряды слишком просты . Последнее платье из шкафа , темно-зе леное с велюровыми цветами , ей тоже не понравилось . Подол до колен показался слишком пышным , да и весь вид каким-то карнавальным . Круглый порез , низ подола , рукава до локтя были оторочены тонкими оранжевыми кружевами . Распущенные волосы мелкими кудрями ка к раз цвета этого самого кружева спускались до пояса , накрашенные тушью ресницы сделались огромными , точно лапы у водомерки. — Какой ужас , — пробормотала Катя и только сделала шаг к шкафу , чтобы выбрать что-то из ранее приморенных нарядов , как в дверь разда лся звонок . Девушка вздрогнула , метнулась к постели , где валялась юбка с кофтой , схватила их , потом бросила , попыталась расстегнуть молнию на спине злосчастного зеленого платья . Ничего не вышло , тогда она зачем-то побежала в родительскую комнату . Раздался еще один звонок , и лишь тогда , Катя пошла в коридор и посмотрела в глазок . За дверью стоял Влад. Первой ее мыслью было не открывать , а сперва содрать с себя ужасное платье , но раздался третий звонок , и ей не осталось ничего иного , как отодвинуть железный з асов. — С наступающим ! — Молодой человек шагнул к ней и прикоснулся холодными с мороза губами к ее щеке . Под расстегнутой курткой виднелся черный пиджак и белая рубашка . От официальности его вида дух захватывало . Рядом с ним Катя показалась себе еще более нелепой стилягой в своем зелено-оранжевом прикиде. — Ты готова ? — спросил Влад и с улыбкой признался : — Я уже давно приехал , сидел в машине. — Готова , — пролепетала она , тщетно прижимая руками к бедрам пышный подол . — Сейчас… Катя вернулась в комнату , брос ила последний взгляд в зеркало и , тоскливо вздохнув , взяла пакет с подарками для Влада и его брата . Она целую неделю потратила на поиски , в итоге подарки ее радовали равно столько же , сколько карнавальное платье . Мать , как узнала о приглашении Влада , кажд ы й день пилила , что следует приготовить салатов и взять их с собой . В конце концов в выходные Катя испекла небольшой тортик , и теперь он лежал в пакете вместе с подарками , вызывая у нее глубокое чувство стыда . Вспоминая сейчас мамины уговоры в течение неде л и , она не могла понять одного — как только поддалась на них ? Тащиться в гости с едой — попахивало девяностыми , но слова родителей вроде «Хочешь выглядеть невеждой — пожалуйста» , «Пойдешь нас позорить с пустыми руками» , «Так принято» возымели эффект. Девушк а вернулась в коридор , надела сапоги , пальто , намотала шарф и вышла вслед за Владом на лестничную площадку . Она одновременно хотела , чтоб он сказал про ее одеяние , и боялась этого. «Если было бы совсем ужасно , он бы намекнул , — думала она , пока они шли по лестнице , озаряемой вспышками ракет . — Значит , не так все страшно . Или он просто слишком хорошо воспитан и не может признаться , что я похожа на новогоднюю елку». Влад подошел к темно-синей машине , явно не из дешевых , и открыл дверцу . Катя устроилась на пер еднем сиденье , отгоняя от себя дурные мысли о работе , на которой можно скопить денег на такую шикарную иномарку. — А сколько будет человек у вас ? — спросила девушка , когда Влад выехал со дворов на шоссе. — Пять , — он задумчиво покусал нижнюю губу , — если м ой братец не пригласит еще кого-то. — А девушки будут ? — Да , одна. — Это хорошо , — с облегчением вздохнула Катя , — мне было бы неловко в мужской компании. Влад усмехнулся : — Я бы на твоем месте не очень рассчитывал на эту девушку , она… как бы помягче выраз иться… — Он надолго задумался , Катя уже решила , что продолжения не последует , но молодой человек договорил : — Знаешь , какие в кино женщины бывают у главных злодеев ? Вот она именно такая : красивая , расчетливая и бездушная. «Хорошенького же он мнения о самых близких людях , которые его окружают» , — пораженно подумала девушка , но вслух сказала : — Буду иметь в виду. Катя смотрела в тонированное боковое стекло . Перед глазами мелькали дома , свет горел почти в каждом окне , небо то и дело озарялось разноцветными всп ышками. Машина ехала по мосту , когда Влад обратил внимание на приоткрывшийся пакет возле сиденья. — Что там ? — Торт , — заливаясь румянцем , пробормотала девушка. После недолгой паузы Влад отвел глаза в сторону , вздохнув : — Не нужно было… вЂ” Я сама испекла , — вырвалось у нее . Катя едва удержалась , чтобы не закрыть себе рот ладонью. «Вот уж героиня , торт испекла… Дурочка , нашла все-таки кого слушать , еще бы по маминому наущению салатов настругала и в миске с собой прихватила . Дура . Сто раз дура». — Очень мило с твоей стороны , — безрадостно проронил молодой человек , крепче стискивая руль. — Мама сказала — неприлично идти с пустыми руками , — созналась она. — Ох уж эти мамы , — мягко улыбнулся Влад. — А твоя ? — Катя ослабила шарф . — Какой она была ? Лицо молодого чел овека напряглось , губы сжались , плечи под курткой поникли. — Извини , если… вЂ” Катя сконфуженно умолкла , мысленно закончив : «если это не мое дело». — Все в порядке , — заверил Влад и , задумчиво прищуриваясь , промолвил : — Она была очень красивой. — Как ты ? Он взглянул на нее и криво усмехнулся. — Как мой брат. Девушка тихонько вздохнула , давая себе зарок больше не открывать рта без веской причины. — Я почти не знал свою мать , — заполнил паузу Влад. «Ни за что не спрошу «почему» , — решила Катя . Но этого и не пот ребовалось , он сам сказал : — Она не хотела второго ребенка… Думаю , и первого-то не хотела . Моя матушка любила только себя , а моему брату выпала удача родиться ее точной копией. Влад улыбнулся : — Он был ее ангелочком , золотым мальчиком , которому любая пакос ть сходила с рук. Катя посмотрела туда , где должно было располагаться зеркало дальнего вида , и , не найдя его , потупилась . Ее распирало от любопытства. — А отец ? — Отец меня вырастил . Мы проводили вместе очень много времени. Шурша колесами по подмерзшему сн егу , машина свернула на узкую длинную улочку . С каждым метром , углубляясь по коридору между невысокими домами , становилось тише . Крики , песни , музыка , взрывы петард удалялись , пока совсем не смолкли. Жилые дома сменились полуразрушенными мрачными зданиями с покосившимися балконами , сломанными трубами , обшарпанными стенами . Фонари тут не горели. Девушка нерешительно посмотрела на своего молчаливого водителя , но спросить о чем-то не решилась . Впереди показался тупик — серая стена , огораживающая здание , похоже е на завод . А перед ним — поворот направо и дом с надстройками разных форм и размеров за бетонным забором с колючей проволокой. Машина повернула , чуть проехала вдоль забора и остановилась у железных зеленых ворот . Влад вышел из машины , а Катя огляделась. П озади остался пятиэтажный дом с черными окнами , где-то забитыми досками или заклеенными картоном . Из длинной тонкой трубы на территории завода шел дым. Катя ощутила , как мурашки поползли по затылку при виде белеющего в полумраке дымка , тянущегося ввысь . Че рные ветви высоких деревьев нагоняли тоскливый страх , а тишину нарушало лишь сбившееся дыхание и удары сердца. «Ну и местечко…» — Девушка взялась за дверную ручку , но Влад уже открыл ворота и вернулся за руль. — Не бойся , — точно прочитав ее мысли , сказал молодой человек. Вблизи дом казался еще большей развалиной , чем издалека . Окна располагались очень низко к земле , их можно было выбить ногой . Создавалось впечатление , будто здание из красных кирпичей наполовину утоплено в снегу . Свет в окнах второго этажа не горел. Влад высунул из окна руку с пультом — в стене разъехались металлические двери . Машина въехала в темный тоннель и резко устремилась вниз , как с обрыва . Катя вскрикнула . Они действительно летели , таким крутым был спуск. — Не бойся , — уверенно повто рил Влад. Девушка вцепилась в сиденье , уперлась ногами в пол , но бояться меньше не получилось . Американские горки ей никогда не нравились. Но вот впереди показалась арка . В тот миг , когда передние колеса очутились под ней , в огромном зале зажегся свет . Мес то походило на стоянку , в три ряда стояли около двадцати машин , накрытых черными чехлами. — Это все ваши ? — пораженно спросила Катя. — Почти . — Влад заглушил мотор , вылез из машины , обошел ее и помог Кате выйти. — Зачем вам столько ? — Девушка шла вдоль маш ин в черных чехлах , и шаги по серому бетону гулким эхом отдавались в сводах подземного гаража . — А мы будем подниматься теперь… — Катя не договорила и остановилась перед машиной , не накрытой чехлом , как все прочие . Сердце в груди замерло , дыхание перехват и ло , девушка до боли закусила нижнюю губу . Перед ней стояло золотистое авто , так восхитившее Костю , когда тот провожал ее до работы . В голове прозвучал голос Нины : «Алиска сказала — золотая , кажись… а может , серебристая , не знаю я , блестящая , короче , какая- то…» Влад обернулся и с улыбкой предложил : — Позволь понести твой пакет. Катя перевела взгляд с машины на красивого молодого человека , слова застряли в горле , глаза обожгло от накативших слез. — Все в порядке ? — В его голосе прозвучала тревога . Он взглянул на золотую иномарку и удивленно приподнял брови . — Нравится ? — Нет , — резко произнесла девушка и затравленно осмотрелась . Она была в ловушке — четырех бетонных стенах , окруженная дорогими машинами , в компании своего убийцы. Катя смотрела в зеленые глаза , полные нежности и заботы , и не могла поверить , что это лишь обман . Ее представление о происходящем вдруг рухнуло , рассказы о жестоком брате , необычной семье , трогательная история про мать — все превратилось в страшную игру богатенького мальчика . Одного не поняла — какова цель ? Посмеяться ? Развеять скуку ? Влад приблизился и , озабоченно хмурясь , протянул руку к пакету : — Давай. Пальцы , стискивающие ручки пакета , разжались сами собой . Влад ловко его подхватил и со вздохом сказал : — Нас , наверно , уже ждут , идем. Катя не двинулась с места. — Чья эта машина ? Молодой человек подозрительно сощурился. — А что ? — Интересно . Праздное любопытство. Он заметил перемену в ее голосе , в глазах мелькнул страх. — Машина брата. «Снова брат» , — отметила Катя , разглядывая бледное лицо с напряженными скулами. — Он любит роскошь , — придушенно сознался Влад и вновь попросил : — Пойдем ? Она спрятала руки в карманы. — Если ты передумала , — проницательно заметил он , — я могу отвезти тебя домой и… Ей хотелось плакать от нахлынувших чувств . Она снова ему верила , вопреки всему , наперекор самой себе. — Я просто немного волнуюсь . — Ложь так легко сорвалась с губ . Катя сомневалась , что там , куда он отведет , она познакомится с жестоким братом или еще кем-то , но ноги сами вели ее — послушные серд цу , как еще никогда. В арку идти не пришлось . Влад нажал на круглую железную кнопку в стене , и вскоре приехал огромный лифт . В него спокойно могла бы поместиться машина. — В гараже мало места , чтоб разогнаться и въехать по тоннелю , — пояснил молодой челове к , пока они поднимались на лифте. В помещении , куда приехали , не горел свет . Следом за Владом Катя вышла на улицу — к парадному входу. Прихожая поражала скудностью убранства . Стены были голы , для одежды выделены три ржавых крючка , с потолка на проводе свис ала лампочка . Дверей в соседнее помещение вовсе не имелось. В проходе точно из-под земли выросла невысокая фигура. — Ксана , — позвал Влад. Девушка в наряде горничных из эротических фильмов вышла на свет . Белый чепец , передник , колготки в дырочку . На взгляд ей было не больше шестнадцати. «Сексуальное рабство» , — промелькнуло у Кати . Сердце сжалось. Влад положил руки ей на плечи. — Позволь твое пальто. Не в силах оторвать взгляда от белого как снег лица девочки в чепце , Катя едва слышно спросила : — Кто это ? — Ксана , — представил Влад , по-прежнему не убирая рук с ее плеч , — работает у нас. — Кем ? — Катя не выдержала и нервно рассмеялась : — Глупый вопрос , да ? Влад помолчал , она ощутила , как его руки скользнули по ее лопаткам вниз. — Ксана , оставь нас , пожалуйста. Девушка вышла , тогда он негромко заметил : — Я предупреждал , у меня не совсем обычная семья. Катя обернулась и , не сдерживая гнева , уставилась на него. — Да , но ты не говорил… не говорил… что место , где нам предстоит встречать Новый год , похоже на бордель ! Молодой человек пораженно моргнул. — Бордель ? — повторил он. Катя отступила , а Влад неожиданно расхохотался. — Тебе смешно ? Он резко перестал смеяться и , быстро сняв куртку , повесил ее на крюк. — Поверь мне , Ксана не делает в этом доме ничего такого , чег о бы ей не хотелось. — Почему тогда она так одета ? — недоверчиво покачала головой Катя. — Одета , ну… — замялся Влад . — Знаешь , я не спрашивал , скорее всего , мой брат попросил ее об этом . Не хочу оправдывать его вкусы… но Ксана не против , на Библии могу пок лясться. Катя нахмурилась. — Он что же , с ней ?… — Да , — не дал ей закончить молодой человек и безрадостно прибавил : — Но это , конечно , их личное дело. — Конечно , — покорно кивнула Катя , расстегивая непослушными пальцами пуговицы на пальто. Влад повесил его на ржавый крюк , после чего со смешком пробормотал : — Не могу даже сказать в свое оправдание , будто у нас идет ремонт. Девушка перехватила его взгляд на свисающую с потолка одинокую лампочку и , смущенно потупившись , обронила : — Необычно. Влад широким жесто м пригласил ее следовать за ним. В комнате , куда они прошли , ничего не было , кроме стен , потолка , пола , окна , занавешенного какой-то плотной серой тряпкой , и двери с уродливой обломанной ручкой . За дверью находился длинный коридор с такими же , как в прихож ей , лампочками , болтающимися на проводе. Катя насчитала семь одинаковых , измазанных известкой и белой краской дверей . В конце коридора располагалась бетонная лестница , ведущая на второй этаж. Такие помещения частенько показывали в репортажах о расследовани ях похищенных людей. — Что это за место ? — как ни пыталась , скрыть отвращения не получилось — голос дрогнул. — Мой дом . — Влад подошел к четвертой по счету двери и открыл ее. Девушка непонимающе уставилась на стену из красных кирпичей. — Мой брат любит эпа тировать публику . — Молодой человек усмехнулся и нажал на маленькую , едва приметную сбоку кнопочку . Раздался лязгающий звук — стена отъехала в сторону . За ней оказалась другая дверь — из темно-красного дерева , с золотой ручкой в виде морды льва. — Катя , ес ли ты почувствуешь , что хочешь уйти , сразу скажи мне . — Влад ободряюще улыбнулся ей и распахнул дверь. Глава 11 Начало конца Огромная комната была полна света . Ничего общего с убогой прихожей и коридором . На стенах янтарные обои , мебель под старину , толс тый ковер , хрустальная люстра со множеством лампочек . В углу , у окон , закрытых плотными шторами , голубая ель до потолка , сверкающая сотнями разноцветных огоньков . В стене решетка с толстыми золотыми прутьями метров десять в ширину и полтора в высоту . По к л етке расхаживал черный волк. Кате показалось , что она попала в другой мир , другой век , другую жизнь. За длинным столом , уставленным разнообразными яствами , сидело трое . Двое молодых мужчин в черных костюмах и девушка в откровенном вечернем платье — ярко-ал ом , как кровь . Весь их облик кричал о благополучии и какой-то нереальной идеальности. Молодой человек с копной русых волос , ближе всех сидящий к дверям , добродушно улыбнулся . У него было приятное лицо : бледная кожа , зеленовато-карие глаза , нос-картошка , тр огательная ямочка на подбородке и пушистые бакенбарды пушкинской эпохи. Девушка с бокалом красного вина откинула с плеча золотистые волосы , шумно втянула в себя воздух и удивленно вскинула изящные брови. — Не рановато ли для рождественской индейки ? — прозв учал в тишине ее насмешливый голос. Хозяин во главе стола впервые с приходом гостей поднял голову. Катя вздрогнула . На нее смотрели холодные голубые глаза из кошмаров наяву . И ее кошмар улыбнулся . Она тотчас вспомнила фуру , ту самую секунду , когда рядом с водителем блеснула белозубая улыбка , а затем из окна выскочила черная кошка . Вспомнила прекрасного молодого человека в черном пальто из сна , чей образ память словно заблокировала после пробуждения в гостиничном номере. Влад осторожно взял девушку за локоть и подвел к столу. Оба молодых человека поднялись. — Катя , позволь представить тебе моего брата Лайонела , — произнес Влад. — Добро пожаловать , — тут же взял инициативу в свои руки хозяин дома , — рады видеть . — Взгляд ледяных глаз оглядел ее с ног до головы и переместился на молодого человека с бакенбардами , продолжавшего приветливо улыбаться . — Друг нашей семьи Георгий. Тот чуть наклонил голову , русая прядь упала на глаза , и он быстрым движением руки зачесал волосы назад. Катя стояла , прижав широкий подол к ногам , и как завороженная внимала хорошо поставленному голосу . На мгновение ей показалось , что она снова в аудитории — у доски с мелом в руке , силится вспомнить основные признаки управленческих решений . Эти глаза , голос она узнала бы из тысячи . Тогда , в к олледже , ей пришла странная мысль , будто прозрачные глаза не подходят темноволосому Валерию Игнатьевичу . Как если бы они были вырваны у кого-то другого и вставлены преподавателю по ошибке . Но была ли то ошибка ? Лайонел указал на Влада , уголки губ иронично приподнялись. — И , пользуясь случаем , позволь представить тебе моего брата… Вильяма. — Лайонел ! — прорычал Влад , делая шаг вперед , как будто собирался накинуться на брата с кулаками. — Что ? — невинно заморгал Лайонел . — У нас ведь не должно быть секретов о т нашей гостьи ! Какое-то время братья смотрели в упор друга на друга , потом старший перевел взгляд на Катю и весело пояснил : Мы англичане , надеюсь , ты не против ? — Нет , — поспешно пробормотала девушка. — Вот видишь , Вил , — еще больше обрадовался Лайонел , — она не против ! Никто не возразил. — Отлично , если с представлением покончено , мы можем перейти… вЂ” Он не договорил , девушка в алом , сидящая по левую руку от него , кровожадно прошипела : — Не очень-то вежливо с твоей стороны ! — Оу . — Лайонел виновато склонил голову перед ней , а затем представил : — Моя любовница Анжелика. Георгий , неестественно закашлявшись , прижал кулак к губам. Анжелика сердито прищурила черные глаза и , приподняв бокал , промурлыкала : — Катя , а еще мы пьем кровь ! Влад хрипло рассмеялся. — Отл ичная шутка , Анжелика. Остальные тоже засмеялись , только сама шутница осталась безучастной . Она пригубила бокал с вином , глотнула и медленно облизала губы. Катя посмотрела на подол своего нелепого платья . Рядом с утонченной красавицей Анжеликой она походил а больше не на девушку с карнавала , а на девушку , сбежавшую с деревенских танцев. Влад хотел пройти за стол и сесть рядом с братом , но Лайонел обронил : — Невежа , пропусти даму вперед. Пока шла мимо решетки , за которыми метался черный волк , Катя не дышала . Ей казалось , стук ее сердца гремит на всю комнату , а если еще и дышать , то будет совсем громко. Волк сопровождал ее , заглядывая на ходу в глаза , словно хотел что-то сказать. — Йоро , наш домашний любимец , — произнес Лайонел , отодвигая для нее кресло с резны ми подлокотниками. Катя опустилась , куда ей было велено , а хозяин с легкостью , с какой подкидывают мандарин на ладони , придвинул ее вместе с креслом к столу. — Это ведь волк ? Откуда он у вас ? — поддержала беседу девушка. — В Африке поймал. Молодые люди рас селись , а Лайонел , снисходительно улыбнувшись , спросил : — Веришь ? Катя с трудом пожала плечами . Она уже толком не понимала , во что вообще верит . Все ощущения от происходящего напоминали ей отход после наркоза . Мысли как будто не совсем разморозились и полз али по голове со скоростью улиток . Конечности едва шевелились , тело отяжелело , губы сделались какими-то толстыми и непослушными . Только сердце буянило в груди. — Что ты будешь ? — спросил Влад. — Я… — Катя оглядела огромный стол . Здесь было множество блюд , которые она прежде никогда не видела . — Я буду то же , что и ты. Анжелика издала смешок. — Это вряд ли . Попробуй лучше грудку цыпленка в хересе по-испански. — Или гуся по-английски , — предложил Влад. Георгий указал на блюдо в центре стола. — Техасский кукур узный пирог с говядиной очень вкусен. Анжелика презрительно закатила глаза. — От техасской стряпни по определению воняет скотом ! Молодой человек повел плечом. — А от испанской чем ? Потом тореадоров , по определению ? Анжелика не успела даже рота открыть , как Лайонел оборвал : — Хватит ! — И куда мягче произнес , пододвигая к Кате хрустальную миску с салатом : — Оливье по старому рецепту. Услышав знакомое название , Катя с благодарностью улыбнулась : — Спасибо. Хозяин заметил , что она разглядывает содержимое миски , и охотно поведал : — В девятнадцатом веке этот салат готовили иначе , с рябчиками , говяжьим языком , паюсной икрой , раковыми шейками и прочим . После смерти французского повара Люсьена Оливье , владевшего в Москве трактиром «Эрмитаж» , рецепт частично был утерян . — Молодой человек хмыкнул . — Но разве можно что-то утерять , ведь даже у стен , как известно , есть уши . Наша кухарка Ксана прекрасно готовит. — Хочешь ? — спросил Влад , но брат его опередил . Он черпнул ложкой салат и положил в стоящую перед Катей тарелку . З атем откупорил бутылку с вином и налил в бокал. — Какая честь ! — язвительно отметила Анжелика , следя за действиями хозяина дома . — Интересно , когда ты , Лайонел , обслуживал кого-то в последний раз ? Холодный взгляд скользнул по девушке и вернулся к салату . Г убы изогнулись в полуулыбке. — Предполагаю , Анжи , это было впервые . — Лайонел засмеялся . — Можно сказать , наша милая гостья лишила меня сейчас невинности. Катя ощутила его пристальный взгляд в вырезе своего платья , и жар прилил к щекам , а сердце сжалось та к сильно , что дыхание оборвалось , точно от удара под дых. — Выбирай выражения , — сердито предупредил Влад. — Не обращай внимания , Катя , — посоветовала Анжелика , поглаживая указательным пальцем с длинным алым ногтем полупустой бокал . — Увы , в этой комнате н ет настоящих джентльменов. Георгий покосился на нее и молча подлил ей в бокал вина. — Вот видишь , — усмехнулся Лайонел , — один все - таки нашелся ! Катя нерешительно смотрела на салат , на десяток столовых приборов по обе стороны от тарелки и не знала , как пр иступить к еде . В колледже на сервисных технологиях рассказывали , какой прибор для чего предназначен , но дома как-то мудрствовать особо не приходилось . Была вилка , ложка — чем удобно , тем и ешь. На помощь пришел Влад . Он поставил рядом с ней хрустальную ча шу с черной икрой , а заодно чуть выдвинул из общего ряда вилку для салата . Та больше походила на ложку с тремя зубчиками сверху. — Катя , — обратилась Анжелика , не пропустившая подсказку Влада , — кто тебе шил платье ? — Я не думаю , что человек , который шил э то платье , знал , кому оно достанется . — Катя смущенно потупилась . Оценивающий взгляд красавицы в шикарном вечернем туалете заставлял чувствовать себя жалкой нищенкой. — Какая прелесть , не правда ли ? — оглядела присутствующих Анжелика и , не найдя поддержки, продолжила допрос : — А кто твои родители ? Краска залила лицо , шею . Катя замешкалась . Стыд подобно морским волнам приливал и отливал . Сперва стало неловко за родителей — простых людей , а потом за себя — неблагодарную. — Моя мама библиотекарь , а папа строит ель , — вымолвила она. — Сочувствую , — наклонила голову набок Анжелика. Лайонел наградил ее недобрым взглядом. — А мать Анжелики была припортовой шл… вЂ” Он не договорил — Анжелика задохнулась от возмущения. — Разве не ты упоминала , что твои родители познаком ились в порту ? — невинно уточнил молодой человек. — Это не то же самое ! — процедила сквозь зубы Анжелика . — Моя мать была леди ! Лайонел театрально вздохнул и подтвердил : — Мать Анжелики была леди . Но помилуй боже , Катя , почему ты ничего не ешь ? Ксана недел ю готовила , все ради тебя ! Катя испуганно сжала салатную вилку. — Никто не ест , вот я и… вЂ” Сыты , — огрызнулась Анжелика. — Мы уже поели , — мягко улыбнулся Влад , — не стесняйся , пожалуйста. «Очень легко говорить , — подумала девушка , из-под ресниц наблюдая з а устремленными на нее взглядами всех присутствующих , — но вот как проглотить что-нибудь , когда один постоянно смотрит в вырез платья , другой разглядывает , точно зверюшку из зоопарка , а третья только и делает , что язвит». Георгий молниеносно отвернулся , ка к если бы свои мысли она проговорила вслух . Но подобное было исключено , в комнате висела тишина , да и ледяной взгляд голубых глаз по-прежнему шарил в декольте , как у себя дома , ничуть не смущаясь. — А мы не пропустим бой курантов без телевизора ? — спросила Катя , устав от всеобщего молчания. Лайонел нехотя передвинул взгляд немного выше. — Тебе нужен телевизор ? — Я просто… Он отмахнулся — мол , не объясняй , и вынул из кармана сотовый. Спустя пару секунд в комнате появилась Ксана . Круглолицая и курносая , она п оходила на кормилиц восемнадцатого века , какими их изображали художники. — Вы звали , господин ? — глядя в пол , осведомилась прислуга. — Какая пошлость ! — презрительно скривилась Анжелика , разглядывая ее откровенный наряд. Катя вспомнила намеки Влада о том , что его брат развлекается с бедняжкой Ксаной . Сделалась не по себе . В голове не укладывалось , зачем ему абсолютно обычная девчонка , когда рядом шикарная златовласка , от чьей красоты дух захватывает . Тут как нельзя лучше подходило выражение : «У богатых сво и причуды». — Принеси телевизор , — коротко потребовал Лайонел . Можно было подумать , речь шла о чашке кофе , а не о громоздком ящике , который едва ли худенькая девушка в силах поднять. Когда прислуга вышла , Анжелика наклонилась к Лайонелу и негромко сказала : — Если ты рассчитывал , что меня обеспокоит наряд этой прислужки , — ты ошибся ! Катя улучила момент и , пока все следили за хозяином дома , попробовала салат . Сидеть дальше над ним как приговоренная девушка не могла . Кушанье обладало необычным вкусом , но прият ным . Холодное вино обожгло рот , терпкое и ароматное , оно заструилось по горлу , заставляя сердце учащенно биться . В замерзшие конечности хлынула кровь , внутри сделалось жарко , а все это время еле-еле ползавшие мысли сорвались с места , как мотоциклисты в го н ках со старта . Голову заполонили тысячи вопросов : «Кто был за рулем золотистой машины , переехавшей Костю ? Почему Влад представился не своим именем ? Что за странный дом у его семьи ? Почему в таком заброшенном месте ? Откуда столько дорогих машин ? Что стало с Валерием Игнатьевичем ? Как можно поймать волка ? Какое отношение имеет автобус , фура и люк к брату Влада ? Почему никто не ест ? Что будет дальше ?» Дальше — в комнату внесли огромный плоский телевизор . Ксана держала его с такой легкостью , как будто это была дамская сумочка , а не домашний кинотеатр. Подключили . Лайонел вооружился пультом , пощелкал каналы и оставил на первом. Атмосфера разрядилась . Анжелика с Георгием взялись обсуждать наряды участников новогоднего концерта , Влад присоединился к ним . Одного Лай онела не заинтересовал телевизор , его взгляд вернулся туда , где обитал ранее и благополучно там остался. Катя все чаще отпивала из бокала с вином , чтобы отвлечь себя от странных ощущений , которые испытывала от внимания хозяина дома. «Напиться и отключиться , прекрасная идея» , — похвалила она себя , с трудом проглатывая очередную ложку салата. — Тебе нравится у нас ? — поинтересовался Лайонел. — Очень ! — Она затруднялась определить , соврала ему или нет . Но могла с уверенностью сказать : никогда раньше ей не прих одилось встречать таких людей , а тем более есть с ними за одним столом. — Чудесно , — одарил ее улыбкой Лайонел. Катя хотела улыбнуться в ответ , но не успела . Его рука легла ей на колено . Девушка , ошеломленно распахнув глаза , замерла . Он смотрел на нее как ни в чем не бывало , выражение красивого лица осталось прежним : вежливо заинтересованным . Ей даже на миг показалось , что прикосновение — это лишь игра ее воображения , шутка крепкого вина. Но ладонь медленно двинулась выше по ноге . Катя затравленно огляделас ь . Влад с Анжеликой увлеченно следили за происходящим на экране , словно никогда не видели телевизора . Георгий мельком взглянул на Лайонела , и правый уголок его губ приподнялся. — Катя , — между тем обратился к ней хозяин дома , — люди странные существа , не н аходишь ? Девушка ничего не ответила . Нога горела под его прохладными пальцами , по телу проходила дрожь , сердце , казалось , биться вовсе перестало . Катя встретила ледяной взгляд и ощутила , как у нее от унижения наворачиваются слезы . Если молодой человек прес ледовал цель показать , что любой гость в его абсолютной власти , ему это удалось . В комнате находилось еще три человека , но вскочить и закричать , будто хозяин дома распустил руки , было немыслимо . Так же немыслимо , как чувство , внезапно проснувшееся под сты д ом , страхом и отвращением . Катя в смятении опустила глаза . Она испытала восторг , какой можно познать , сделав что-то запретное , преступное , всеми порицаемое , наперекор законам и правилам . Но мгновение эмоционального подъема сменилось ужасом . Тогда девушка в скочила с места и , опрокинув кресло , метнулась в сторону. Молодые люди вслед за ней поднялись. — Что такое ? — взволнованно спросил Влад. Лайонел скучающе взирал на нее и , похоже , совсем не беспокоился , что его грязные приставания могут всплыть . Всем своим видом он говорил : «Ну , давай , пожалуйся на меня !» Катя выдавила из себя улыбку и , указав на пакет возле решетки , солгала : — Я совсем забыла про торт ! — Девушка поискала взглядом волка , но не нашла его и заморгала , пытаясь прогнать наваждение . В углу клетки сидел , прижав к себе колени , маленький чернокожий мальчик . Огромные глаза цвета ореха , обрамленные короткими черными ресницами , смотрели по-голодному пристально. Катя метнула взгляд на Влада , потом обратно на клетку — в углу лежал волк. — Какой еще торт ? — удивилась Анжелика. Катя вытащила из пакета пластмассовую коробку , то и дело подозрительно поглядывая на волка. «Слишком крепкое вино» , — решила девушка , передавая Владу торт в виде ежа , окруженного шоколадными грибочками. Лайонел поднял ее кресло и , ког да она села , придвинул к столу. — Красивый торт , — похвалил Георгий , — жаль , я сильно объелся. Анжелика с Лайонелом переглянулись и тоже отказались. — А ты… — Катя замешкалась и едва слышно произнесла : — Влад ? Попробуешь ? — Конечно ! — заверил молодой челов ек. На экране появился президент — разговоры стихли . Влад откупорил новую бутылку вина , хотя на столе стоили четыре начатые , и налил себе полбокала багряной жидкости. Катя хотела попросить подлить и ей , но Лайонел опередил просьбу . Девушка старалась не вст речаться с ним взглядом , ногу , где недавно скользила его ладонь , все еще жгло , а сердце в страхе сладостно замирало. Некоторое время все внимательно слушали президента , потом Лайонел убавил звук и поднялся. — Друзья мои , — пафосно обратился он ко всем , при поднимая свой бокал , — и хотел бы я по традиции сказать , что этот год ничем не отличался от предыдущего , да не могу. Катя встретила его пристальный взгляд и смущенно опустила глаза . От звука его голоса по венам бешено разлилась кровь. — Мой дорогой брат ре шил всех нас удивить , — хищно улыбаясь , продолжил Лайонел , — он — тот , кто обладает страшной силой воли , которая ни одному из нас и не снилась , тот , кто презирает вкусы нашего общества , поддался земному греху , наплевав на все правила и обычаи . — Лайонел з а смеялся . — А ведь я уже начал подозревать , что живу под одной крышей с ангелом. Катя осторожно покосилась на сидящего рядом Влада . Его глаза раздраженно горели , губы побелели от того , как сильно он их сжал , а ладонь на столе сложилась в кулак. Но его брата это нисколько не волновало , тот выдержал паузу и елейным голосом произнес : — Желаю тебе в новом году , Вильям , понять , наконец , одну простую вещь , даже две вещи . Первое : ты не ангел , спустись с небес — к нам ! Второе : любить и думать , что любишь , это не то же самое . Кому-то будет больно. Влад медленно поднялся. Катя испуганно сжалась , уверенная , что сейчас начнется драка , и расслабилась , только , когда молодой человек спокойно заговорил : И я хочу пожелать тебе , Лайонел , понять в новом году две простые истины. Во-первых : ты не Господь Бог , чтобы распоряжаться чужими судьбами ! Хватит играть не свою роль ! Во-вторых : скорее рухнут небеса , чем придет день , когда ты сам искренне кого-то полюбишь ! Уж тут не тебе меня учить ! — Если наступит тот день , когда воображаемы й образ , который ты так лелеешь , и реальный , — Лайонел характерно перевел взгляд на Катю , — сольется воедино , я с удовольствием стану вегетарианцем. — Боюсь , это случится раньше , чем ты себе можешь представить ! Лайонел вскинул брови. — Да будет так ! Никто даже не шелохнулся , когда братья , соединив бокалы , вдребезги их разбили , оросив стол багровыми каплями и засыпав осколками. На кисти Влада остался глубокий порез , Лайонел схватил его за руку , взгляды их скрестились , точно мечи в поединке. — Каждый год нова я маленькая драма , — скучающе вздохнула Анжелика. Лайонел отшвырнул руку брата и с прищуром уставился на любовницу. — Анжи , а тебе в новом году стоит научиться смирению , иначе , — он точно ненароком провел по своей шее указательным пальцем , — ты никогда не получишь желаемое. Девушка беззлобно фыркнула , но ничего не сказали , красноречиво продемонстрировав , что она уже начала учиться. — Друг мой , — Лайонел улыбнулся Георгию , приподнявшему в его честь бокал , — твоя идеальность пугает меня. Анжелика чуть наклони ла голову и негромко обронила : — Идеальная служебная собака. — Любимая подстилка , — не остался в долгу Георгий. Катя следила за выражением лиц этих двоих и дивилась . Они выглядели как едва знакомые люди , обменявшиеся мнениями о погоде. — Наша гостья , — про возгласил Лайонел . Наконец очередь дошла и до нее — Катя затаила дыхание. — Ничего нового я тебе не скажу . — Молодой человек наклонился к ее уху и , коснувшись его губами , прошептал : — Ты так и не поняла , что такое альтернатива ! От уха по щеке разлилось теп ло , Катя не могла ставить себя поднять глаза . Она беспомощно посмотрела на Влада , но тот отвел взгляд . И до нее впервые дошло , какой непомерной властью обладает хозяин дома . Он беззастенчиво управлял своими гостями , как марионетками на ниточках. — Откроем подарки , — заявил Лайонел и широким жестом пригласил всех к елке. Катя почувствовала прикосновение к своему плечу и обернулась. — Если хочешь , мы можем уйти , — сказал Влад. — Все в порядке . — Она вымученно улыбнулась и , прихватив пакет , прошла к елке. Лайо нел вручил Анжелике прямоугольную шкатулку . Девушка тут же открыла ее и , выудив браслет из прозрачных камней , довольно рассмеялась. Влад , пока все любовались подарком брата , снял с елки небольшую коробочку , подвешенную на красно и ленте. — Это тебе , — прот янул он коробочку Кате . — С Новым годом ! — Спасибо . — Девушка приняла подарок . Все взгляды были устремлены на нее , а она никак не могла решить , что следует сперва сделать : развернуть подарок от Влада или вручить ему свой ? — Ну , смотри скорее ! — не выдержал а Анжелика. Катя сняла обертку — в коробочке оказалась тонкая цепочка из белого золота с кулоном в виде двух крылышек. — Очень красиво , я… — Девушка не закончила , потому что Анжелика издала неприлично-громкий смешок. — Вильям я была лучшего о тебе мнения , похоже , зря ! — Она покрутила у Кати перед носом своим браслетом — Знаешь , во сколько карат эти бриллианты ? — Нет . Это бриллианты ? — простодушно удивилась Катя. — Ну конечно бриллианты , глупышка ! Что же еще ?! — Понятно. Анжелика закатила глаза. — Ничего теб е не понятно ! Подарки мужчины говорят лучше всяких слов ! И о чем может сказать… — она пренебрежительно поддела ногтем тонкую цепочку в коробочке , — вот это ?! Влад сочувственно взглянул на браслет Анжелики , проронив : — Лайонелу всегда нравилось наряжать елк у. Катя взволнованно посмотрела на Влада и , боясь , что он обидится , выпалила : — Мне очень нравится ! Подарок не обязательно должен стоить миллионы , самое главное внимание и…» вкладываемый смысл , наверно. — Хм-м , пойду попудрю носик ! — Анжелика взяла под рук у Георгия . — Проводи ! Молодой человек извинился перед всеми и последовал за девушкой , шествующей чуть впереди , оставляя за собой ароматный шлейф из цветочных духов. Уже у выхода из комнаты Анжелика заметила : — В ней нет породы ! Она похожа на дешевую куклу. Дверь за ними захлопнулась — воцарилась тишина . Еще никогда чьи-то слова не задевали больнее . Бывало , одногруппницы говорили разные гадости , опускали злые шуточки , но Катя не воспринимала это всерьез . Может , потому что ровесницы говорили неправду , а может оттого , что в глубине души считала себя лучше их . А здесь и сейчас — правда , слетевшая с ядовитого языка красивейшей из виданных ею девушек , острой пикой ударила по самолюбию , расколов его , как фарфоровую игрушку. Катя нарочно смотрела на звезду , венчавшу ю елку , чтобы слезы , готовые хлынуть из глаз , остались там — глубоко-глубоко — и не унизили еще больше. В золотых , красных , серебряных шарах на елке отражалась комната : стол , телевизор , решетка , разноцветные огоньки и девочка в нелепом зелено-оранжевом пла тье — дешевая кукла с длинными кудрями , в одиночестве стоящая возле окна. — У меня тоже есть для тебя подарок , — стараясь , чтоб голос не дрожал , сказала Катя. — Не стоило , — растерялся Влад. Она видела , что ему неловко из-за поведения подружки брата , поэто му , протянув ему коробку , украшенную бантом , как можно радостнее произнесла : — Очень долго искала… вЂ” Девушка помолчала и поспешно добавила : — Не знала , что тебе может понравиться. Влад смотрел на нее , а не на подарок , и о чем-то сосредоточенно думал. — Мне все понравится , — заверил он , осторожно разворачивая разноцветную бумагу. Когда молодой человек вынул из коробки блестящую модель паровоза , Лайонел усмехнулся . Брови Влада медленно поползли вверх. — Я не знала , что тебе может понравиться… — начала оправды ваться Катя , но , поняв , как нелепо звучат ее слова , умолкла. — Отличная модель , — похвалил Влад и в поддержание своих слов прижал паровоз на подставочке к груди. — Теперь моя очередь . — Лайонел сделал шаг по направлению к Кате . — Вильям запретил дарить теб е дорогие подарки , поэтому… — Он вынул из-за спины диск и протянул ей. «Вангелис» , — прочла девушка на диске . Дыхание перехватило , сердце заколотилось где-то в горле , она сильно покраснела , а ноги вдруг ослабели. У меня такого нет , спасибо . — Катя засунула руку в пакет и , нащупав подарок для хозяина дома , на миг замешкалась . Влад стоял рядом , по его лицу было непонятно , что он испытывает , но во всей ситуации ей виделась страшная неправильность . Только как исправить ее , девушка не знала . Она вынула диск « 100 лучших произведений классики» вЂ” белый с изображением двух красных роз — и , вручив Лайонелу , промямлила — С Новым годом. Ей ни секунды не пришлось думать , что купить брату Влада . Решение пришло сразу , так естественно , как если бы она давным-давно была знак ома с Лайонелом. Ледяной взгляд обжигал ей губы огненным поцелуем. — Вильям , у тебя кровь , — не глядя на брата , произнес Лайонел . — Сходи , перебинтуй руку , а заодно позови Ксану , пусть уберет осколки со стола. — Я быстро , — пообещал Влад и , предупреждающе взглянув на брата , пошел к двери. Катя смотрела ему вслед , и ей хотелось крикнуть : «Стой , не оставляй меня с ним !» — но слова застряли в горле. Она осталась наедине с тем , кто вызывал дрожь одним лишь своим движением. — Боишься ? — негромко поинтересовался он , медленно наступая. Девушка кивнула. — Жалеешь , наверно , что не попросила Вильяма остаться ? Она снова кивнула , делая шаг назад. Лайонел тихо засмеялся и , приподняв диск , поблагодарил : — Очень мило с твоей стороны. — С твоей тоже . — Катя крепче стиснула его подарок. Рука молодого человека легла ей на плечо. — Ты еще даже не подозреваешь , лапонька , каким милым я собираюсь с тобой быть . — Он плотоядно облизнулся . — Может быть , даже нежным… вЂ” Я буду кричать ! — выдохнула Катя. Вокруг холодных глаз образовалис ь веселые морщинки. — А в моей постели по-другому и не бывает. Девушка содрогнулась. — Ни за что. Когда дверь распахнулась , они отскочили друг от друга , как пойманные врасплох любовники. Анжелика с Григорием удивленно переглянулись . За ними вошла Ксана с в еником и совком . Влад ничего не заметил . Запястье его было перевязано бинтом , а на лице блуждала встревоженная улыбка. Строгий взгляд агатовых глаз остановился на модели паровоза. — Забавно , — оценила Анжелика , — и подумать только , как точно ! — Она захихик ала . — Теперь ты понял , Вил , куда и на чем тебе катиться с твоей нелепой цепочкой ? Девушка подождала , пока кто-нибудь оценит ее остроумие , и , не дождавшись , выхватила у Лайонела диск. — О , смотрю , и тебе перепало ! — Пока разглядывала диск , она ворчала : — В от так , всякие недалекие и делают из мужчин непонятно кого ! А потом слезы льют. — Анжди считает , мужчин нельзя так баловать , — насмешливо пояснил Лайонел. — Вот именно ! — Девушка пренебрежительным жестом швырнула диск под елку , но молодой человек резко вык инул руку и поймал его. Катя пожала плечами . С появлением в комнате Влада ей стало спокойнее. — Мужчинам тоже нужно внимание. Взгляды представителей сильной половины устремились на нее , как будто она сказала что-то неслыханное . Влад смотрел с нескрываемым обожанием , Георгий заинтересованно , а Лайонел задумчиво. Анжелика хищно прищурилась : — Одна паршивая овца все стадо портит ! Катя обратила внимание на свое бледное лицо в огромном золотом шаре на елке . Первой ее мыслью было : «И впрямь овца , похожа» , а потом она увидела… В шаре отражалась вся комната , только в ней никого не было : ни Ксаны , убирающей со стола осколки , ни Анжелики , ни Георгия , ни Лайонела , ни Влада . Катя моргнула . Блестящий шар отражал только одну ее и решетку в стене , а за ней маленького черно кожего мальчика . Девушка обернулась. Ребенок стоял , прижавшись лицом к толстым прутьям , и смотрел на нее огромными глазами затравленного зверенка. Комната вдруг покачнулась… и провалилась в темноту. Глава 12 Между адом и раем Шел мокрый снег . Двор , усыпа нный разноцветным мусором , пустовал . Город будто вымер . Катя в голубых джинсах и белой кофте стояла посреди комнаты , сложив перед собой руки , точно в молитве , и , неотрывно глядя в окно , грызла ноготь на большом пальце . Прежде она не замечала за собой этой дурной привычки. «Ты упала в обморок… в обморок… в обморок…» — назойливо стучал в мозгу голос Влада . Руки и ноги никак не удавалось согреть , ее бросало то в жар , то в холод , по телу пробегали мурашки . Все нутро дрожало , желудок крутило , подташнивало , сердц е стучало неравномерно. После увиденного дома у Влада девушка пришла в себя уже в машине . На слабые попытки что-то спросить Влад раздраженно сказал : «Позже !» Катя резко отняла палец ото рта и села на кровать , где лежал диск «Вангелис» и цепочка с подвеской . Зажав сложенные вместе ладони между коленями , девушка взирала на подарки. Полчаса назад позвонили родители , сообщили , что уже едут в метро . Стрелка стенных часов нехотя подползла к десяти. «И когда же наступит «Позже» ? Неужели солгал ?» — Катя вскочила , п рошлась по комнате и подошла к окну . Влад обещал прийти вечером , но время близилось к ночи , а молодой человек до сих пор не объявился. — Не хочет ничего объяснять , — пробормотала девушка , нервно покусывая губы . Все утро и большую часть дня она пролежала бе з сна . Перед глазами стоял золотой шар с отражением собственного испуганного лица и черной фигуры за толстыми прутьями решетки . Катя могла поклясться , что голый худой мальчик ей не привиделся. «Йоро — наш домашний любимец , — так назвал его Лайонел… вЂ” вспом нила девушка , — в Африке поймал… А что очень даже может и в Африке !» При воспоминании о хозяине дома , златовласом красавце Лайонеле , в груди вспыхнул огонь , горло , щеки обожгло . Взгляд сам собой устремился на диск . Даже сейчас , в сотне километров от ледяны х голубых глаз , она испытывала страх : необъяснимый , мучительный , как жажда , столь глубокий , что , казалось , он скребет по дну самой души. Девушка взяла с кровати музыкальный подарок и , сняв защитную пленку , открыла дискетницу . На вложенном вкладыше были пер ечислены песни , а в самом низу синей ручкой каллиграфическим почерком выведено : «Думай обо мне» . Катя захлопнула диск , быстро огляделась в поисках , куда бы его спрятать , но не успела сделать и шага — на столе ожил сотовый . Вместо того чтобы метнуться к тел ефону , девушка швырнула диск обратно на кровать и шагнула к окну . Влад стоял на толстой ветке тополя , без куртки , в одном свитере , прижав к уху телефон . Снежные мошки садились ему на плечи , запутывались в волосах , но он не обращал на них никакого внимания. Катя постучала пальцем в стекло. Молодой человек жестом попросил ее открыть окно и , когда она выполнила просьбу , с грацией кошки перемахнул через подоконник . Едва ли какой-то человек был способен на подобный прыжок. Влад молча оглядел комнату : полки с кни гами , музыкальный центр , стол , кровать , подарки — затем закрыл окно . Некоторое время постояв , глядя на падающий снег , он обернулся и решительно произнес : — А теперь спрашивай ! Катя растерялась . Он выглядел таким уверенным , как будто что-то окончательно для себя решил . Ее же , напротив , вдруг одолели сомнения . Кишевшие в голове вопросы , как трусливые зайцы , разбежались при виде волка . Влад смотрел на нее не мигая… и ждал. Девушка нерешительно взяла его за холодную ладонь — подвела к висящему на стене овальном у зеркалу . Катя не сразу решилась посмотреть в отражение , а когда осмелилась , увиденное шокировало куда больше , чем она предполагала . Из зеркала на нее смотрел некто , очень похожий на девушку из фоторамки , из комнаты родителей , только в десять раз бледнее. Она облизнула пересохшие губы и , боясь повернуть голову , чтобы посмотреть на стоящего рядом молодого человека , прошептала : — Рассказывай. — Мы не отражаемся в зеркалах , — негромко сказал Влад. — Мы ? — эхом повторила за ним Катя. — Я и… вЂ” он не договорил — раздался пронзительный звонок в дверь. Молодой человек облегченно вздохнул , как если бы казнь откладывалась , и метнулся к подоконнику. — Останься ! — услышала собственный голос Катя . Он показался ей чужим и неприятным , в нем перемешались испуг , раздражение и усталость. Влад посмотрел на нее через плечо и , смиренно опустив глаза , пробормотал : — Хорошо. Родители ввалились в квартиру с пакетами , сумками , какой-то елкой и горшком цветов в целлофановом пакете. — Нравится подарок ? — передала мать Кате растение с маленькими голубенькими цветочками . — Ты же знаешь тетю Галю , у нее не квартира , а самая настоящая оранжерея ! Вот , тебе передала , — рассказывала Валентина Васильевна , быстро развешивая куртки и расставляя обувь на полочку. — Устали , с ног валимся ! — Отец б росил в угол елку , буркнув : — Завтра , Валь , поставим в воду . Поздно , сейчас спать. Катя переминалась с ноги на ногу , загораживая проход в свою комнату. — А ты чем занимаешься ? — оттесняя ее в сторону , спросила мама. — Я , я… — Катя увидела , что мамина рука легла на ручку двери , и выпалила : — Я уже сплю ! Сплю. Не помогло — мама вошла в комнату и включила свет. — Где же ты спишь ? — изумилась Валентина Васильевна . — Постель не разобрана , сама вся одета… вЂ” Мать взялась за край покрывала , а Катя воровато оглядела сь . Влада нигде не было видно. «Наверно , в шкафу» , — подумалось ей . Совсем не вовремя вспомнились анекдоты на эту тему — она не выдержала и тонко хихикнула. — Ты чего ? — Мама перестала взбивать подушки и нахмурилась . — Как отметила ? Что за семья у этого ма льчика ? — Семья , семья , ну… — замямлила девушка , косо поглядывая на шкаф , — обычная , ничего особенного. Валентина Васильевна отогнула край одеяла и вытащила из-под подушки сиреневую ночную рубашку . Потом заметила на краю постели цепочку. — Он тебе подарил ? — Да . — Катя повесила на руку ночную рубашку , надеясь , что мать заметит и поскорее уйдет , но не тут то было. — А на меня он , знаешь , не произвел впечатления , — обронила мама , разглядывая цепочку с подвеской . — Что-то в нем мне не нравится… — Наверно , глав ное , чтоб мне нравилось , — краснея , сказала девушка. Валентина Васильевна вздохнула , снова уставилась на цепочку и , посоветовав : «Ложись , дочка , ложись» , начала рассказывать : — Видела бы ты , какой парень у твоей двоюродной сестрицы . Помнишь ее , Светку ? Кат я помнила . Сестра была младше ее на год . С одиннадцати лет та успела перевстречаться чуть ли не со всеми парнями в своем микрорайоне . Из школы ее вышибли за неуспеваемость , сейчас училась в ПТУ. — Тимой зовут , — продолжила мама , — такой обходительный , тако й галантный , Светку обожает ! В круиз собирается везти вокруг света . Представляешь ? Девушка кивнула и быстро пошла в ванную , уверенная , что , когда вернется , мама уже уйдет. Ошиблась. Мать сидела на кровати и разглядывала диск. Ничего не оставалось , пришлось надеть ночную рубашку и лечь в постель . Лишь тогда Валентина Васильевна спохватилась , сложила подарки на тумбочку , выключила в комнате свет , но , прежде чем уйти , сказала : — Подумай как следует насчет Влада своего… Чует мое сердце нехорошее. — Спокойной но чи , — пожелала Катя . Мама всегда умела подбодрить . Всюду ей виделось , слышалось , чудилось нехорошее . Одно раздражало — на этот раз , похоже , она не ошиблась. Девушка подождала , пока стихнут за дверью шаги , и тихо позвала : — Влад… вЂ” Поговорим , когда твои род ители лягут спать , — послышалось из-под кровати. Катя свесилась с постели . Молодой человек лежал на спине , положив руки под голову . В темноте , рассеиваемой светом , исходившим от окна , блестели зеленые глаза. — Ты можешь вылезти. — Мне удобно тут , — возрази л он. Ожидание текло медленно-медленно . За час , который пришлось молча лежать , глядя в потолок , Катя чего только не передумала . То ей казалось , будто она слышит лишь собственное дыхание , то вдруг в голову ударяло , что все — лишь сон. Как только дверь родит ельской комнаты негромко хлопнула , Катя не выдержала и спросила : — А как мне теперь тебя называть ? Ведь Влад ненастоящее имя… — Как нравится , — отзывался молодой человек . — Возможно , очень скоро тебе не захочется называть меня по имени совсем… и видеть тож е. Сердце болезненно сжалось , Катя набрала в легкие побольше воздуха и процитировала : — «А еще мы пьем кровь !» — Она подождала , скажет ли он что-нибудь , и пояснила : — Это слова Анжелики : «А еще мы пьем кровь». — Я помню. Возникла пауза. — Почему она так ск азала ? — Катя крепче стиснула одеяло . — Это шутка , да ? — Меня зовут Вильям Нортон , — негромко произнес молодой человек , — я родился в провинции Англии в тысяча пятьсот восемнадцатом году . Почти пятьсот лет назад . Анжелика не солгала… Катя села , вплотную пр ижав к себе колени. — Вы что же , как та графиня ?… — Девушка осеклась. — Елизавета Ботари ? — усмехнулся Вильям . — Нет , мы другие . Кровь , источник нашей жизни , как вашей , — пища. — А клыки есть ? — шепотом спросила Катя. — Есть. — А гробы ? Спите ? — Гробы по ж еланию… Спим два раза в неделю . Достаточно пяти-шести часов. — Осиновый кол , чеснок , серебряные пули , — дрожащим голосом перечислила она. — Нет . Солнечный свет. — Поэтому ты никогда не выходишь днем ! — осенило девушку. Вильям под кроватью пошевелился , а за тем его голова показалась возле тумбочки . Молодой человек положил локти на постель. Катя непроизвольно отодвинулась . На языке крутился вопрос , которой она не осмеливалась задать. — Не бойся , — мягко попросил Вильям , — для меня ты больше , чем источник жизни … как и любой другой человек . Я не пью кровь людей , только животных. — Ты читаешь мысли ? — подозрительно нахмурилась девушка . И все-таки несмелая улыбка коснулась ее губ . Известие , что он не убивает людей , позволило немного расслабиться. — Нет , читать мысл и я не умею. — А твой брат ? Молодой человек покачал головой. — Он мог бы , но не хочет. — Как это ? Вильям положил подбородок на руки . Бледный свет из окна упал ему на лицо. — Сильные вампиры обладают разными талантами , а при желании могут их развивать . Лайо нелу не нужно уметь читать мысли ; если он захочет , для него это сделает Георгий или кто-то еще из прислужников . А скорее , он использует какой-нибудь иной свой талант… Благо у него их огромное множество. — Значит , Георгий… вЂ” Катя прижала ладони к вспыхнувши м щекам. — Да , он знает все , о чем думает каждый находящийся рядом . Говорит , это то же самое , что включить , одновременно в голове сотни радиостанций . Можно звук сделать потише , но не выключить совсем. Девушка выдержала пристальный взгляд зеленых глаз. — А мальчик ? — Йоро , — Вильям задумчиво улыбнулся — сверкнули белые зубы , — он не такой , как мы . Мальчика мой брат поймал в лесах Сенегала около семидесяти лет назад. — Почему вы держите его в клетке ?! — громче , чем следовало , воскликнула Катя и тут же зажала себе рот ладонью. Вильям прислушался и , лишь убедившись , что никто не идет , ответил : — Йоро оборотень , он не обычный мальчик . Если его выпустить , первым делом он перегрызет кому-то из нас горло. — Если так , то зачем Лайонел его поймал ? — Не знаю , — пожал п лечами молодой человек . — Просто так , разве ты до сих пор не поняла ? — Мой брат делает что ему вздумается ! Порой его развлечения выходят за рамки… за все мыслимые рамки. Катя поежилась. — Он пытался меня убить , — бесцветным голосом произнесла она. — Прости . — Вильям взял ее горячую руку в свою прохладную и несильно сжал . — Еще два месяца назад Лайонел , наверно , и не помнил , что у него есть брат . Бывало , мы случайно сталкивались в гараже , обменивались дежурными фразами и в жизни друг друга играли ничтожно м а ленькие роли. Катя боялась шевельнуться . Молодой человек заметил это и поспешно выпустил ее кисть. Властность Лайонела непомерна , как и самолюбие , он хочет владеть всеми и вся . — Вильям приглушенно рассмеялся . — Когда в моей жизни появилась ты , братец сраз у вспомнил обо мне . Он не может спокойно существовать , зная , что у кого-то есть драгоценность , которую ему не предложили. Девушка вспомнила прохладные пальцы на своей ноге , мимолетную улыбку Георгия , знавшего обо всем , что происходит под столом , и содрогну лась от отвращения . Сейчас она не могла поверить в испытанный восторг от прикосновения человека… вампира , который безжалостно хотел отправить ее на тот свет. — Зачем же ты нас познакомил ? — В носу от обиды закололо , на глаза навернулись слезы. — Это была ц ена . — Вильям вздохнул и придушенно сознался : — Я надеялся , что он познакомится с тобой и потеряет интерес . Чем больше выстраиваешь перед ним преград , тем сильнее его жажда добиться своего . А самая скучная игра для моего брата — это игра с покорными , с те м и , кто признает его превосходство. Катя натянула повыше одеяло , голос ее прозвучал отстраненно : — Ты привел меня к нему , чтобы он самоутвердился. Это не был вопрос , ответ она знала. Вильям долго молчал , глядя куда-то в сторону , потом тихо произнес : — Я при вел тебя к нему , потому что не могу защитить… Ни от него , ни от других. Девушка пожалела , что упрекнула . Он выглядел таким искренним и несчастным . Захотелось обнять его , утешить , но она сидела не шевелясь , а вместо слов сочувствия спросила : — Не можешь , по тому что их много , а ты один ? — Нет , потому что слаб ! — Вильям облокотился спиной на тумбочку и вытянул ноги . — Не все вампиры сильные и талантливые , есть такие , как я и Ксана… абсолютно бесполезные . Нас считают низшим сортом , мы прислуживаем у сильных. — Разве ты прислуживаешь ? — изумилась Катя. — Нет , это бы бросило тень на репутацию Лайонела . Ведь мы одной крови ! У нас не только общие родители , у нас один создатель . — Он умолк. — Но как вы с братом стали вампирами ? Это так… так… вЂ” Катя легла на бок и , р азглядывая профиль молодого человека , растерянно закончила : — Так необычно. Вильям засмеялся и горестно повторил : — Необычно . Долгая история… — Расскажешь ? — Если хочешь , — пожал он плечами. После недолгих колебаний девушка сказала : — Хочу. * * * За свою бессмертную жизнь ему не раз и не два хотелось вернуться в прошлое . Ведь для того чтобы изменить собственную историю , нужно было ничтожно мало . Одна лишь капля крови разбила судьбу , как зеркало от удара камнем , на тысячи тысяч отражений . И мир стал други м. — В тысяча пятьсот тридцать четвертом году Генрих Тюдор Восьмой с одобрения парламента провозгласил себя главой англиканской церкви . Английские короли не являлись абсолютными монархами , у них не было постоянных налогов , и каждую субсидию приходилось испр ашивать у парламента . Указ о «закрытии монастырей» позволил Генриху овладеть богатствами духовенства и долгое время обходиться без субсидий ; он продавал или раздавал монастырские земли дворянам и купцам. Шел тысяча пятьсот тридцать девятый год . Мне исполни лось девятнадцать , я был вторым сыном , которому по закону наследования майорату ничего не полагалось , кроме скудного содержания . Титул барона и замок , пожалованные моему отцу королем , должны были отойти в дальнейшем к Лайонелу . А у меня был пустой карман и невеста… Элизабет . Мы познакомились , когда мне только исполнилось пятнадцать , а ей тринадцать . Владения моего отца граничили с землями ее семьи . Мы частенько гуляли вдоль реки , сидели в роще , много разговаривали . Конечно , между нами ничего не было ! Пара с кромных поцелуев . В то время получить больше от приличной девушки являлось чем-то немыслимым . Существовали продажные женщины , но о них не говорили . Отец меня как-то отвел к одной из них… Неловко вспомнить . Элизабет не знала . Она была невинной , чистой , как ангел . Ради нее я был готов умереть . Я отправился разворовывать монастыри , чтобы мы могли пожениться , жить на своей земле и не зависеть от Лайонела . Думал , это просто — приехать с оружием , забрать все ценное , разогнать святош и уехать . Но я даже не предст а влял , какие испытаю угрызения совести , как страшно будет делать то , во что не веришь . Власть , какой бы она ни была , на что бы ни толкала , вселяет уверенность , убеждает : «Борьба идет за правое дело !» И ты ощущаешь себя частью этой власти — мощной и непобед и мой . Безнаказанность , кажется реальностью , а живые преграды , Священное Писание меркнут под толщей самоуверенности. Фаунтейнское аббатство , построенное в северном Йоркшире тринадцатью монахами цистерцианского ордена , было третьим и последним моим монастырем — моим проклятием . Пятидесятиметровая башня из песчаника так и стоит у меня перед глазами… Повсюду огни факелов , крики раненых и ржание лошадей . Животные точно сбесились . Помню , как дрожал подо мною конь , а в воздухе кружил кровавый пепел . Наемники вынос и ли серебряные и золотые иконы , кубки , все ценное. В тот день я испытывал нехорошее предчувствие . Даже пытался отговорить себя ехать в аббатство , но что - то мне помешало… Может быть , жадность ? Фаунтейнский монастырь считался одним из богатейших в Англии . Ег о пашни и пастбища простирались на пятьдесят километров до самых истоков реки Скелл . Я надеялся , что король подарит мне клочок земли . Не так далеко находился замок моего отца , да и поместье родителей Элизабет . Я вырос в тех местах , мне хотелось остаться в Йоркшире до конца своих дней . Если бы я тогда знал , что приезд к стенам аббатства отодвинет конец моих дней в бесконечность , — предпочел бы существование впроголодь , с Элизабет или без , хоть на своей земле , хоть бродяжничая . Лишь бы жить — по-настоящему. М онастырь внушал страх и уважение одним своим видом . Никакой отделки , цисцерцианский орден требовал простоту во всем . Грубые постройки из желтовато - серого камня , множество арок и единственный декор , разрешенный уставом , — это колоны и капители . Просто меч т а для тех , кто считал всякую красоту дьявольским наваждением. Я видел , как некоторые наемники крестились… Сам же я не выпускал из ладони золотое распятие . Посещали скверные мысли . Мой конь трясся как в лихорадке , никак не получалось его успокоить . А потом от стены метнулась белая тень , лошадь встала на дыбы и скинула меня . Я сильно ударился головой оземь , но боль пронзила лишь запястье , точно острые кинжалы вошли в плоть . Было ни вздохнуть , ни пошевелиться , ни крикнуть . Боль парализовала . Рука до плеча гор е ла , остальная часть тела отнялась . Я видел над собой кружение пепла , чувствовал его легкие теплые прикосновения к щекам , лбу , губам . Голова казалось необычайно легкой , но в то же время неподъемно тяжелой . Тогда я думал о Боге . Осознал , что все мы будем на к азаны . Меня подстегнула любовь , воспоминание об Элизабет , которая ждала дома… Сердце ожило , застучало отчаянно и гулко , острая боль исчезла , осталось ноющее покалывание . Я зажал золотое распятие между пальцами , резко перекатился набок и , не глядя , ударил. Острие креста вонзилось во что-то холодное , но мягкое . Передо мной возникли яркие глаза на мертвенно-бледном лице . Пальцы , ладонь защекотало , как пушистым перышком , — с распятия мне на руку текла вязкая багряная кровь . Рядом на коленях стоял круглолицый м о нах в белом облачении под черным наплечником . Это был один из цисцерцианцев . Он приоткрыл рот и показал окровавленные десна . В свете горящего монастыря сверкнули белые клыки , на гладкой щеке монаха зияла рана , но рваные края сами тянулись друг к другу как живые . Я посмотрел на свою руку , за которую он укусил . На запястье из аккуратных круглых дырок сочилась светлая розоватая кровь . Я накрыл следы от зубов ладонью с крестом , чтобы остановить кровотечение , и услышал , как монах зарычал . Звериные красные глаза горели точно раскаленные угли . Думал , сейчас набросится — и конец , но ничего не произошло . Существо с клыками отползло прочь , из глотки его вырывались урчащие звуки , глаза в страхе вращались . Монах смотрел на крест , видневшийся из-под моей руки , окровавле н ной его вязкой , почти черной кровью . Мне сперва показалось , что он боится распятия , выставил крест перед собой . Только монах даже не взглянул на него , он смотрел на мою руку , откуда испил крови , и медленно отползал . Он что-то бормотал сквозь рык , я не мог разобрать . А потом наконец услышал его слова : «Обескровить тело , вынуть сердце и сжечь ! Сделай это , когда станет невыносимо до слез…» Позади особо громко закричали , я обернулся , а когда снова посмотрел туда , где стоял странный человек , там уже никого не бы ло . Своего жеребца я нашел в двух ярдах от монастыря , тот стоял возле кустов и тихо ржал . Рука с укусом онемела до локтя , заледеневшие пальцы едва двигались . Кожа вокруг укуса сильно побелела , запястье было измазано в багровой крови монаха , накапавшей с к р еста . Она не засыхала , смешиваясь с моей кровью — светлой и алой . Сколько ни растирал руку в попытке согреть , та становилась только белее — внутри расползался холод . Как если бы по венам заструилась вместо горячей крови вода из горной реки . Когда я взобра л ся на лошадь , онемение поднялось по руке до плеча , сердце билось все быстрее и быстрее. От разгромленного монастыря я отъехал на приличное расстояние , но крики по-прежнему слышались отчетливо , дорога в непроглядной тьме была видна как днем . Тело словно под воздействием опиума не слушалось . Я полулежал на взмыленном от сумасшедшего галопа коне и слышал мощный стук его сердца , по силе сродни ударам кувалдой . И слышал свое сердце , бьющееся , сто крат быстрее . Вокруг повсюду жили звуки : полёвка шуршала в норе , д алеко позади пищали птенцы , впереди , в растущих у берега Скелл кустах , укрылись мальчики , сироты из монастыря. Конь , не сбавляя ход , влетел в воду , я не почувствовал холода , казалось , тот уже окончательно поселился во мне . Рыбы ловко уворачивались от копыт жеребца , я видел круглые рыбьи глаза , тонкие плавники , узор на спинках . Речное дно виделось подобно дну миски для умывания. До замка отца оставалось каких-то несколько миль , я прижался щекой к теплой шее коня . Там , под шелковистой коричневой шкурой пульси ровала горячая кровь , она источала необыкновенный , неведомый мне ранее аромат — тонкий и терпкий . Все мысли крутились только о нем , и рот наполнялся тягучей слюной . Я минуту за минутой уничтожал в себе дикое желание , пытался думать о невесте : как приеду , с делаю ей предложение… Но мысли обрывались , в мозгу пульсировала только одна . Мне хотелось крови , та струилась как теплое вино под лоснящейся шкурой , сводя меня с ума от жажды. Вдали уже виднелись квадратные башни Нортон-холла , когда я не выдержал и провел нижней губой по короткой коричневой шерсти . Язык обожгло солью , но губы продолжали медленно скользить по влажной шкуре , лишая меня рассудка . Не представляю , как удержался. Замок походил на груду камней , весь в трещинах , украшенный уродливыми скульптурами а нгелов с перебитыми крыльями . Раньше он казался мне прекрасным. Я не поскакал к главным воротам , объехал замок и проник за высокие стены через потайной ход , известный только членам семьи . А на заднем дворе свалился мешком с лошади и какое-то время лежал на земле , глядя в черное небо . Еще никогда прежде я не видел луну так близко — казалось до нее можно запросто дотянуться . А лунный свет , мягкий и холодный , посеребрил каждую трещинку спящего замка. Жеребец зацокал к конюшням . Я чувствовал его страх , как свой собственный , но не мог заглушить в голове биение сердец . Они были повсюду : большие , маленькие , совсем крохотные — живые и горячие , вызывающие безумные фантазии и жажду крови. Я кое-как встал на ноги , уцепился за стенной выступ и подтянулся до окна . Сердце уже билось не так сильно , оно как будто замедлило ход и долго раздумывало перед каждым новым ударом. В южном крыле , где жили слуги , я резко остановился и с наслаждением втянул в себя воздух . Рот наполнился слюной , меня затрясло от нетерпения и ужаса , когд а представил окровавленные трупы слуг в постелях . Всех этих людей я давно знал , кого-то любил , с кем-то дружил… Я бежал по извилистым коридорам , не чувствуя усталости , тело не принадлежало мне . От меня прежнего осталось только сердце , бившееся все медленне е и медленнее. На третьем этаже возле комнаты брата я остановился . За стеной слышалось два ровных дыхания . Лайонел как всегда был не один . Мне подумалось — очередная служанка , — много у него их перебывало . Хотел уже постучаться , но заметил висящее на стене зеркало . Мое отражение едва виднелось , в то время как остальные предметы : гобелен , расшитый розами на противоположной стене , подсвечники — зеркало показывало четко . Лицо у меня было бледным , словно у покойника , всегда тусклые глаза не по-человечески свер к али . Я прикоснулся к холодной зеркальной поверхности , но отражение стало только хуже — затуманилось , расплылось , а сердце надолго задумалось. Я забарабанил в дверь и , не дожидаясь приглашения , ворвался в спальню. Брат проснулся и приподнялся на локте . Мутн ый взор уставился на меня без интереса , с легким неудовольствием . А спящая рядом рыжеволосая девушка пошевелилась во сне. Я ему сказал : «Со мной что-то происходит» , — а сам не мог оторвать взгляда от пульсирующей вены на его шее. Он лишь хрипло засмеялся , бросил : «Ты и впрямь не в себе , если явился посреди ночи , чтобы сказать мне об этом !» Посоветовал пойти выспаться , обещал утром выслушать. Я крикнул : «Утро может уже никогда для меня не наступить !» А Лайонел ответил : «На все воля Божья…» Я молил его выслуш ать меня , пытался объяснил про монастырь , монаха… Мое сердце нехотя ударилось в груди , и ему вторило другое , слабое и нежное . Оно испуганно затрепетало , а затем раздался взволнованный девичий голос : «Лайонел , кто здесь ?» Я , конечно , узнал этот голос . Возни кла тишина , нарушаемая лишь ускоренным стуком двух сердец . Мое же собственное умолкло навсегда , по телу растеклась такая сильная боль , что не мог вздохнуть . Холод внутри стал невыносим , кровь в венах словно сковали могучие льды . Я закричал и упал на камен н ый пол. Лайонел же утомленно вздохнул и попросил : «Не нужно сцен !» Я корчился от ледяной боли и пустоты внутри , а он воскликнул : «Ну посмотри , что ты наделал , расстроил нашу дорогую Элизабет ! Надеюсь , теперь ты доволен ?» Элли , так я ее нежно называл , всхли пывала , беззащитно жалась к Лайонелу , а он как мог утешал : «Милая Бетти , он не стоит ваших слез , не нужно… Только взгляните , придуривается — один в один королевский шут , какая низость !» Я потерял сознание — умер , а когда очнулся — у меня в висках пульсиров ало в такт быстрым ударам их сердец , зубы ломило , ноздри дрожали от аромата крови . Боль внутри стихла , и лед , что сковывал каждую часть тела , точно растаял . Я молниеносно поднялся , в меня как будто влилась новая жизнь , безудержная сила , а в горле поселила с ь неумолимая жажда. В окно смотрела серебряная луна , в ее свете Лайонел , обнимавший за плечи мою невесту , походил на падшего ангела — прекрасного и порочного . Ни до этого , ни после не испытывал к кому-то ненависти сильнее . Мне хотелось разорвать его за то, что отнял у меня самое дорогое… И я без раздумий бросился на него. А мог удержаться ! Следовало бежать оттуда , но тогда я еще не понимал , что человеческие радости мне большие не доступны . Я жаждал мести ! И отомстил , наверно , ничего хуже сделать было нельзя … Я пил его кровь ! Проткнуть зубами тонкую кожу оказалось так легко и приятно ! Лайонел впервые не мог со мной справиться . Раньше , когда отец устраивал нам поединки , брат выбивал у меня меч в первые же минуты боя . Он превосходил меня во всем : искуснее владе л мечом , точнее стрелял из лука , лучше держался в седле , дальше метал копье , красноречивее говорил . Но ему всегда было мало ! Унижать , издеваться , демонстрировать превосходство — брату это доставляло особое удовольствие . Какой вампир мог из него получиться ? У нас мертвые холодные сердца , стук которых мы сами не слышим , но они помнят тепло былой жизни . А что может вспомнить сердце Лайонела ? Я бы , наверно , выцедил его кровь до последней капли , если бы не Элизабет… Она выбросилась из окна. Помню звук ее сломанн ых косточек и мои мерзкие мысли . Первое , что промелькнуло в голове : «Если она мертва , ей не нужна кровь» . Позже пришло осознание потери . Любовь всей моей жизни как мертвая птица распласталась на каменной дорожке , ведущей в сад . Я не сердился на Элли за ее предательство , не испытывал ненависти , было больно , но я знал , кто во всем виновен . Он мог и заставить — Лайонел мастер интриг и обольщения . Говорят , наивность не порок… в чистом виде это так , пороком ее делают лицедеи вроде моего брата . Ни в одном глазу у него не было жалости к погубленной девушке . Он еще посмеялся и сказал : «Какой же ты все-таки глупец» . По шее у него текла кровь , брат полулежал на постели с закрытыми глазами . Я думал , он станет молить о пощаде или просить помощи , но этот гордец даже не в зглянул на меня . Я сидел рядом на полу , пока Лайонел не потерял сознание . Он всегда казался мне таким сильным , непобедимым , видеть его обессиленным и умирающим было очень странно . Чувствовал , будто вместе с ним умираю и я . Как если бы наша вражда являлась связующей нитью , столь крепкой , что разорвать ее могла только смерть . И наверно , мне не суждено когда-нибудь понять свой поступок… Я порезал руку и смешал нашу кровь . Не помогло ! Тогда я вынес Лайонела из замка , перекинул через лошадь и поехал назад в абба тство . Обитатели монастыря не могли далеко уйти , я рассчитывал найти того монаха… Спрашивал у встречных людей , но они лишь разводили руками . В монастыре было огромное множество послушников . Лайонел едва дышал , и я оставил его неподалеку от моста возле рек и , а сам поехал на поиски . Аббатство превратили в руины . Про странного монаха никто ничего не знал . Мне и возвращаться к реке не хотелось , думал , найду там труп . Я боялся , на моих руках была кровь родного брата . Один грех сменился другим , куда более страшн ы м. Я спешился у реки , сбежал по склону и увидел рядом с телом Лайонела того самого монаха . Он мельком взглянул на меня и сказал : «Твой брат потерял слишком много крови !» Откуда он узнал , что мы родственники ? Но я спросил : «Он будет жить ?» Мне показалось , м онах улыбнулся . Тогда я засомневался в этом , но сейчас знаю точно . Улыбнулся , но горько . Так улыбаются лишь те , кто очень многое знает. «Жить… — Цистерцианец задумался , а потом уверенно заявил : — Будет… И ты еще не раз о том пожалеешь . У этого мальчика хор ошая кровь , но он порочен . Взгляни только в его лицо… Никак сам дьявол за ним притаился , как за щитом !» Мне не пришлось уговаривать , похоже , монах все решил еще до моего появления . Если в Лайонеле и сидел дьявол , то цистерцианец благополучно искусился. Он порезал себе запястья , затем сделал надрезы на теле моего брата , куда влил свою кровь . А после приложил руку с сочившейся кровью ему к губам. Не знаю , что испытывал Лайонел , он никогда не рассказывал . И не упрекал меня за дарованную ему вечную жизнь. Наш с оздатель нам не представился , когда все было кончено , он ушел , и мы его больше не видели . Немногое успел он сказать . Предупредил лишь , что солнце — это боль , а таким , как я — слабым вампирам , создавать себе подобных строжайше запрещено . Впрочем , и сильным запрещено , но на то они и сильные , чтобы решать самим , делить свою мощь с кем-то или нет . Когда цистерцианец уходил , с трудом влачил ноги . Я потом много думал об этом . Было в его поступке по отношению к Лайонелу нечто совсем не божественное , возможно , гор д ость за свое прекрасное творение . Он отдал почти всего себя , зная наперед , что его создание никогда не будет служить Господу . Осознавал , кого выпускает на волю ! Виделось ли ему в этом какое-то предначертание ? Кто знает . Но вот уже почти пятьсот лет мы не ж ивем , монах солгал , мы — как у вас в православии ? — мытарствуем на земле ! Словно души , навеки застрявшие между адом и раем. Глава 13 Глобальное потепление Анжелика поудобнее устроила голову на мягкой спинке дивана , приоткрыла один глаз и вскричала : — О , Даймонд ! Неужели нельзя массировать всю ступню , а не мять в одном месте ?! Черт возьми , — стукнула она веером по плечу юноши , стоящего перед ней на коленях , — всему-то тебя нужно учить ! Даймонд осторожно передвинул пальцы ниже по ее ступне и , несмело подняв бархатисто-синие глаза , прошептал : — Прости. Девушка вздохнула и раздраженно обмахнулась веером. — Лайонел ко мне охладел ! — прорычала она , яростно стискивая белоснежные зубы. — Быть такого просто не может , — заверил ее юноша . — Всем известно , Лайонел бол ьшой ценитель красоты , а ты красивейшая женщина из всех бессмертных . Другой такой не найти , уверен , он это знает. Анжелика распахнула глаза и с интересом уставилась на слугу . Обычно он не позволял себе столь откровенных высказываний . Этого мальчика она вст ретила около двухсот лет назад в Англии в одной маленькой деревушке на окраине леса . Охотники за вампирами гнали ее с графства Суррей , где кровавый след из жертв привлек внимание жителей , до самого Гэмпшира . Прошло совсем немного времени с ее собственного перерождения , всего каких-то пять месяцев , поэтому опыта в заметании следов у нее не было . Она бежала из одного города в другой , не спала две недели , питалась кое-как , чаще всего дикими животными , но люди не отставали… Выручал лишь дар , появившийся у нее с кровью могучего создателя . Она видела образы , рождаемые в головах людей и животных. Анжелика перекинула ногу на ногу и приказала : — Даймонд , теперь вторую ! Используй лавандовое масло ! Юноша послушно вылил на ладонь немного ароматной жидкости из стоящей на полу бутылочки и принялся втирать в ступню. Сколько девушка его помнила , он всегда был молчаливым исполнителем ее прихотей — тенью , повсюду следующей за ней , любимым преданным песиком. Охотники тогда загнали ее в деревню неподалеку от Портсмута , где она у крылась в старом сарае у кромки леса . Даймонд был там — таскал сено , он сказал охотникам : «Девушка побежала в сторону порта» , и они ему поверили. Анжелика задумчиво улыбнулась , разглядывая сосредоточенное лицо юноши с упавшими на лоб каштановыми прядями. Е й было так одиноко все пять месяцев скитаний по Англии ! Встреча с деревенским мальчиком многое изменила . Он заботился о ней . Приносил кур , гусей , ловил зайцев , стирал одежду , охранял сон . Выслушивал бесконечные истории о ее беззаботной жизни в Испании , гд е она веселилась на балах и покоряла сердца самых блистательных мужчин. Неумелые ухаживания Даймонда , романтично-глупые образы в его голове казались очень трогательными . Она быстро истосковалась по мужскому вниманию. Оставаться надолго в деревенском сарае , аристократка по происхождению , не желала , поэтому в одну из ночей она соблазнила своего спасителя . А когда тот уснул рядом с ней на охапке сена , испила крови юноши . Он проснулся , но даже не пошевелился , пока она жадно пила , припав к его шее. «Пойдем со мно й ?» — насытившись , предложила она и , даже на миг не сомневаясь в его ответе , разрезала кожу на своей руке. Даймонд последовал за ней , но девушка больше никогда не видела образов , рождаемых в головах людей . Она приобрела верного слугу , лишившись своего глав ного козыря . Ей остались подвластны только животные . В дальнейшем она использовала некоторых из них , чтобы читать мысли людей , но до сих пор не нашла такого , которому бы удалось выудить хоть что-нибудь из головы Даймонда. — О чем думаешь ? — раздраженно пои нтересовалась Анжелика. Юноша вздрогнул , но ответил незамедлительно : — У тебя нежная кожа… Девушка усмехнулась . Все , о чем бы ни говорил Даймонд , походило на правду , его невинным синим глазам было невозможно не верить . Она иногда спала с ним от скуки . У не го не было мужественной красоты , каких-то особенных умений в любовных делах , но близость с ним утешала , когда казалось — ничто не может возродить желания к жизни. Все изменилось с появлением Лайонела . Другие мужчины перестали ее интересовать . Все они казал ись глупыми ничтожествами и не шли ни в какое сравнение с идеалом. При воспоминании о Лайонеле девушка ощутила новый прилив ярости. — Видел бы ты эту Катю ! — Руки сами собой сжались в кулаки . — Ни манер , ни лоску , ни красы ! Вильям такой болван , ни капли вк уса ! — Какое тебе дело до вкуса Вильяма ? — удивился Даймонд . — Пусть делает что хочет . Не лучше ли оставить его и девушку в покое ? — Какое дело ? Спрашиваешь ! — взвилась Анжелика . — Плевать мне на Вильяма ! Этой девицей заинтересовался Лайонел , неужели непон ятно ? — Девушка вырвала ногу из ладоней юноши и вскочила с дивана . — Он смотрел на нее , понимаешь ?! Даймонд поднялся с колен и честно сознался : — Нет , не понимаю . Думаю , тебе не о чем беспокоиться. Анжелика взглянула на покачивающийся хрусталь в люстре и , сломав веер ударом о ладонь , прошипела : — Где бы я сейчас была , дорогой Даймонд , если бы часто слушала тебя ! Что вообще тебе известно о переменчивости мужчин ? Поди лучше разузнай , к какому часу привезут мое платье для рождественского бала ! Юноша вышел из к омнаты , а Анжелика приблизилась к огромному аквариуму и посадила на ладонь паука . Мику для нее привез несколько лет назад знакомый вампир из Сиднея. Девушка погладила своего любимчика по брюшку. — Я должна быть во всеоружии , — поделилась она с пауком . — Эт а рыжая дешевка еще не поняла , кому перешла дорогу… * * * Деревья стояли в пушистом снегу , причудливые белоснежные лапы верхушек тянулись к черному небу с блестящей россыпью звездной пыли . В тишине пустынного парка то тут , то там раздавался протяжный скр ип тонких осинок. Катя украдкой посмотрела на шагающего рядом молодого человека и едва заметно улыбнулась. Сегодня они никуда не спешили , просто гуляли , как самые обычные влюбленные . Ей потребовалось несколько дней , чтобы осмыслить все , что она узнала . Сам ая огромная сложность была даже не в осмыслении , а в принятии — ее бойфренд никогда не станет есть с ней мороженое и прогуливаться в солнечные летние деньки вокруг пруда , любуясь утятами . От человеческой пищи его выворачивало , солнце причиняло адскую боль, а утят он убивал. Из четырех с половиной миллионов жителей Санкт-Петербурга вампир не смог найти более подходящего объекта для своей любви , чем она — непримечательная девушка , каких в каждом городе полным-полно. Катя вздохнула . С ней явно было что-то не т ак . Кто в здравом уме , после всего , что приключилось , захотел бы продолжить знакомство с любителями выпить крови ? Вильям благородно дал ей право выбора : «быть или не быть…» , но сперва эгоистично влюбил в себя . Ее ответ был предрешен заранее . Но ведь и она сама — не кто-то там ! — приходила в ужас от мысли , что ее жизнь , будет как у миллиарда людей на планете , по кем-то придуманной дурацкой схеме , и никак иначе . Сама же мечтала оказаться на Луне , в другой галактике , у черта на рогах , лишь бы остановить время и отдохнуть . Хотела невозможного , немыслимого , глубоко в душе , без всяких причин , считая себя лучше других . Впервые она получила то , о чем просила : шанс жить с претензией на оригинальность . А сама испугалась . Столько сомнений возникло , когда хоть и до стр а шных , но чудес рукой осталось подать . И другая галактика вроде сделалась не нужна , тут было хорошо : и усталость , не смертельная , чтоб отдыхать целую вечность , и житейские радости показались не такими уж дурацкими . Все стало предельно ясно : любая ерунда вс л асть , если есть с кем ее разделить. — Ты не передумала ? — в который раз за вечер спросил Вильям. «Да не нужны мне эти утята !» — подумала она и только хотела заверить молодого человека , что ее решение не подлежит изменению , как он удивленно спросил : — Утята ? Катя сообразила , что высказала мысли вслух , и , покраснев , пробормотала : — Я просто думала о тех вещах , которые мы никогда не сможем делать вместе… вЂ” А что мы не сможем делать с утятами ? — Ну… — замялась девушка. — Скажи , — крепче сжимая ее ладонь , попрос ил он. — Любоваться ! Гулять летом вокруг пруда и любоваться утятами , — выпалила она. Вильям недоверчиво покосился на нее. — Ну почему же ?… Я люблю утят. — Любишь ? — уточнила Катя . — Как просто утят или как ?… Молодой человек вздохнул. — Утята — это очень ми ло , можно и полюбоваться… Девушка улыбнулась. «Глупая ! Он ведь не заставляет меня сейчас же стать вампиром . Когда-нибудь потом , когда я сама захочу . Да и вообще , он словом не обмолвился , что мне нужно меняться… Да и как , если создавать вампиров запрещено ? — Катя озадаченно нахмурилась . — А хочет ли он этого ? Что , если нет ? Как же мы будем ?» — Ей сразу же представилась картина , где она , дряхлая старуха , просит молодого красавца мужа сходить в аптеку за лекарствами . Сделалось дурно. — Вильям… вЂ” Девушка остано вилась . — Ты хочешь , чтобы я стала такой же , как ты ? Он ответил не сразу , некоторое время всматривался в ее лицо , как будто надеялся увидеть ответ. — Не знаю , — наконец сознался молодой человек . — Я рассказал тебе , какое мучение… жить так . Думал , ты не зах очешь меня больше видеть . Но ты позвонила… И мне очень сильно захотелось тебя увидеть . Лайонел сказал , я эгоист. Катя ощутила , как в груди начало медленно разрастаться тепло . И так происходило всякий раз , когда перед мысленным взором возникало красивое лиц о с ледяными голубыми глазами. — Это он сегодня тебе сказал ? — Щеки порозовели от стыда . Она задала вопрос лишь с одной целью — узнать , чем занимается его брат. — Да , — усмехнулся Вильям , — он бросил мне эти слова , проносясь мимо по коридору с охапкой свои х разноцветных рубашек . Рождественский бал , все готовятся. Сердце забилось сильнее. Молодой человек взглянул на нее удивленно , но ничего не сказал . Он слышал каждый удар лучше , чем она сама. — Разве в Англии не двадцать пятого декабря отмечают Рождество ? — Тут же придумалась тема разговора. — О , это как раз одно из мытарств ! Праздность ! — Вильям пренебрежительно фыркнул . — Свое католическое Рождество мы уже отметили . Петербургский бал в ночь с шестого на седьмое января устраивают каждый год , это событие ! Ва мпирам нет дела до религии . Смертные говаривают : жизнь слишком коротка , чтобы в чем-то себе отказывать . У нас же она слишком длинна . А крайности из ряда : никогда — всегда , черное — белое , длинна — коротка — имеют общий знаменатель , Вы пробуете жизнь во вс е х ее проявлениях , потому что боитесь чего-то не успеть . Мы же от безысходности , скуки , ведь у бесконечности нет ограничений ! Катя поддела сапогом снег и , лукаво поглядев на молодого человека , полюбопытствовала : — А ты делал когда-нибудь что-то очень-очень дурное ? Вильям изумленно вскинул брови : — Что-то , еще хуже истребления животных ? — Да… вЂ” кивнула она . — Нечто страшное. — Я разворовывал монастыри , — мрачно напомнил он . — Это страшно . Не так , как оказаться перед лицом реальной опасности , например перед ди ким зверем или человеком с оружием… По-другому . Есть грешки , которые легко себе простить и забыть о них , а есть преступление против самого себя . Раз переступишь через собственные глубочайшие убеждения , а потом можно всю жизнь вздрагивать от каждого шороха в ожидании кары . Знаешь , обычно страшна не казнь , а ночь перед ней. Катя пожалела , что спросила . От его слов стало грустно . Она многое знала об угрызениях совести и вере , сломанной собственноручно , а затем выстроенной заново , точно дом , кирпичик за кирпичи ком по написанной кем-то инструкции. Сухой холодный воздух врывался в ноздри и струйками проникал внутрь , оставляя за собой ледяной шлейф . Кустики дрожали под снегом , когда девушка касалась их рукой в перчатке . Белые хлопья тихо соскальзывали с голых веток , рассыпаясь по земле. — Как поживает Анжелика ? — спросила Катя , устав от молчания. — Рвет и мечет , — хмыкнул Вильям. — А почему ? — Первым красавицам по статусу положено обладать скверным характером. — Лайонела это устраивает ? — Катя затаила дыхание. — Я к ак-то не интересовался у него . — В голосе молодого человека проскользнуло раздражение . — Женщины его интересуют лишь как приложение к постельному белью . Такой ответ подойдет ? — Он посмотрел на нее в упор. Девушка не выдержала взгляда и , отведя глаза , пробо рмотала : — Я просто так спросила… вЂ” Прости , — вздохнул Вильям и признался : — Когда ты говоришь о нем , я начинаю сомневаться… Ей не нужно было объяснять про сомнения , она сама испытывала их , когда перед глазами вдруг возникал прекрасный образ Лайонела , а те ло точно пламенем обдавало . Никак не удавалось стереть из памяти ледяные глаза , завораживающую улыбку , звучание голоса . Все это рождало в голове мысли , от которых хотелось заковать себя в железный ящик , лишь бы никто и никогда не узнал , о чем она думает. « Это временное помутнение рассудка , мираж посреди пустыни , соблазн , ведущий в пропасть» , — твердила девушка про себя . Только мысли убедить не удавалось , они играли с ней в пятнашки — уворачивались , разбегались и дразнились. Молодые люди вышли из парка , пере шли дорогу и углубились в березовую аллею. — Увидимся завтра ? Хочешь , сходим куда-нибудь ? — предложил Вильям , пропуская девушку вперед по тропинке , ведущей во двор. — Конечно , — согласилась Катя. Молодой человек открыл перед ней дверь парадной , но сам след ом не вошел — остался на крыльце . В желтом свете фонаря его лицо было белым как снег , а изумрудные глаза таинственно поблескивали. — Доброй ночи , — пожелал Вильям. Девушка нерешительно кивнула . Ей хотелось , чтобы он ее поцеловал . И тогда мысли о его расчет ливом брате наверняка бы испарились . Но молодой человек прибавил лишь : «Сладких снов» , — и зашагал прочь. — Он же джентльмен , — усмехнулась Катя , поднимаясь по лестнице . — А джентльмены не лезут целоваться у подъезда , даже на сто первом свидании… Родители уже спали , когда она вором проскользнула в квартиру . Девушка разделась , сходила в ванну , а когда вошла в комнату и включила свет , увидела на кровати длинный черный чехол для одежды. Мама любила покупать что-нибудь из одежды , не удосуживаясь спрашивать , по вкусу ее дары кому-нибудь или нет. Катя расстегнула молнию на чехле и с изумлением застыла . Внутри было вечернее платье из тончайшего шелка телесного цвета , расшитое блестками . Сверху лежал маленький белый конвертик . Девушка вынула из него карточку . С одно й стороны был рисунок из библейского сюжета : Иисус на руках матери , а рядом ангел . С другой — на черном фоне текст , выдавленный золотыми буквами : Приглашение Рождественский бал Время : 6 января , 22:00 Место : Оранжевый замок В конверте лежал еще сложе нный вдвое листок с одним лишь предложением , написанным черной ручкой : «В 21:00 у подъезда будет ждать машина» . * * * Лайонел прошелся по гостиной и остановился перед решеткой . Волк лежал с закрытыми глазами возле миски , наполненной мясом. — Ты заболел ? — поинтересовался молодой человек. Йоро приоткрыл глаза , взглянул на него и снова закрыл. — Понятно , кажется , в этом доме никто не хочет со мной разговаривать . Отлично ! В приоткрытую дверь просунулась лохматая голова Георгия. — Дружище , я с тобой разговари ваю. — Приятная неожиданность , — улыбнулся Лайонел , жестом приглашая друга войти. Георгий , облаченный в белый фрак , прикрыл за собой дверь и первым делом спросил : — Ты не забыл , что через полчаса должен быть у Анжелики ? Лайонел рассеянно скользнул взглядом по золотой решетке. Друг вздохнул. — Все понятно… вЂ” Он уставился на волка и с прищуром уточнил : — Что ты сказал ? Йоро поднялся с пола , и в мгновение ока перед ними уже стоял мальчик. — Лайонел был слишком занят , — произнес маленький оборотень , — он расста влял сети для девушки собственного брата. Георгий заметно смутился , потупил глаза и , обронив : «Меня это не касается» , отошел подальше от клетки. Лайонел же засмеялся , а отсмеявшись , сделал резкий выпад и грубо схватил мальчика за руку . Тот негромко взвизгн ул , но вырвать кисть или перевоплотиться попытки не сделал. — Маленький трепач , это ты в качестве протеста объявил голодовку ? Йора оскалил зубы. — Сломать тебе руку , как думаешь ? — Лайонел сильнее стиснул тонкое запястье. Из горла мальчика вырвался скулящи й рык. — Лайонел , — позвал Георгий , — я , конечно , не хочу мешать твоей воспитательной работе , но Анжелика ждет… — А его это не волнует , — глядя в глаза Лайонелу , нарочно громко крикнул Йоро , — у него появилась новая игрушка ! Лайонел выпустил руку мальчика и прошипел : — Заткнись лучше , пока цел. — Убей меня , — предложил Йоро , смело делая шаг вперед и хватаясь за толстые прутья. Но Лайонел уже потерял к нему интерес. — Жора , отвези Анжелику на бал сам , — распорядился он , распахивая перед другом дверь , — у мен я есть некоторые дела. — Она не будет в восторге , — предупредил Георгий , но возражать не стал . — Увидимся ! Лайонел хотел выйти следом за ним , но его остановил голос Йоро : — С какой готовностью он подменяет тебя. Мальчик , держась за прутья , медленно опустил ся на пол . На черном лице промелькнула ухмылка. — В погоне за чужой девушкой ты рискуешь потерять свою. — Шутишь ? — Лайонел покачал головой . — Георгий предан мне как никто. Йоро взял из миски окровавленный кусок мяса и засунул в рот. Молодой человек , видя, что мальчишка не убежден , захлопнул дверь и раздраженно произнес : — Жора мне как брат , даже больше ! Он часть меня ! Женщина никогда не встанет между нами. — Потому что он уступит тебе любую , не так ли ? — Потому что… вЂ” Лайонел осекся . — Какого черта я оправ дываюсь перед собакой ?! Жри кость и помалкивай ! Мальчик облизал окровавленные губы и негромко обронил : — Даже у самых преданных собак есть чувства. — Еще слово — и я посажу тебя на цепь , — рыкнул Лайонел. — Помни , что я сказал , когда лучший друг будет укра дкой смотреть на твою женщину , — захохотал Йоро. Лайонел яростно сверкнул глазами : — Пойду в зоомагазин , куплю тебе , сучёнок , намордник ! — В коридоре молодой человек столкнулся с братом. — Уже уезжаешь на бал ? — на ходу набирая телефонный номер , спросил Ви льям. — Уезжаем , — поправил Лайонел , — ты тоже едешь. — Ошибаешься , — брат нахмурился и убрал сотовый в карман джинсов , — я сегодня встречаюсь с Катей. — Переодевайся , я подожду тебя в машине , — точно не слыша его , бросил Лайонел. — Ты оглох ? — рассердился Вильям. — У Кати сегодня другие планы , можешь не звонить ей . — Лайонел демонстративно поправил воротник черной рубашки . — Надеюсь , ты не обидишься , я взял на себя смелость пригласить твою даму на бал . — Он догадывался , что реакция будет бурной… и не ошибс я. — Ты рехнулся ! — заорал брат . — Она же человек ! — Правда ? — состроил удивленное лицо Лайонел . — Ну надо же , вампир встречается с человеком . Вот это кадр ! И что же теперь делать , ты собираешься ее скрывать ото всех ? Вильям в панике огляделся , затем выхва тил из кармана телефон , но Лайонел , сочувственно улыбаясь , признался : — Когда оставлял приглашение , поколдовал над ее телефоном . Звонить бесполезно , твоя подружка уже в пути. — Они же ее разорвут ! — в ужасе выдохнул брат. — Не факт , но лучше поспешить , — п ожал плечами Лайонел . — Не забудь соответствующе одеться. — Нет времени… вЂ” Твое приглашение все равно у меня , так что переоденься . — Лайонел зашагал по коридору. — Я тебя ненавижу ! — догнал его окрик брата. «Знал бы ты , сколько раз я это уже слышал» , — не замедляя шага , подумал Лайонел . Вампиры не многим отличались от людей . Они так же преклонялись перед силой , так же любили и ненавидели . Из безответного обожания к своему повелителю нередко рождалась ненависть , которую его слабым подданным приходилось скры в ать за сладкими улыбками и льстивыми речами . Им духу не хватало сказать в лицо правду , а те , кому хватало , давно покинули северный город. Лайонел спустился на лифте в гараж. — Господин , — услышал он голос Ксаны . Девушка вынырнула из-за машины с тряпкой в р уках и ведром . — Вы на бал ? — Да , — коротко ответил молодой человек , тоскливо поймав на себе полный любви взгляд служанки. Эта девушка когда-то была крепостной холопкой в доме боярина Щепкина . Лайонел встретил ее еще в свое первое посещение Петербурга — в тысяча семьсот двадцать пятом году , когда скончался Петр Первый . Тогда она еще не была вампиром. Молодой человек открыл дверцу своего золотого авто и сел за руль. — Я протру стекло , — улыбнулась Ксана , обмакивая тряпку в ведро. Точно так же она улыбалась е му и в тысяча семьсот двадцать пятом . Он приехал в столицу России с Тибета , где прожил около десяти лет , одержимый идеей существования под солнцем . И всего , что сумел добиться в борьбе с болью , это не больше полчаса на солнце . В то далекое погожее мартовс к ое утро он изнемогал от боли у забора богатой усадьбы , когда совсем юная круглолицая девушка в накрахмаленном чепце приблизилась к забору и спросила : «Подать вам воды ?» Молоденькая крепостная показалась ему такой славной , свежей , как глоток холодной крови младенца , он позабыл о жжении во всем теле. Девушка снова спросила : «Хотите воды ?» , а он сказал : «Хочу вашей крови». Лайонел наблюдал , как сползает со стекла мыльная вода и снует тряпка под ловкой рукой Ксаны. Почему-то эту кареглазую девушку никогда не уд ивляли его желания . «Берите сколько хотите» , — ответила на его шокирующее заявление и просунула руку в забор . Он не взял , о чем потом бесконечно жалел. Второй раз они встретились в тысяча семьсот пятидесятом году , во время вступления Российской империи в э поху расцвета и могущества , когда он приехал с намерением сделать мрачный северный город своим . Как оказалось , с двадцать шестого года Петербург принадлежал пяти сильнейшим вампирам , явившимся из-за Урала . Не было ни централизованного управления , ни высше г о общества , ни увеселительных мероприятий . Вампиры , как крысы , жили в подвалах , амбарах и боялись носа , казать даже по ночам из-за рыскающих повсюду охотников . Господствующая пятерка жила в свое удовольствие , не заботясь , что из-за их неосторожности все о с тальные вынуждены прозябать в голоде и страхе. Лайонел улыбнулся при воспоминании , с каким удовольствием прикончил вампиров , стер преграду к ключам от города своей мечты . Когда еще впервые прошелся по улицам столицы , вдохнул сырой воздух с болот , у него во зникло ощущение , что он вернулся домой . Раньше не было такого места , куда бы его тянуло , где бы хотелось остаться навсегда… Правители жили в огромной грязной землянке на отшибе города . Трупная вонь от нее разносилась на многие километры . Вампиры приводили жертв прямо туда , там же разделывались с ними и частенько ленились закапывать тела. Ксана насухо вытерла лобовое стекло своим платком. — Вот , теперь хорошо . — Девушка попятилась и встала в стороне , как будто надеялась , что ее попросят еще о чем-нибудь. — Б лагодарю , можешь идти , — кивнул ей Лайонел. Он нашел ее в той землянке , оскверненную , среди грязи и разврата . Она уже была вампиром . От солнечной живой девчушки , чьей крови он когда-то возжелал , не осталось ничего , кроме потускневших глаз на мертвенно-блед ном лице . Но он все равно забрал ее с собой , она ассоциировалась у него с Петербургом — домом . Поэтому создавая для себя жилище , хотелось украсить его трофеем в напоминание , как одним солнечным утром , изнемогая от невыносимой боли , он был пленен , очарован и бесконечно увлечен… Петербург стал первой и единственной его любовью. На соседнее сиденье плюхнулся брат. — Поехали ! — рявкнул Вильям , с грохотом захлопывая дверцу. Машина заехала в лифт , затем выехала во двор , из него на дорогу и помчалась по неосвещенн ой улице. Спустя двадцать минут , когда они застряли на выезде из города , брат не выдержал и сердито накинулся : — И чего тебе все неймется ? Она же не в твоем вкусе ? Мышь , сам говорил ! Откуда же такой интерес ? — Зачем кричать ? — удивился Лайонел . — Ты ведь з наешь , у меня прекрасный слух. Вильям устало уронил голову на боковое стекло . И больше не разговаривал до самого замка , где устраивался бал. У высоких чугунных ворот выстроились целых три очереди из дорогих машин , но вскоре перед золотистым авто образовалс я свободный коридор. — Тебя любят , — язвительно прокомментировал Вильям. — Уважают , — не без удовольствия сказал Лайонел , поглядывая на вампиров , прилипших к окнам своих машин. — Если уж на то пошло , то скорее боятся , — буркнул брат и резко сменил тему : — Бедная Катя , ничего хуже , чем выставить ее перед всеми этими расфуфыренными дамочками , ты придумать не мог. — Все будет нормально , — едва заметно улыбнулся Лайонел , — не такая она робкая , как тебе кажется… и очень находчивая. Они подъехали к замку из ярко- оранжевого гладкого кирпича , подсвеченного разноцветными гирляндами . Купола башенок , окошки , лестница были из мозаики . Американец Бриан Джонсон обладал весьма специфическим вкусом. Вильям взглянул на замок и скривился : — Не понимаю , почему светлый праздник Рождество мы должны встречать в этом домике куклы Барби ?! Похоже , Бриан Джонсон даже не подозревает , что новорожденному Иисусу может не понравиться его связь с тем типчиком из Бурятии… Как там его ? — Анчик , если я ничего не путаю . — Лайонел сдержал смешок и строго заметил : — Поумерь-ка свое презрение , главным извращенцем сегодняшнего вечера будет не Бриан с Анчиком , а ты со своей съедобной подружкой. Молодые люди вышли из машины , и Вильям тихо спросил : — Где Катя ? — Скоро приедет . — Лайонел взошел по лестн ице из мозаики и пожал по-женски нежную руку хозяину замка , одетого в малиновый костюм и белую рубашку с пышным жабо . Грушевидное лицо было покрыто блестками , глаза жирно подведены черным карандашом , а губы смазаны малиновой помадой в тон пиджаку. — Лайоне л , какая че-есть , — слащаво мусоля губы , простонал Бриан . Он всегда говорил с полустоном , как если бы каждое слово давалось ему вкупе с оргазмом — Рад встрече , — кивнул молодой человек. Вильям проигнорировал протянутую ему руку и проворчал : — Не знал , что сегодня маскарад. Лайонел незаметно ударил его по спине и извиняюще улыбнулся Джонсону : — Извините моего брата , он не в духе. — Ну что вы , не извиняйтесь , — развел руки в стороны Бриан , точно хотел кого-нибудь обнять. На подъездной аллее остановился черный «Мерседес» . Георгий помог выйти из машины Анжелике в длинном норковом манто . Девушка по-свойски взяла молодого человека под руку и направилась к лестнице. Лайонел поймал взгляд друга , украдкой брошенный в глубокий вырез манто , и не успел перехватить мысль : «А ведь она может ему нравиться , чертов Йоро…» Друг почему-то не отреагировал , все прекрасно слышал , но предпочел сделать вид , как будто не понял. — Гости дорогие ! — между тем воскликнул Джонсон , припадая в поцелуе к руке Анжелики , унизанной кольцами . — Счастлив… счастлив видеть ! Девушка брезгливо наморщила носик и , отняв свою кисть , приветственно кивнула Вильяму . Затем потребовала : — Георгий , идем. Лайонел нахмурился . Его самого первая красавица демонстративно проигнорировала на виду у главного сплетника Петербурга. «Георгий , — мысленно позвал он , — жду тебя туч через пять минут». Друг обернулся и подмигнул ему. Бриан ошалело округлил глаза и , проводив парочку , шумно выдохнул : — О-оу-у… Ну дела ! Подъехал белый лимузин. — Джонсон , у нас сегодня особая гост ья . — Лайонел сделал шаг назад , а брата подтолкнул вперед. Брайан облизнул губы и , вытянувшись по стойке смирно , отрапортовал : — Так точно ! Понял ! Все будет по высшему… — Он не договорил , дверца лимузина распахнулась и показалась нога в черном сапожке. Вил ьям подбежал к машине и подал девушке руку. Джонсон удивленно принюхался. — Эта гостья для… — начал он , но Лайонел его оборвал — Нет , это действительно просто гостья. — Мама Миа ! — воскликнул модник Бриан , когда увидел девушку в сером пальто , белой шапочке и с пакетом руке. — Надеюсь , это она не торт несет , — незаметно вернулся Георгий. Лайонел усмехнулся , а когда встретил взгляд девушки , и мысленно спросил у друга : «О чем она думает сейчас ?» — Что-то про льды Антарктиды. — Хм-м… вЂ” Может быть , ее беспокоит глобальное потепление ? — предположил Георгий. Глава 14 Поиграем ? Замок в самом деле был оранжевым , он светился разноцветными огнями , как новогодняя елка. Катя шаг за шагом приближалась к лестнице , где стоял полноватый мужчина в малиновом костюме , а чуть поодаль , возле колонны , Лайонел с Георгием Сердце стучало все сильнее и сильнее , ноги сделались тяжелыми , дыхание сбилось. — Все будет хорошо , — тихо сказал Вильям , крепче сжимая ее локоть. Когда она занесла ногу над первой блестящей ступенькой и подняла г олову , чтобы взглянуть на молодых людей у колонны , там уже никого не было . У аркообразного входа остался лишь мужчина в малиновом. — Катя , позволь представить , хозяин замка Бриан Джонсон. Мужчина в малиновом молча поклонился. Вильям потянул девушку за собо й , но она успела сказать : — У вас очень красивый замок. Серьезное лицо Бриана смягчилось , и , счастливо улыбнувшись , тот воскликнул : — Спасибо , будьте как дома ! — Он американец , совсем молодой вампир , ему еще нет семидесяти . В Петербург приехал пятнадцать л ет назад . Главный талант : поразительная ловкость . В прошлом — актер цирка , — просветил Вильям , когда они вошли в огромный холл из оранжевого мрамора . Винтовая лестница с позолоченными перилами вела на второй этаж , а в проходе , между двумя статуями обнажен н ых мужчин , виднелся зимний сад. Катя приподняла пакет : — Я взяла с собой туфли… Молодой человек указал на стоящую возле стены софу . Раздались шаги , и в холл вошли два юноши с голыми торсами , одетые на восточный манер в оранжевые тюрбаны , широкие штаны и бо тинки с длинными загнутыми носами , усыпанные блестками. — Твое пальто , — попросил Вильям. Катя замешкалась . Дома , примерив перед зеркалом подаренное платье , она едва не сгорела со стыда — таким откровенным оно показалось. — Я… — Девушка смущенно потупила г лаза . — Спасибо за платье , оно очень красивое… вЂ” Платье ? — непонимающе переспросил молодой человек , разглядывая торчащую из-под пальто белую сверкающую ткань. — Катя ? — послышался изумленный знакомый голос . По лестнице в компании Анжелики , облаченной в гол убой атласный наряд , спустились две черноволосые девушки в одинаковых красных туалетах. — Та самая ? — негромко спросила одна из девушек и шумно втянула в себя воздух. Анжелика приблизилась и насмешливо оглядела Катю с ног до головы. — Какая неожиданность ! — промурлыкала та и обратилась к своим спутницам : — Сегодня будет весело . — Девушка прищурила черные глаза . — Увидимся позже. Красавицы скрылись в зимнем саду , а Вильям неприязненно поведал : — Анжелику ты уже знаешь . Мать англичанка , отец испанец . Жила с с емьей в Испании , как и положено девушке из хорошей семьи , ничем не занималась . Недавно справила двухсотлетие . В Петербурге живет больше семи лет . Главный талант : умеет обращаться с животными , видит их мысли в образах , через некоторых может читать мысли бо л ьшинства людей и вампиров . Спит и видит , как бы мой брат поделился с ней своей чудо-кровью . — Молодой человек усмехнулся . — Впрочем , как и большинство вампиров. — Это сделает их сильнее ? — удивилась Катя , пояснив : — Кровь Лайонела. — О да ! Но есть огромный риск , что кровь создателя будет конфликтовать с новой кровью . Смешивать опасно , никогда не знаешь , что может получиться . Обмениваться кровью без страха могут лишь сыны и дочери одного создателя . Был такой вампир , который четыре раза смешивал свою кровь . П осле первого он стал сильнее , после второго ему открылось видение других миров , после третьего пресная вода стала причинять боль , подобно лучам солнца , а после четвертого лунный свет превратил его в прах. Девушка задумчиво наклонила голову : — А тот , кто да ет свою кровь , на нем это как-то отражается ? — Да , чаще всего . Особенно на только созданных , сильных вампирах . Они могут потерять одну из своих способностей . Так Анжелика утеряла дар видеть мысленные образы , рождаемые у людей . Не прошло полу года с ее собс твенного обращения , как она создала себе слугу. — А что за девушки были с ней ? — полюбопытствовала Катя , медленно расстегивая пуговицы на пальто. — Сестры Кондратьевы , Анастасия и Виктория . Москвички . Страшные зануды . Семнадцатого декабря мы были у них на дне рождения . Каждый год смотрим балет «Щелкунчик» , их самое светлое воспоминание из детства . Им по восемьдесят . Таланты разные , Виктория посильнее сестры . Может вызвать грозу . Анастасия безобидно превращается в туман . Амбициозные , избалованные и крайне и с порченные дамы… — Вильям не закончил фразу. Катя сняла пальто . Щеки обдало жаром , девушка откинула с плеча волосы и без особой надежды спросила : — Очень откровенно ? — Ответ она знала и без того . Тончайший шелк облегал фигуру точно вторая кожа. — Платье , — пробормотал молодой человек и растерянно моргнул : — Так вот ты о чем, — Я подумала , ты обидишься , если я не надену… Да и ничего другого у меня все равно не было. — Катя , платье… вЂ” начал Вильям , но откуда ни возьмись появился Лайонел и , театрально захлопав в ладоши , объявил : — Прекрасное платье , ничуть не хуже , чем у остальных дам . — Он хитро улыбнулся . — Уж я-то знаю в этом толк. Сердце забилось быстрее , девушке казалось , будто ее выставили голой на Дворцовой площади . Взор ледяных глаз змеей скользил по тел у , она могла поклясться , что чувствует прикосновения к своим обнаженным плечам. Вильям бросил ее пальто одному из юношей и кивком приказал им уйти , а сам обернулся к брату и сердито произнес : — Приглашение и платье оставил не я . — Молодой человек огорченно посмотрел на Катю . — Мне бы в голову не пришло забираться к тебе в квартиру без разрешения. — А как же рисунок ? — вспомнила девушка , но тут вмешался Лайонел : — Какая разница , кто оставил это несчастное платье , дело сделано , идемте в зал. — Мы придем , — фы ркнул Вильям , — не обязательно сопровождать нас в цепях и кандалах ! Лайонел ретировался , гости нескончаемым потоком исчезали в зимнем саду , вскоре послышалась музыка . Катя надела белые туфли на небольшом каблучке и , с трудом сдерживая дрожь , спросила : — А это ничего , что я человек ? Вильям характерно приподнял брови : — Как подумать… Они шли по каменной дорожке зимнего сада , по бокам от нее тянулись декоративные кустики и фонари под оранжевыми круглыми плафонами . Тут росли карликовые деревья , благоухающие цве ты , стояли парковые скамеечки и даже выкрашенная оранжевой краской беседка , увитая гирляндами . Множество дорожек вели в глубь сада , но молодые люди никуда не сворачивали . Впереди виднелся бальный зал , откуда неслись музыка и голоса. — Кажется , играют Баха, — заметил Вильям. — Да , это Органная прелюдия и фуга ля минор. — Лайонел для тебя постарался. Девушка как услышала музыку , сразу поняла , кому она предназначалась . И теперь ее беспокоил один лишь вопрос : почему Лайонел выбрал именно эту композицию ?… Прелюд ию ? Тревожные , тяжелые басы органа заставляли сердце в страхе замирать , а сменявшие их тембры — от звонких верхних регистров до глубоких — бросали тело в дрожь. Зал оказался гигантским , с небольшой круглой площадкой на возвышенности , особо ярко освещенной разноцветными прожекторами . В центре ее находился фонтан со статуей обнаженной женщины , окруженной десятью ангелами с арфами . Из глаз скульптур текли кровавые слезы , струившиеся по белым мраморным телам. — Добро пожаловать в Содом и Гоммору , — шепнул Вилья м. — Они будут пить ? — тоже шепотом спросила Катя , во все глаза глядя на кровавый фонтан. — Конечно ! Это еще что !.. Могу поспорить , под конец бала они искупаются. — И Лайонел ? — недоверчиво посмотрела на него девушка. Вильям нашел взглядом в зале брата , бе седующего с Георгием , неподалеку от фонтана. — Нет , оргии не для него , слишком велик шанс , что кто-нибудь не удержится от соблазна и запустит в него свои клыки . Ко всему прочему он брезглив . Высшее общество вампиров разношерстно , тут принц кровей может здо роваться за руку с простым башмачником , а какая-нибудь графиня спать с бывшим батраком . Деньги , положение не играют никакой роли . Не имеет значения , кем ты был , важно лишь — кем ты стал . Браки же у нас совершаются по типу «Богатство к богатству» , только п о д богатством подразумевается не счет в банке , а могущество крови . Бедных вампиров не существует — это оксюморон . Любой из нас в сотни раз сильнее человека , поэтому деньги не проблема. — Тогда зачем слабые вампиры работают на сильных ? — удивилась Катя . — Ве дь можно сбежать и жить где-нибудь в свое удовольствие ! — Это у вас в шестьдесят первом рабство отменили , а у нас оно существует и по сей день . Слабые вампиры закреплены за сильными как собственность . Сбежит , побегает , а потом его вернут владельцу . Другие страны ведь выдают вам ваших беглых преступников ? Так и у нас. В воздухе загремела баховская Токката и фуга ре минор . Катя заметила на себе любопытные взгляды гостей и , неуютно поежившись , попросила : — А мы можем отойти к стене ? — Можем и уйти , только скаж и , — отводя ее в сторону , заверил Вильям. Хорошо одетые мужчины и женщины прогуливались по залу , большинство гостей сразу подходили к Лайонелу , поприветствовать его и перекинуться парочкой слов . Особенно много дам крутилось в той части зала , где стоял злат овласый молодой человек . Он словно магнит притягивал всех к себе. Анжелика на удивление находилась вдалеке , а в сторону Лайонела даже не смотрела. — Они поссорились ? — полюбопытствовала Катя. — Анжелика показывает характер , — рассмеялся Вильям . — Обижена , наверно. — Помирятся ? — Как только она смирит в очередной раз свою гордыню. — А он ? — Он никогда свою не смирит , — заключил Вильям . — Любовь — это слабость , мой брат ее себе не позволит . Бедная Анжелика , не говори только ей , она еще не догадывается. В зале появился хозяин дома под руку с высоким худым мужчиной в кожаном голубом пиджаке и таких же обтягивающих штанах. — Анчик , бойфренд Бриана , — сказал Кате на ухо Вильям . — Он из Бурятии . Ему около ста лет . Приехал к нам полгода назад и поселился у Джонсона. Может превращаться в двухметрового змея , какие водились на Земле много лет до нашей эры . Интересный талант. На некоторое время музыка смолкла . В зале произошли какие-то странные перестановки : гости сдвинулись ближе к стенам. — Что сейчас будет ? — забеспок оилась девушка . У нее вдруг появилось нехорошее предчувствие , она и не заметила , как вцепилась в руку Вильяма. — Да ничего особенного , — пожал тот плечами . — Обычно все балы открывают первым танцем , так сказать , короля и королевы… Лайонел сейчас пригласит на танго Анжелику . Потом , скорее всего , будет представление , нам покажут рождение Иисуса. Катя расслабилась , выпустила руку молодого человека и поискала среди гостей Анжелику . Девушка беседовала с красивым мужчиной , похожим на статного гусара , с подкрученн ыми кверху усами. — Это Павел Холодный , — предупредил ее вопрос Вильям . — Его еще называют Павликом Морозовым . Очень уж забавное совпадение , оригинальный дар , его кожа в десятки раз холоднее , чем у любого другого вампира , а своим дыханием он может заморози ть воду… в реке , например . В прошлом году ему исполнилось триста . В Петербург переехал из Новгорода около сорока лет назад. В зале неожиданно стало очень тихо , а затем заиграла музыка , акустическая гитара и электрическое фортепиано… «Морская малышка» Ванге лиса . Нежные звуки , точно сотканные из дрожи капель росы на паутине . Чистая , пронзительная мелодия заполнила собой все помещение и тончайшими перезвонами потекла , обволакивая каждого присутствующего , пробираясь в самые потаенные уголки сердец. У Кати перех ватило дыхание . На миг она потеряла управление над своим телом и не могла шелохнуться. — Что с тобой ? — услышала она взволнованный голос Вильяма. Девушка рванула к выходу , бросив через плечо : — Я хочу уйти. Она не видела , последовал молодой человек за ней или нет , сотни взглядов устремились на нее и один , до боли обжигающий затылок . Казалось , вот-вот распушенные волосы воспламенятся. До выхода из зала оставалось каких-то десять шагов , когда перед ней вырос Лайонел . Он поймал ее за талию и резко притянул к с ебе. — Неужели ты и впрямь рассчитывала вот так просто уйти ? — насмешливо заглянул он ей в глаза. — Мне нехорошо , — промямлила она , в тщетной попытке освободится от его руки. Лайонел несколько секунд наблюдал за ее усилиями и потащил за собой. — Отпусти ! — взмолилась Катя. Молодой человек ее не услышал , тогда она попытались остановиться , затормозив каблуками , но и это не помогло . Она поехала за ним по скользкому полу как на коньках. — Что за дурочка , — склоняясь к самому ее уху , прошипел Лайонел . — Это всег о лишь танец ! — Я не хочу с тобой танцевать , — ответила она , все же переставая сопротивляться. — Глупости ! Конечно , хочешь. Они поднялись по ступенькам к фонтану . Катя как увидела , сколько там крови , желудок болезненно сжался , а голова от густого запаха же леза закружилась. Девушка посмотрела на Вильяма , застывшего неподалеку от выхода . Вмешиваться он явно не собирался , но по лицу было видно , каких усилий ему стоит разумно оставаться на месте . Анжелика с приклеенной к лицу маской безразличия взирала на фонта н , а Катя чувствовала ее ненависть как нечто осязаемое . Гости недоуменно переглядывались , дамы перешептывались. — Будь хорошей девочкой , не наступи мне на ногу , и скоро сможешь поехать домой , — беззвучно произнес Лайонел и властно развернул девушку к себе. Одной рукой он продолжал удерживать за талию , а другой взял ее руку. — Положи левую ладонь мне на плечо , — скомандовал он. Катя подчинилась. Они медленно кружились , и любимая композиция казалась бесконечно длинной . Девушка была не в силах поднять ресницы, чтобы взглянуть в ледяные глаза , точно инквизиторский костер , выжигающий у нее на лице знаки отличия . Боль , страх , волнение , стыд перемешались в одном бешеном сердцебиении . Его слышал каждый в зале. — Посмотри на меня , — неожиданно потребовала Лайонел. — Нет , — упрямо отказала Катя. Жжение исчезло , она ощутила нежное прикосновение поцелуя к своим губам . Девушка вскинула голову . Молодой человек загадочно улыбнулся , его холодный взгляд был устремлен на ее рот . Их разделяло расстояние , но она все еще чувствов ала легкое тепло на губах , оно медленно сместилось вниз по щеке — на шею. — Перестань это делать ! — выдохнула Катя. — Что именно ? — Ты знаешь ! Лайонел тихо засмеялся : — Не нравится ? Или нравится настолько , что стыдно в этом признаться ? Катя опустила глаза : — Смирись , мне нравится твой брат. Она не видела его в этот момент , но ее пальцы у него в ладони хрустнули от нажима. — Мы еще плохо познакомились , — самодовольно заявил он. Девушка взглянула на него : — Тот портрет на стекле… твоих рук дело ? На красивом л ице отразилось неудовольствие. Катя мысленно позлорадствовала его заминке . Но триумф длился недолго , потому что Лайонел произнес : — В ту ночь на тебе были такие милые трусики… Музыка наконец стихла. А дальше события понеслись с неконтролируемой скоростью , точно фильм , поставленный кем-то на ускоренный режим . Снова грянула музыка , гости соединились в пары . Освещение изменилось , стало ярче. Катя быстро шла между танцующими , и со всех сторон до нее доносились голоса : — Неслыханное поведение ! Вы видели , она пыт алась его оттолкнуть ! — На ней платье в несколько миллионов долларов ! — Почему он выбрал ее ? Даже я в сто раз лучше ! — В таком наряде была Мэрилин Монро в шестьдесят первом на дне рождения Джона Кеннеди , помните ? — Пригласить к нам человека , подумать тольк о ! Лайонел переходит всякие границы ! — Будь я на месте Анжелики , не простила бы такой плевок ! — У его брата напрочь отсутствует вкус , но платье красивое… Катя почувствовала , как на плечо ей легла чья-то холодная рука . Девушка обернулась и вздрогнула. Анжел ика облизнула нежно-розовые губы , и ее длинные острые ногти , покрашенные голубым лаком , сомкнулись на плече Кати , вонзаясь в плоть. — Считай , тебя уже нет ! Музыка продолжала играть , но пары замерли . По залу прокатился всеобщий вздох , головы синхронно повер нулись в одну сторону , а взгляды устремились на выступившие капли крови из-под острых ногтей. В ту же секунду рядом оказался Вильям . Он отшвырнул руку Анжелики , а когда она шагнул вперед , с такой силой оттолкнул , что девушка отлетела в сторону . Лайонел едв а успел подхватить первую красавицу . И удержал возле себя при попытке вырваться. — Идиот ! — с ненавистью глядя на брата , кинул Вильям . Он схватил Катю за локоть и , круто развернувшись , зашагал к выходу. Никто их не остановил. А спустя сорок минут золотиста я машина въехала в темный двор . Фонарь у подъезда почему-то не горел . Пальто , шапка и сапоги остались в замке Бриана Джонсона . Вильям обещал вернуться за ними. Катя сидела , крепко обхватив себя руками , и смотрела в одну точку на приборной доске . На этой са мой машине был сбит Костя . Хотелось плакать от испытываемых эмоций , точнее — от чувства , которое не могла из себя выдавить . Не было в ней жалости . Собственное безразличие поражало и пугало . Она как будто заразилась им , как вирусом , за один лишь танец с ра в нодушным Лайонелом. — Тебе больно ? — спросил Вильям , легонько прикасаясь к ее плечу с кровавыми отметинами. — Нет , — покачала Катя головой , — но я ощущаю себя странно. — Я понимаю . Ты напугана , расстроена и… я не защитил тебя. Девушка в упор посмотрела на него. — Вильям , разве может быть так , чтобы совсем не испытывать жалости ? Он помолчал , затем со вздохом признался : — Может . Тот , о ком мы говорим , не ведает жалости. Катя не выдержала его нежного доверительного взгляда , закрыла лицо ладонями и расплакалась . Он решил , что она имеет в виду его брата — тирана с ледяным сердцем , даже не подозревая , что это она , она позабыла , каким бывает сострадание. * * * Заходящее солнце ярким желтком сползало за крышу соседнего дома , снег искрился под оранжево-розовыми луч ами. Катя сидела с прикрытыми глазами на подоконнике , подставив лицо свету . Иногда она оттягивала край сиреневого джемпера и смотрела на пять багровых точек , оставленных острыми ногтями . Так было проще не сойти с ума , когда в очередной раз вдруг начинало к азаться , что рождественский бал , фонтан с кровью , вампиры — всего лишь жестокие игры ее свихнувшегося воображения. — Катя , иди есть ! — позвала из-за двери мама. — Не хочу , — ответила девушка. Мать влетела в комнату и остановилась посередине , уперев руки в бока. — И чего теперь , с парнем не срослось , значит , нужно сидеть с постной миной у окна и отказываться от еды ? — Мама-а , — утомленно вздохнула Катя. — А что ? Не так , скажешь ?! Целый день как сомнамбула по квартире ходишь ! — Валентина Васильевна взмахнула рукой . — Во сколько ты вчера явилась ? Думаешь , какой-то парень уважать тебя станет ? Как же , держи карман шире ! Ему чего надо-то , Владу твоему… — Мать скупо поджала губы , подождала , будут ли выдвинуты какие-то предположения , и , не дождавшись , выкрикнула : — Сама знаешь ! «Как я еще умудрилась родиться ?» — невесело подумала девушка , но сказала только : — Мама , он не такой. — Ой , — ударила себя в грудь мать , — ей-богу , смешно слышать . Все они такие ! Пиликнул сотовый . Катя встрепенулась и схватила лежащий рядом те лефон . Пришла эсэмэска с незнакомого номера. — Ожила , — проворчала Валентина Васильевна , неодобрительно покачивая головой . — Да что с тобой ?! Руки аж трясутся , как у наркоманки ! На экране высветилось : «Хочу тебя увидеть ! Помнишь , как доехать до логова ужас ных вампиров ? Солнце еще высоко…» «Помню ! Это приглашение ?» — быстро напечатала Катя. «Да» , — пришел мгновенный ответ. Вчера они расстались , так ни о чем и не договорившись. Сердце сладостно замерло. «Хочу тебя увидеть» , — мысленно повторила она и , с трудо м сдерживая счастливую улыбку , соскочила с подоконника. — Забегала-забегала , — возмутилась мать . — Ты хоть знаешь , кто вот так по щелчку сразу бежит ? Катя не слушала ее , она сменила джемпер на белый свитер , надела голубые джинсы , быстро расчесалась и выбеж ала в коридор. — Правильно , — крикнула мама вслед , — игнорируй мать , умная ведь , взрослая стала… И на это девушка ничего не сказала . Вышла на лестницу , крикнула : «Буду поздно !» — и побежала вниз , на ходу наматывая вокруг шеи красный шарф. До метро Катя дое хала на маршрутке . Некоторое время поблуждала во дворах , разыскивая нужный поворот . Но длинный переулок узнала сразу. Чем дальше девушка углублялась вдоль по улице , тем безлюднее становилось. Жилые дома , новостройки сменились на развалины , потянулись длинн ые заборы с уродливыми зданиями . Машин поубавилось , а вскоре они и совсем исчезли. Из трубы на повороте , как и в прошлый раз , шел дым . Катя подошла к ржавым зеленым воротам и в нерешительности остановилась , разглядывая в щели , казалось , нежилой дом. После шикарного замка Бриана Джонсона было трудно представить , что главный вампир города живет в сущей развалине . Окна дома едва достигали земли , кое-где красное кирпичное покрытие от времени осыпалось , оставив серые дорожки , пятна и впадины . Бетонные ступени к р ыльца покосились , часть козырька , укрытого снегом , обрушилась и валялась неподалеку от ворот , рядом с сугробом , откуда торчало рваное резиновое колесо. При воспоминании о Лайонеле в груди медленно разлился жидкий огонь . Стало страшно и в то же время до неп риличия хорошо , в животе точно перышко на ветру задрожало. Катя нащупала в кармане сотовый , но не вынула . И прямоугольной башне возле окна показался силуэт и тут же исчез , а затем с протяжным скрипом открылись ворота. Девушка еще раз взглянула на башню . В заходящих лучах солнца светились красные кирпичи , острые края крыши отбрасывали блики на колючую проволоку и голые деревья , а снег вокруг походил на розовую сахарную вату. Катя задумчиво улыбнулась . Если красоту замка Джонсона мог увидеть абсолютно каждый, дом братьев оценить было непросто . Казалось бы , тут не на чем остановиться взгляду , но стоило присмотреться получше , и уже не хотелось отводить глаз . Неровное , угловатое , мистически мрачное строение завораживало , таило в себе нечто нехорошее , но безумно п ритягательное . В этой части пустынной улицы повсюду витал дух опасности. Девушка вошла в дом , в прихожей ее встретила Ксана , одетая в длинную до колен синюю футболку , леггинсы и домашние тапочки . Она настолько походила на обычного человека , что Кате сделал ось не по себе. — Пойдемте со мной , — позвала Ксана , принимая у нее из рук пальто. Прислуга отвела ее по коридору в ту самую комнату , где семейство вампиров отмечало Новый год . В углу по-прежнему огоньками сверкала наряженная елка , стол убрали , посередине гостиной стояли два кресла и маленький столик с кофейником , тарелкой печенья и одной кружкой на блюдечке . За решеткой возле стены лежал чернокожий мальчик . Больше в комнате никого не было. Катя обернулась , чтобы спросить у Ксаны , где Вильям , но девушка кив нула ей на столик , предложила : «Угощайтесь» , — и скрылась за дверью. Йоро с любопытством подполз ближе к решетке. — Привет , — пробормотала Катя , осторожно опускаясь в кресло. Мальчик смотрел на нее глазами цвета молочного шоколада и не отвечал. — Ты , навер но , не говоришь , — вздохнула девушка , поудобнее устраиваясь в кресле. Оборотень поднялся на ноги , просунул тонкую руку между прутьями и указал пальцем на столик. — Дай мне печенье , — без всякого акцента произнес он. Девушка замешкалась , а негритенок поторо пил : — Ну же , я хочу есть ! Катя взяла тарелку , поднялась и сделала несколько шагов по направлению к решетке. Мальчик терпеливо ждал , не спуская взгляда с горки печенья. — Тебя плохо кормят ? — спросила девушка , ставя тарелку на пол и пододвигая ее ближе к х удой черной руке с маленькими пальчиками. Йоро сцапал печенюшку , проглотил ее и , перехватив Катин взгляд , устремленный ниже пояса , воскликнул : — Эй , ты чего уставилась ?! Девушка вздрогнула и , пятясь , забормотала : — Прости , я… я не хотела… вЂ” Она налетела на кресло и с размаха плюхнулась в него. — Ты смешная , — хрустя печеньем , заметил мальчик. Ей хотелось ответить : «Ты тоже» , но она промолчала. Некоторое время тишину нарушало лишь чавканье , наконец Кате надоело ждать , и она поинтересовалась : — А ты не знаешь , где Вильям ? — Конечно знаю , — весело отозвался маленький чертенок , подбрасывая печенюшку и на лету хватая ее ртом. — Ну и где же ? — Спит , — коротко изрек Йоро и передернул острыми плечиками . — С чего ты вообще взяла , что это он тебя пригласил ? Катя озада ченно растерла виски . Эсэмэска пришла с незнакомого номера , но ей и в голову не пришло усомниться в ее отправителе. — Это Лайонел , — прошептала девушка и резко вскочила . — Я позвоню Вильяму и… вЂ” У тебя есть телефон ? — перестал жевать мальчик. — Конечно ! — Катя похлопала себя по левому боку и только тут вспомнила , что телефон остался в кармане пальто . Тогда она подбежала к двери , рванула ее на себя , но та оказалось закрытой. — А если покричать ? Йора зевнул. — Покричи . К Лайонелу прибыл гость из Парижа , если он узнает , что тут есть живой человек и оборотень , у нашего друга могут возникнуть неприятности . — Мальчик звонко засмеялся . — Давай ? Я могу повыть ! Катя вернулась на место. — Уж лучше не стоит ! Если мы доставим Лайонелу неприятности , наши собственные могу т резко оборваться , как у всякого , при отходе в мир иной. Негритенок наклонил голову набок : — А ты не дура. Девушка невесело хмыкнула. — Не скажи… а то бы я тут не сидела. Они помолчали . Йоро сжевал еще одну печенюшку. — Вильям говорил , ты из Сенегала , — о т нечего делать сказала Катя. — Да , родной город Дакар , от слова «Дахар» , что на языке моего народа Волоф означает тамариндовое дерево . Видела когда-нибудь такое ? — Нет , — с сожалением покачала головой Катя. — Цветы тамаринда желтые с красными прожилками , а плоды растут гроздьями , их можно есть . Они похожи на зеленых толстых гусениц . Мама нам делала сладкую лепешку и… вЂ” Мальчик осекся . — А чего ты так смотришь ? Думаешь , у меня и мамы не было ? — Нет , я… — Катя потупилась , — я так не думаю. — У меня была мама , и отец , и братья с сестрами . Мы были дружной семьей ! Очень ! — Здорово , — пробормотала девушка , не зная , куда глаза деть , лишь бы не видеть маленького печального лица. — А еще , — неожиданно широко улыбнулся Йоро , — мы с братишкой всегда носили с собой сем ена тамаринда ! Они коричневые , как медь ! Это для защиты ! Если семена с тобой , ты обережен от огнестрельных и резаных ран. — И помогало ? — удивленно вскинула брови Катя. Мальчик обнял колени и , опустив на одну из них подбородок , тяжело вздохнул. — Еще бы ! В от только в тот день , когда меня укусили , семян со мной не было… Катя налила в кружку кофе и уточнила : — Укусили ? Вампиры ? — Да нет же , оборотень ! Я , по-твоему , кто ? — Ну да… вЂ” Мы с моим старшим братом Латиром пошли на Розовое озеро , или озеро Редба , как м ы его называем . Километров тридцать от города будет… Оно в самом деле розовое . Представляешь ? Такого больше нигде нет ! И очень соленое , кожу может за полчаса разъесть , если не намазаться специальным маслом из плодов сального дерева . — Мальчик повеселел . — Зато в этом озере невозможно утонуть . Ну вообще никак ! Девушка отпила из кружки теплый сладкий кофе и нетерпеливо спросила : — А дальше ? — Дальше… На озере мы искупались , потом сидели на берегу , швыряли камни в воду — у кого дальше полетит . У брата всегда л учше получалось… Размах все-таки побольше ! Ему было уже двенадцать , а мне всего восемь . — Мальчик умял сразу две печенюшки . — А потом появился белый человек… Нет , конечно , не такой белый , как ты , намного смуглее , может быть , латиноамериканец . Из живота у н его торчало обломанное копье . Он так и бежал вместе с ним . Кровища по всему телу , на лице , на руках . Мы с Латиром перепутались , рванули с пляжа . Наверно , не стоило и рыпаться , он нас в два прыжка нагнал , схватил меня за шиворот и потащил . Я орал брату , чт о бы он помог мне… вЂ” Мальчик умолк и придвинул к себе поближе тарелку с печеньем . — Латир сбежал , а тот человек утащил меня в лес , где нас окружили люди с копьями . Эти парни из Фатика Фатик — область Сенегала. говорили ему : «Отпусти ребенка , отпусти» , но он держал меня ладонью прямо за лицо и хрипел что-то непонятное на своем языке , пыхтя мне в шею . В заложники взял , думал время выгадать . Только те люди не отступили , они набросились на него , тогда-то он меня и укусил . — Йоро вскочил , подошел вплотную к р е шетке и показал светлый шрам на ключице . — Прямо сюда ! Столько крови было ! Те люди , когда закололи человека-зверя , связали его веревками и с собой унесли . Только прежде один из них занес копье надо мной , а другой ему сказал : «Оставь , этот промучается до п е рвого полнолуния… Дети не выживают» . И они ушли . Я там так и провалялся… даже не знаю сколько. — А почему дети не выживают ? — спросила Катя. — Не выдерживают боли при первом обращении . Я тогда чуть не умер… И потом каждый раз было очень больно . Кажется , ч то тебя разрывает на части… вЂ” А сейчас ? — Она только моргнула , а перед ней за решеткой уже стоял черный волк . Ей так и не удалось увидеть обратного перевоплощения . Все произошло слишком быстро , в какую-то долю секунды. — Сейчас не больно , — вновь уселся на место мальчик. — Ты жил в лесу ? А твоя семья ?… — Семья считала меня погибшим . Жил близ озера… вЂ” Йоро мечтательно улыбнулся . — Там самые потрясающие закаты , какие я только видел за всю свою жизнь . Когда опускаются сумерки , вода становится красной как кровь . Если ветер , то кажется , что рябь золотая . Невозможно насмотреться… — А Лайонел ? — не выдержала Катя. — Лайонел , — скривился Йоро , — он явился , поймал меня , как шакала , за шкирку и сказал… Дверь распахнулась , в гостиную вошел хозяин дома , одетый в черные слаксы и тонкий бежевый свитер . Лайонел скользнул по мальчику ледяным взором и на смешливо закончил вместо него : — Я сказал , что всегда мечтал о собачке. Йоро схватил с тарелки последние пять печенюшек , затем метнулся в дальний угол своей камеры . А молодой человек уселся в кресло и , облокотившись на подлокотник , подпер рукой голову. Катя перестала дышать в ожидании , когда он к ней обратится . Лайонел же разглядывал ее и молчал. — Я могу уйти ? — с трудом выдавила из себя девушка. Немного подумав , он ответил : — Нет , не можешь. Катя опустила голову . По щекам разлился румянец , от распущенных волос неожиданно стало жарко. — Я думала… вЂ” начала она , но он сделал жест рукой , каким отмахиваются от мух. — Прелесть моя , не утруждайся объяснять. Девушка медленно поднялас ь. — Я хочу домой , — произнесла она тоном , каким говорила всегда с Костей , когда тот дурачился. Как и предполагала , на обладателя ледяных глаз он не произвел впечатления. — Давай поиграем ? — как будто не слыша ее , предложил Лайонел. — Во что ? — опешила Кат я. Он тихо рассмеялся : — Ты будешь убегать , а я догонять… По спине пробежали мурашки , волосы на затылке приподнялись , а без того бешено колотившееся сердце забилось точно в предсмертных конвульсиях. — Я не стану играть ! Молодой человек оказался возле нее т ак быстро , что ветер откинул ей волосы за спину. — Ну что ж , мою попытку быть предупредительным ты не оценила . — Его ладони легли ей на плечи. Катя болезненно поморщилась от прикосновения. Он резко поднял руки и отступил. — Ах да , я же обещал быть нежным… вЂ” Лайонел махнул на дверь . — Начнем ! Ты свободна , беги. — Я не стану играть с тобой , — повторила девушка. — У тебя нет выбора , — бесчувственно резюмировал . — Правила просты : успеешь за три минуты добежать до конца улицы — тогда до свидания ! Не успеешь… — М олодой человек провел белоснежными зубами по нижней губе и прошептал : — Сделаю с тобой , что пожелаю ! Катя испытывающе уставилась на него , не в силах конца поверить в серьезность его слов . Но , убедившись , истерично засмеялась : — Да от тебя не убежать ! Лайон ел легонько взял ее за подбородок : — А может , тебе просто не хочется от меня бежать ? Вместо ответа она громко хлопнула дверью. Ксана в прихожей сразу же подала одежду и даже пожелала : — Удачи. Катя выскочила во двор , на ходу накидывая пальто и повязывая ша рф . На улице успело стемнеть . Из трубы на повороте к небу поднимался белый дым , он скользил меж черных силуэтов ветвей , точно выструганных в темно-синем небосводе. Девушка посмотрела на длинную улицу , подобно коридору , огороженную с двух сторон заборами , з даниями и сердце ухнуло куда-то вниз. «Ни за что не успею» , — в ужасе поняла она. Катя обернулась . Взгляд уперся в серую стену . К своему изумлению , она заметила какое-то шевеление в углу — между ограждением и пятиэтажным домом . Невесть откуда вдруг появила сь рыжая хромая собака. Девушка побежала туда , откуда вылезло животное , и увидела узкий проход . Недолго думая , она нырнула в него и , протиснувшись вдоль дома , очутилась во дворике . Впереди стояла старая бытовка , а сбоку — большой полусгоревший деревянный д ом с петлявшей между ними притоптанной дорожкой. «Спрятаться» , — пришла спасительная идея . Катя метнулась к сгоревшему дому . Одно окно было заколочено досками , второе открыто , но она обошла строение и остановилась перед проемом , где когда-то находилась две рь . В темноте дом выглядел устрашающим , но при мысли , что с минуты на минуту Лайонел со скоростью света пронесется по длинной улице , ноги слабели . Это уже становилось традиций — в его играх выбор отличался особой скудностью. Внутри пахло старой древесиной, комнаты были пусты , свет из дыр в крыше , из окон рассеивал тьму . Девушка прокралась в самое дальнее , темное помещение , похоже , являвшееся раньше ванной , и забилась в угол. Катя позволила себе несколько секунд отдышаться , получилось неважно. «Нужно позвони ть Вильяму , его брат не посмеет , если…» — Она запустила руку в карман пальто и едва не застонала от разочарования. В глаза ударил яркий свет дисплея. — Его ищешь ? — в комнату проскользнул Лайонел . Он даже не подумал одеться. — Как ты меня нашел ? — рассерди лась Катя. — Твое пыхтение с другого конца города любой приличный вампир услышит ! А ей-то казалось , она проделала все очень тихо. Молодой человек приблизился вплотную и опустил телефон ей в карман. — Мы закончили играть ? — Голос у нее предательски дрогнул. — Я бы сказал , подошли к самой интересной части , — промурлыкал Лайонел , медленно развязывая ее шарф . — Даже не вырываешься , — слегка удивленно заметил молодой человек. — А Элизабет вырывалась ? — нагло спросила девушка , глядя в ледяные глаза . И , воспользов авшись его раздумьями , добавила : — Я знаю , зачем ты это делаешь ! Вильям мне все рассказал. — Так уж и все ! — Прозрачные голубые глаза приблизились , и она ощутила на шее прикосновение его губ. От него исходил морозно-свежий аромат , тонкий и до дрожи волнующ ий. Катя стояла , прижавшись спиной к стене , не дышала и не шевелилась . Сердце стучало приглушенно , можно было подумать , оно планировало вот-вот окончательно замереть. Лайонел отстранился. — А он сказал тебе , что вы с Элизабет необыкновенно похожи ? — В темн оте сверкнули белые зубы . — Кстати , она никогда не была в моем вкусе ! Несмотря на страх , его слова уязвили . Девушка сделала шаг в сторону , но Лайонел ее сразу же поймал и , прижав к стене , яростно впился в губы поцелуем. Катя только и успела выставить перед собой руки , но оттолкнуть молодого человека не смогла . Прежде она не знала , что поцелуем можно унизить . Властный , глубокий , лишенный всякой нежности , он всколыхнул два противоречивых чувства — бесстыдное удовольствие и ненависть . Эмоции столкнулись , как в раги в поединке , и внутри больно кольнуло — на глаза выступили слезы. Лайонел резко отпрянул . Некоторое время он внимательно смотрел на нее , затем сделал шаг назад , как будто хотел пропустить. Нетвердой походкой девушка двинулась к выходу из дома . Во дворе стало еще темнее . Катя вышла на дорогу — конца улицы было не видно , лишь вдалеке поблескивали зажженные фонари . Ни в одном окне не горел свет , из трубы по-прежнему шел дым , вокруг стояла тишина. Катя дошла до конца забора с колючей проволокой и обернулась. Лайонел стоял посреди дороги возле серой стены . Ни лица , ни ледяных глаз — виднелся один его силуэт. Пульс участился , а губы , еще хранившие вкус холодного поцелуя , словно коснулось теплое крылышко бабочки . По телу разлился жар. Девушка отвернулась , закры ла глаза и , уходя прочь , стала считать свои шаги. Их оказалось ровно тысяча двести шестьдесят девять . Еще никогда движения не давались ей с таким трудом. Глава 15 Питерское зазеркалье — Ну наконец ! — вскричала Анжелика , когда двери гостиной распахнулись и вошел Даймонд в руке с золотым подносом. Девушка нетерпеливо схватила с него еженедельную газету «Питерское зазеркалье» , на кипу писем и глянцевый журнал даже не взглянув. Главный редактор и создатель Михаэль Давыдов , русско-французский метис , начал выпу скать ее с разрешения Лайонела в тысяча восемьсот сорок седьмом году . И с тех пор рисованная газета каждую среду появлялась в домах вампиров города. На обложке пестрел заголовок : «У самого желанного холостяка северной столицы новая пассия ?» Ниже был изображ ен бальный зал Оранжевого замка , возле фонтана стоял Лайонел , сжимающий в объятиях девушку в белом блестящем платье — вместо головы у нее красовался жирный знак вопроса. Анжелика раскрыла газету и скрипнула зубами от злости , увидев на первой полосе безобра зный шарж в виде комиксов . На картинке под номером один Лайонел протягивал руку девушке с торчащими в разные стороны оранжевыми волосами и монетами по пять копеек вместо глаз . На второй — молодой человек тащил девицу за руку через зал , а та , согнувшись по п олам , упиралась , раскрыв рот столь широко , что все могли наблюдать гланды. Анжелика ниже склонилась над газетой. На картинке под цифрой три она — собственной персоной , изуродованная до неузнаваемости шаржистом , стояла возле Вильяма , и они с тупейшими выраж ениями лиц смотрели друг на друга . Мол : «Что это сейчас было ?» В следующем кадре Лайонел с Катей были запечатлены в танце , и во все стороны от них летели искры. — Ненавижу этого ублюдка Давыдова ! — выдохнула Анжелика , разглядывая себя с красным , точно от д иатеза , лицом , стоящую плечо к плечу с не менее краснолицым Вильямом . Наподобие закипающего чайника , из носа у нее шел пар , а на голове красовались рога , один ветвистый — олений , другой маленький красный , как у дьяволицы . А на последней картинке — Вильям у водил из зала Катю , оставляющую за собой кровавый след . Лайонел же стоял , победоносно подняв руку с зажатым в ладони окровавленным сердцем , на котором точно на голове была надета золотая корона . Возле его ног на задних лапах подпрыгивала , как если бы прос и ла косточку , болонка в голубом атласном платье. Статью под комиксом с названием «Вместо Иисуса родилась новая королева , или ОСТОРОЖНΠ— она живая !» Анжелика читать не стала , а сразу зашвырнула газету в камин. Даймонд опустил взгляд на поднос , где лежали пи сьма. — Не почитаешь ? Тут много приглашений… Девушка метнула на него убийственный взгляд и , поплотнее укутавшись в шелковый халат-кимоно , прорычала : — Приглашения ? Да весь город потешается в эту самую минуту надо мной ! И всем интересно только одно : какое у меня сейчас выражение лица ? Юноша взял с подноса глянцевый журнал и протянул Анжелике : — Взгляни , ты на обложке. На губах девушки промелькнула улыбка. — Ах , Таточка прелесть ! — воскликнула она , проводя ноготком по своему портрету во весь рост , под заголов ком «Достоинства красивой женщины — это слабость любого мужчины». — Надо бы ей позвонить , — пробормотала Анжелика. Хозяйка журнала Наталья Важко обычно отводила как минимум страниц по десять для статей , портретов и интервью с первой красавицей. Девушка наб рала номер на услужливо поданном Даймондом телефоне и , пока в трубке раздавались длинные гудки , пролистнула журнал . Тот пестрел высокохудожественными портретами знаменитых вампиров , попадались и фотографии людей . Обычно это были хорошенькие аппетитные мал ь чики или девочки. — Василиса ? — осведомилась Анжелика , узнав голос секретарши Важко. — Да , секундочку… — Послышалось шуршание бумаг , затем шепот : — Звонит Анжелика Тьеполо , что сказать ? — Вася , я же просила ! — раздраженно крикнула издалека Наталья . — Меня ни для кого нет ! Ты видела эту новую девицу Лайонела , ее фотографии я до второго пришествия Христа буду обрабатывать. Секретарша взяла трубку , но Анжелика уже нажала на кнопку отбоя и теперь сидела , гневно уставившись на телефон. — Что-то не так ? — спросил Даймонд. Девушка медленно поднялась , размахнулась и швырнула телефон в стену . Аппарат рассыпался , а юноша испуганно хлопнул глазами. — Что случилось ? Анжелика прижала ладони к бледным гладким щекам . Еще минуту назад она не подозревала , насколько плохо обс тоят дела. — Все точно с ума посходили , — промолвила девушка , обессиленно падая в мягкие подушки дивана . Она схватила журнал , нашла в середине постер с Лайонелом , где тот лежал на самой вершине Уральских гор , и ткнула и него пальцем . — Даже сама Важко убеж дена , что он бросил меня ради этой… этой ничтожной человечишки ! — Анжелика , я думаю… — неуверенно начал юноша , но она оборвала : — Молчи ! Даймонд , какой же ты глупый ! Думать поздно , нужно уже что-то делать ! — А что тут можно сделать ? — Даймонд поставил подн ос с письмами на край столика , возле вазы с цветами. Девушка прищурилась. — Он рассчитывает , я стану жить в этом розарии , пока он развлекается . — Она пренебрежительно столкнула вазу с красными розами на пол . Осколки разлетелись по ковру . Изящные золотистые брови гневно сошлись на переносице . — Я знаю , что сделаю… Юноша опустился перед ней на колени и умоляюще заглянул в глаза. — Анжелика , если для Лайонела эта странная девочка что-то значит , он поступит с тобой жестоко… Она откинула голову и звонко захохота ла : — Уже поступил , Даймонд ! Уже-е ! Его красновато-каштановые ресницы легли на белоснежные щеки , ладони обхватили ее лодыжку с такой осторожностью , с какой прикасаются к чему-то очень хрупкому , губы скользнули вверх по колену… На миг ей вдруг захотелось , к ак прежде , поддаться , найти в его нежных объятиях утешение , спокойствие , но пред мысленным взором возник прекрасный образ Лайонела , и желание , как тонкая нитка , оборвалось. — Уйди , — приказала девушка . — Я не замараю себя изменой ! Моя репутация останется б езупречной ! Юноша вздрогнул и , не поднимая на нее глаз , отстранился . Уйти — не ушел , остался сидеть перед ней на коленях , низко склонив голову. Анжелика погладила страницу в журнале с портретом Лайонела и отчужденно произнесла : — Он никогда не захочет меня после тебя . — Она поднялась , подошла к камину и , протянув руки к огню , тихо закончила : — Я не могу его потерять… Я не могу без него жить ! — Лилу , — позвал Даймонд. Девушка обернулась не сразу . Внутри как будто что - то сжалось в области сердца . Уже много л ет он не называл ее этим прозвищем. Их взгляды пересеклись , и юноша прошептал : — А я не могу потерять тебя… Анжелика оценивающе скользнула по нему взглядом . В голове сложился план . Девушка приблизилась к Даймонду , опустилась рядом на корточки и , погладив е го по щеке , пообещала : — Ты не потеряешь меня. Он доверчиво уткнулся ей в ладонь и закрыл глаза. * * * На кровати лежал открытый на последней странице номер «Питерского зазеркалья». Под заголовком «Что дальше ?» была размещена фотография Кати на фоне сгор евшего дома. Вильям быстро прочитал статью , где подробно рассказывалось , что новая девушка Лайонела посетила его вчера между шестью и восемью часами вечера . Затем вернулся к первой полосе , чтобы еще раз взглянуть на картинки , повествующие о событиях рождес твенского бала. Молодой человек отодвинул от себя газету , заткнул уши и напряженно уставился в стену , из-за которой доносился голос брата . Газетным слухам , сплетням Вильям не верил , он верил только в подлость вампира , находящегося на расстоянии десяти шаго в от него. В своем кабинете Лайонел на кого-то орал по телефону . Брат редко повышал голос , сейчас же тот просто гремел в тишине дома. Вильям отнял ладони от ушей , даже прислушиваться не было необходимости. — Болонка в платье , это не смешно ! — орал Лайонел. — Если ты не принесешь Анжелике извинения в течение сегодняшнего дня , я тебя и твою чертову газету превращу в груду пепла ! Вильям удивленно вскинул брови . Лайонел прежде никогда не контролировал прессу , даже когда та выносила на всеобщее обозрение его инт рижки . Всем было известно , что Давыдов терпеть не может Анжелику , поэтому шпильки в адрес первой красавицы на страницах «Питерского Зазеркалья» являлись уже чем-то привычным для читателей . И реакция Лайонела на болонку в платье выглядела неестественно бур н ой. — Что тебе делать ? — возмущался брат , гремя чем-то за стеной . — Выпусти экстренный номер и напиши в нем , что ты — идиот , случайно перепутал даты ! Сообщи всем — сегодня не первое апреля ! Время для розыгрышей еще не пришло ! Размести лучшие портреты Анжел ики , а рядом фотографию этой блеклой девчонки под заголовком : «Найди миллиард отличий !» В конце концов , размести портреты всех женщин , которые мне нравились за последний год ! Среди них ты не найдешь ни одной серой мыши ! А в следующий раз , когда тебе вдруг покажется , что я сошел с ума , будь добр , лучше наложи на себя руки ! На какое-то время установилась тишина , затем прогремел приказ : — Сегодня вечером новый номер «Зазеркалья» отнесешь Анжелике в зубах ! И передай своим коллегам ; я закрою любую газету или жур нал , если еще хоть раз встречу где-то упоминание об этой Кате ! Вильям взял газету , вышел из комнаты и остановился перед соседней дверью , ведущей в кабинет . Было неясно , что именно разозлило Лайонела : оскорбление , нанесенное его женщине ? Намек на связь с де вушкой , уступающей по красоте Анжелике ? Или огласка отношений с человеком ? Лайонел часто нарушал правила , установленные старейшими вампирами , поэтому казалось сомнительным , что и на этот раз он чего-то испугался. Молодой человек без стука вошел и застал бр ата за созерцанием Катиной фотографии на последней странице газеты. Лайонел резко выпрямился в своем огромном кожаном кресле и , свернув газету , убрал в ящик дубового стола . С пару секунд брат молчал , потом указал на стул. — У меня есть к тебе вопросы. — Ка кое совпадение ! — Вильям усмехнулся — садиться не стал , уперся руками в резной стол. Можно было подумать , это Лайонел пришел к нему задавать вопросы , а не наоборот . Брат обладал талантом оборачивать абсолютно любую ситуацию в свою пользу. — Что Катя делала вчера у нас дома ? — без предисловий спросил Вильям и подтолкнул пальцем брату свой экземпляр газеты. — Пила кофе в компании Йоро , — незамедлительно дал ответ Лайонел. — И все ? Брат поцокал языком. — Не так быстро . Теперь моя очередь ! — Он развернул газету на первой полосе , указав на рогатую Анжелику . — Представь , что мы на уроке математики . И тебе нужно решить задачку . Из условия известно… вЂ” Ближе к делу ! — оборвал Вильям. — Хорошо . Ты отшвырнул на балу Анжелику , а она в десятки , если не в сотни , раз сильн ее тебя . Что за фокус ? Как ты это сделал ? Вильям растерялся . Такого вопроса он ожидал меньше всего. — Она просто была не готова , — пожал плечами молодой человек. — Бред , — окрестил его мнение Лайонел. — Других объяснений у меня нет . — Вильям наклонился впе ред . — А теперь ты скажи ! Что еще было вчера вечером ? Брат состроил задумчивое лицо и , не отводя холодного взгляда , принялся перечислять : — Вчера я слегка побил Ксану за то , что она не погладила вовремя мою любимую рубашку . Когда я перекинул эту лентяйку ч ерез колено и отлупил , она дико смеялась , Вчера я распивал отличную французскую кровь девственниц со своим старинным другом Ферраном . Славный Парижанин . Помнишь его ? Тот самый , который может ввести в транс сразу целую толпу . Он как-то гостил у нас в начал е декабря . Вчера я выполнил кучу своих обязанностей , прочел не меньше сотни разных прошений , столько же отклонил и посадил в тюрьму троих шпионов. Снизу. — Лайонел характерно указал на пол и как бы между прочим прибавил : — Еще я вчера целовал Катю . — Он выд ержал паузу и добавил : — Ей понравилось до слез. Вильям догадывался , что брат не ограничится беседами и танцами , но до последнего надеялся… Сам не знал на что . Может , хотел верить в раскаяние ? Которое пусть и не было никогда облечено в слова , могло жить гд е-то глубоко-глубоко… Но он в очередной раз ошибся — в ледяном сердце брата , похоже , жизни не существовало. Вильям смотрел в полупрозрачные голубые глаза и искал какие-то слова , соответствующие случаю , но они не находились . Ему казалось — после Элизабет вт орой раз будет не так больно . Еще одно заблуждение . Боль и ненависть душили его . А с ними — бессилье . С тем же успехом , с каким стоял перед братом , он мог рыдать у алтаря — мертвого камня , не способного понять или что-то почувствовать. — Ты подлец , — выпря мляясь , произнес молодой человек. — Не новость. Лайонел выглядел абсолютно бесстрастным , смотрел прямо в глаза , не пытаясь отвести взгляда , и вел себя , как если бы принимал участие в светской беседе о погоде. Вильям хотел уйти , даже сделал шаг к дверям , но передумал и спросил : — Лайонел , а что ты пытаешься мне доказать ? — А я пытаюсь ? — изумился брат и , утомленно потирая переносицу , заметил : — Вильям , она почти не сопротивлялась. — По твоим рассказам , тебе никто не сопротивляется ! Брат улыбнулся , пожимая пл ечами : — Предлагаешь поискать мне проблему в себе ? — Я предлагаю тебе оставить в покое мою девушку ! — не выдержал Вильям. — О , Вил , она такая же твоя , как и моя . Пока… она ничья . Но кажется , я ей нравлюсь . — Лайонел со значением приподнял левую бровь . — Чт о можно сказать о девушке , способной меня полюбить ? Как бы ты ее охарактеризовал ? — Она тебя не любит , — покачал головой Вильям. — И то верно ! Девочка любит себя . Крайне тяжелый случай . — Лайонел поднялся , обошел стол и , распахивая настежь дверь , попросил : — Оставь меня. Вильям молча вышел из кабинета , а затем из дома . С неба , затянутого серыми облаками , сыпал мелкий снег , крупинки его походили на просо — множество малюсеньких льдинок . Они ударялись о лоб , щеки , нос , под резкими порывами ветра хлестали по г убам , монотонно стучали о материал куртки , похрустывали под ногами . Молодой человек шагал по длинной безлюдной улице , закинув голову назад и глядя на рой снежных мошек . Его мысли сейчас находились в таком же хаотичном беспорядке . И ветер был обстоятельств а ми , кидавшими любовь , как крупицы льда , то вправо , то влево , то вверх , то вниз — на землю . Где любой , по неосторожности или нарочно , мог по ней пройтись. В окне на пятом этаже горел свет . Вильям долго стоял , прислонившись к стволу дерева , и смотрел на желт ый квадрат , надеясь увидеть , не промелькнет ли силуэт. К парадной приблизилась компания парней , поэтому молодой человек быстро забрался чуть выше пятого этажа , чтобы через окна была видна постель , и притаился за стволом . Катя лежала на животе поперек крова ти , с раскрытой книгой в руках , но девушка не читала . Взгляд ее бесцельно блуждал по ковру , стеллажам с книгами , столу , иногда возвращался к желтоватым страницам , только ненадолго. Вильям смотрел в серые полные тревоги глаза и думал о том злосчастном дне , когда впервые увидел девушку в облаке пушистых волос . Их было так много , кудрявых и ярких , точно охваченных огнем в свете фонарей . Фигура тоньше , чем у Элизабет , и ростом немного ниже . Фарфоровая куколка , хрупкая и беззащитная , с красотой бледной луны. Кат я нажала на лежащий рядом с ней пульт от центра и стиснула голову ладонями , как будто полившаяся из колонок музыка причиняла боль . Играл диск , подаренный Лайонелом. Молодой человек прижался щекой к холодной шершавой коре . Он еще помнил выражение серых глаз — другое , без страха , с загадочной тоской , которую ему эгоистично захотелось развеять . За какой-то месяц взгляд изменился , в нем поселилась настороженность маленького зверька , исчезла живость , а тоска как будто стала глубже. Девушка неожиданно потерла пал ьцами губы , словно вытерла . Из комнаты доносилась та самая мелодия , которой Лайонел открыл рождественский бал , насильно вытащив Катю на середину зала , к хлеставшему кровью фонтану . Губы под тонкими пальцами вспыхнули , по щекам разлился румянец. О чем она д умала ? Ему не хотелось знать . Перед глазами промелькнули картинки воспоминаний . Нортон-холл в трещинах . Извилистые коридоры замка . Комната , залитая лунным светом , освещавшим красивые юные тела на постели , сплетение рук и ног , золото и медь волос на белых п одушках . Сцена многолетней давности долгое время служила клапаном от сосуда , где была заперта пустота . Но в веренице кадров вдруг обнаружились новые , из другой истории , без замка , постели и луны , но с музыкой , танцами и поцелуем . Действующие лица остались прежними — девушка поменялась . А бутылочка с болью , когда-то намертво запаянная услужливой ненавистью , дала трещину. Катя между тем захлопнула книгу и подошла к окну. Вильям молниеносно спрыгнул с дерева и , бесшумно прокравшись вдоль дома , свернул в березо вую аллею. Разговоры , смех возле парадной стихли , компания парней в темных куртках , с рюкзаками за плечами по бросали банки из-под пива возле скамейки и двинулась в ту же сторону. * * * — Уволила все-таки ? — Юля сочувственно покачала головой . — Ну и свол очь ! Катя улыбнулась : — Я сама так захотела. На ступеньках торгового центра сегодня было пустынно , мимо проходили только школьники и студенты . Девушки постояли еще недолго , затем Юля взмахнула рукой в полосатой разноцветной перчатке : — Ладно , удачи тебе ! К атя сбежала по ступенькам , хрустя снегом , перемешенным с солью , и пожелала : — И тебе ! — Но не успела сделать пяти шагов , как Юля окрикнула ее. — А тот парень… — Девушка хихикнула . — Тот самый , что листовки за пять минут раздал ! Вы вместе ? Катя помотала гол овой : — Я не знаю… В парке на все лады звонким оркестром чирикали птицы . Тусклое солнце в стеклянном небе повисло над черными голыми верхушками деревьев . Снежная дорожка походила на прозрачный бисер. Девушка шла очень медленно , жадно вдыхая холодный воздух . Она часто оборачивалась , глубоко в душе надеясь , что каким-то чудом тут окажется Вильям. «Вампиры не разгуливают под солнцем» , — напомнила себе Катя . Но при каждом шорохе все равно продолжала выискивать источник звука. Когда над головой пролетел ворон , д евушка застыла с поднятой кверху головой и так стояла , пока птица не скрылась из вида. «Глупая-глупая-глупая» , — твердила Катя , ускоряя шаг . Ей хотелось , чтобы сердце билось сильнее от быстрой ходьбы , а не из-за хлопанья черных крыльев . Она устала вздрагив ать , боятся и ждать . Видения преследовали наяву , от них становилось то холодно , то жарко . Она чувствовала морозный свежий аромат одеколона , как если бы он был в каждой снежинке , на каждой веточке — повсюду . Мысли вышли из-под контроля , как звери одичали б е з человеческого внимания. Вильям не звонил , и она уже почти убедилась , что Лайонел все-таки добился своего . Только у нее никак не получалось об этом подумать , сознание точно мяч накачали морозно-свежим воздухом , а в нем царил хозяин ледяных глаз , с легкост ью вытеснивший мысли обо всем остальном. Неподалеку от дома Катю кто-то окрикнул . Девушка прищурилась , пытаясь понять , что за два молодых человека спешат к ней через аллею. — Катька , здоров ! — крикнул парень в черной ветровке , накинутой поверх толстого сви тера. Пришлось остановиться. Сосед бабы Вали , Генка Горохов , наклонился к своему спутнику — хорошо одетому мужчине лет двадцати семи , что-то сказал и в приветствии замахал руками. — Привет , — поздоровалась Катя , озадаченно разглядывая парня с татуировкой д ракона на щеке . Они , бывало , не разговаривали даже , сталкиваясь нос к носу , а тут… «Что ему , интересно , нужно ? Может , денег хочет занять ? — Она из-под ресниц взглянула на мужчину в сером пальто . — Не похоже , что у его друга нет денег». — Знакомьтесь , — рад остно зубоскаля , сказал Генка и , хлопая своего спутника по плечу , представил : — Это Андрей. «Сколько же он выпил ?» — Катя натянуто улыбнулась и , обронив : «Рада знакомству , мне пора» , зашагала прочь. Андрей бросился за ней и бесцеремонно ухватил за руку : — Подождите ! Нам нужно поговорить. Девушка остановилась — ничего иного не оставалось , он так и не выпустил ее руку : Генка к ним не подошел , крикнул лишь : — Андрей , ну я как бы… пошел , да ? — Иди-иди , — отмахнулся от него мужчина и , сосредоточив все внимание н а Кате , повторил : — Нам нужно поговорить. — Говорите . — Девушка высвободила свою руку . Близость дома вселяла уверенность , но она все равно предпочла немного отойти от новоявленного знакомого. Андрей быстро глянул по сторонам и , понизив голос , сказал : — Тут не очень подходящее место… вЂ” Другого нет , — начиная раздражаться , заметила Катя и , не дав ему даже рта раскрыть , добавила : — У меня мало времени. Мужчина тряхнул головой — зализанные гелем черные сосульки волос шевельнулись. — Мы уже некоторое время за ва ми наблюдаем… вЂ” Мы ? — переспросила девушка. — Я и моя… — он запнулся , — моя ассоциация. Катя нахмурилась. — Я что-то сделала ? — Нет , — Андрей улыбнулся желтыми зубами — изо рта пахнуло табаком , — не совсем . Наверно , следует объяснить , чем именно занимается моя… эм… ассоциация . Он почему-то умолк , как будто ждал , что она будет сейчас отгадывать. — Давайте , — кивнула Катя. — Я возглавляю ОБСВ , отдел по борьбе… «С вампирами» , — мысленно закончила за него девушка , и сердце в страхе сжалось. — По борьбе с явлени ями… вЂ” он замялся , — с необъяснимыми явлениями. Катя , как могла , изобразила изумление. — Вы думаете , я обладаю какими-то способностями ? Колдую ? Андрей засмеялся . Смех его оборвался так же резко как начался , лицо приобрело злое выражение. — У вас странный б ойфренд ! — Странный ? — продолжала играть комедию Катя , расширяя глаза . — Почему вы так решили ? — Потому что это так . — Мужчина кашлянул в кулак . — Все-таки нам следует поговорить в другом месте… Девушка театрально хлопнула себя по лбу : — A-а , поняла ! Меня снимает скрытая камера ! — Она с преувеличенным возмущением огляделась . — Вы из той передачи , где парни и девушки проверяют друг друга на верность ? Ну точно ! — Нет , — вздохнул Андрей , но Катя продолжала гнуть свое : — Скажите , куда смотреть ? Где камера ? Я хо чу передать привет своему другу ! Пусть знает , что я… — Хватит ! — грубо оборвал мужчина и крепко стиснул ее плечи. Девушка умолкла. — Я знаю , вы можете мне помочь , — раздельно произнес Андрей , гипнотизируя ее взглядом карих глаз . — Прошу вас… — Я арестована ? — спросила Катя. — Нет , но… вЂ” Тогда вам лучше меня отпустить , а то я так буду кричать , что сюда сбежится весь район. — Вы в опасности , — продолжая ее удерживать , прошептал мужчина , — я хочу предостеречь. — Единственная опасность , которую я вижу , исходит от вас ! — Она дернулась. Андрей отскочил от нее , когда раздался громкий лай . По аллее прямо на них несся огромный черный доберман. Катя попятилась , а Андрей вытащил из кармана пальто визитку , сунул ей в руки и , крикнув : «Позвоните мне !» — перепрыгнул низки е кустики и скрылся за углом дома. Доберман пробежал мимо , обтявкивая каждое дерево на своем пути. Девушка проводила его любопытным взглядом . Достигнув поворота , пес резко обернулся и уставился на нее прозрачными голубыми глазами. Сердце взмыло высоко-высо ко и , с наслаждением опустившись куда-то в желудок , затрепетало. Доберман показал в оскале белые зубы и умчался. «Прелестно ! Докатилась , — направляясь к дому , думала она . — Теперь мне оставляют свои визитки охотники на вампиров , а мое сердце реагирует бурн о не на симпатичных мужчин , а на шумных собак . Страшно представить , что будет дальше !» Пока шла на пятый этаж по лестнице , Катя достала сотовый и набрала номер. Вильям ответил сразу. Сердце не подскочило в груди при звуке его голоса и никуда не помчалось , но почему-то захотелось улыбаться . А еще на душе сделалось приятно и спокойно. — Вильям , — произнесла она , — пять минут назад ко мне на улице подошел мужчина… Глава 16 Сломанные крылья Марсово поле белело под снегом . Лайонел неотрывно смотрел на языки пл амени Вечного огня и думал. — …в конце концов , не обязательно обсуждать это с Москвой , — вздохнул Георгий , понимая , что друг его слушает и дела шпионажа его заботят сейчас ничтожно мало. — Да-да , верно , — рассеянно покивал Лайонел. Георгий поправил ворот к ожаной куртки и , вновь издохнув , произнес : — Прости , если это не мое дело , но я убежден , охотники Шалаева не опасны. — Они выследили Вильяма , — очнувшись от своих мыслей , пояснил Лайонел . — Шалаев-старший преподнес сегодня днем Кате свою визитку . — Он заду мчиво улыбнулся уголками губ . — Девчонка неплохо держалась… Трепаться не в ее интересах . Приятно знать , что она это понимает. Молодой человек махнул другу , чтоб тот следовал за ним . Они пересекли поле , дорогу и неспешно пошли вдоль Павловских казарм. — Не нравится мне Шалаев , — обронил Лайонел . — Неблагодарный тип , я ведь ему жизнь сохранил ! — Ты убил его отца , — напомнил Георгий. — Потому что его отец хотел убить меня . — Молодой человек сунул руки в карманы черного пальто . — Утомили уже эти Ван Хельсинги. Друг посмеялся. — Слышал , Ферран в Париже истребил всех охотников до единого. — Да , он упоминал . — Лайонел заметил на себе пристальный взгляд и поинтересовался : — Тебе есть что мне сказать ? — Не знаю… — Георгий замешкался , но потом неожиданно выпалил : — Фе рран перед отъездом заезжал к Анжелике… Интересно , зачем ? — Хм , полагаю , выказать свое почтение . Они знакомы больше сотни лет , можно сказать , родственники. Лайонел остановился на Зимнем мосту и облокотился на гранитные парапеты. — Ты на что-то намекаешь ? Г еоргий пожал плечами и , отводя взгляд , пробормотал : — Ты много думаешь об этой девочке , Кате. Ледяные глаза раздраженно сузились : — Конечно , я о ней думаю ! Вильям подвергает себя и всех нас опасности , встречаясь с ней ! — Тебя действительно именно это беспо коит ? Лайонел не ответил. Молодые люди еще недолго постояли на мосту и двинулись к Зимнему дворцу . Площадь пестрела людьми , студентами , туристами — тут было оживленно в любое время года и суток. Георгий взглянул на Ангела мира , венчавшего колону в центре п лощади , и с немым вопросом повернул голову к Лайонелу. — Может быть , — обронил тот. — Мне странно , — хмыкнул друг , — в случае с Зазаровским ты перестраховался и действовал без раздумий , а что мешает тебе сейчас так поступить ? — Что мешает ? — Лайонел улыбну лся . — Ничтожно мало ! Мой брат не зашвырнул пока свою подружку на Александрийскую колонну , чтоб крест Ангела мира пропорол ей живот , а кровь изо рта стекала Вильяму в стакан . Зазаровский слишком много себе позволил в отношении жителей этого города ! — Уж не поклоннику канала Грибоедова рассуждать о несчастных жителях города , — упрекнул Георгий . — Какой смысл держать Зазаровского в тюрьме ? Там он абсолютно бесполезен , а если ему удастся выйти , у тебя появится серьезный враг . Лучше его убить . Скажешь , это ник о гда не поздно ? Мне думается иначе. Молодые люди пересекли Дворцовую площадь и остановились перед серым старинным зданием. — Я скажу… У Зазаровского отличная кровь , убить его было бы опрометчиво . Он может мне пригодиться. Георгий покачал головой. — Если кто -то узнает , что исчезнувшие вампиры благополучно отдыхают в тюрьме , твоя репутация беспощадного убийцы , которая поддерживает порядок , потерпит крах. Лайонел бросил на него снисходительный взгляд. — Если об этом кто-то узнает , я приду за тобой . А пока , — он подмигнул другу , — у меня есть одно дело… Георгий потупил глаза и пробормотал : — Анжелика будет счастлива… Лайонел открыл своим ключом дверь , но до того как пойти в парадную , обернулся и сказал : — Иной раз мне хочется знать , о чем ты думаешь . — И мысленно прибавил : «Твоя забота о моей женщине достойна аплодисментов стоя». Друг с непроницаемым видом пожелал : «Приятного вечер໠— и , развернувшись , зашагал прочь. Сомневаться в Георгии было равносильно сомнением в самом себе . Лайонел захлопнул дверь . Этот моло дой человек с взлохмаченными русыми волосами стал для него первым близким существом , которое захотелось впустить в свою жизнь . Они встретились при весьма необычных обстоятельствах в тысяча семьсот сорок девятом году , за год до переезда в Петербург . Георги й висел на колу под палящим солнцем , и его русская кровь , искрясь под яркими лучами , стекала на пыльную техасскую землю . Он до того обессилел от боли , что любое движение лишало его сознания . Охотники тех лет отличались от современных , как небо и земля , у н и х не было всевозможного навороченного оружия , но вампиров они выслеживали , как гончие лис. Лайонел поднялся по лестнице до четвертого этажа и позвонил в квартиру. Тогда , много лет назад , он жил , где придется , ни в ком не нуждался , но с появлением рядом Гри гория все изменилось . Спасенный вампир прилип , точно кусок смолы к ботинку . Отделаться от него никак не получалось , а спустя год пришло осознание , что отделываться вовсе не хочется . И они отправились в Петербург. Двери открыл Даймонд . На лице мальчишки был о написано явное разочарование. — Госпожа никого не хочет видеть , — объявил юный паж ее величества. Лайонел снял пальто и не глядя швырнул в руки слуге , буркнув : — Почисти ! А уж с желаниями своей женщины я разберусь как-нибудь сам. Молодой человек прошел ч ерез гостиную в зал с винтовой лестницей , поднялся на второй этаж и без стука вошел в спальню. — Даймонд , я же сказала , мне ничего не нужно ! Убирайся к черту ! — послышался из постели сердитый голос хозяйки квартиры . — Неужели непонятно , я хочу просто умере ть ! Груда шелковых подушечек шевельнулась , из-под простыни показалась рука , указавшая на дверь. — Смерть , Анжи , роскошь для людей , — промолвил Лайонел , принимаясь расстегивать пуговицы на рубашке. Подушки полетели в разные стороны , девушка в белом кружевно м пеньюаре села на постели . Золотистые волосы , всегда идеально расчесанные и уложенные , были в беспорядке — спутанные и взлохмаченные . Черные глаза горели точно от жажды , а искусанные припухшие губы алели под капельками крови. Молодой человек перестал расс тегивать пуговицы на рубашке и замер . Такой он видел Анжелику впервые. — Лайонел ?… — недоверчиво сощурилась девушка . Затем ее глаза расширились , она поднесла ладонь ко рту и взволнованно прошептала : — Я в таком виде… Анжелика лихорадочно пригладила волосы и , проследив движения его пальцев , воскликнула : — А можно узнать , что ты делаешь ? Лайонел бросил рубашку на пуф и взялся за ремень па штанах. Девушка хрипло засмеялась : — Неужели ты думаешь , что можешь оскорбить меня перед всем городом , а потом вот так явл яться и… вЂ” Кажется , я извинился , — не дал он ей договорить , указывая на стеклянный столик с экстренным номером «Питерского Зазеркалья» , с обложки которого улыбалась красавица Анжелика. — О-о , нет-нет ! — девушка соскочила с кровати , подошла почти вплотную и ткнула Лайонела ногтем в грудь . — Лично ты не извинился ! — А что это изменит ? — Его руки крепко обхватили ее за талию. — Очень многое ! Он наклонился и коснулся губами ее шеи. — Что именно ? Анжелика смиренно положила ладони ему на грудь и , закрывая глаза , прошептала : — Я тебя люблю… и ненавижу. Лайонел промолчал. * * * Катя ступила на эскалатор и обернулась к Вильяму : — Тебе понравился фильм ? Молодой человек пожал плечами. — Зомби не показались мне страшными. Девушка засмеялась. — Еще бы ! Две молодые женщ ины , стоявшие на несколько ступенек ниже , тоже обернулись и с интересом посмотрели на Вильяма . В торговом комплексе в воскресный вечер от количества людей рябило в глазах . Парочки , компании сидели в кафешках , разговаривали , громко смеялись , повсюду звонил и сотовые телефоны. Катя застегнула пальто , вышла из крутящихся стеклянных дверей и поежилась от холода . Морозный воздух точно множеством коготков вцепился в разгоряченное лицо , стянул ноздри , заполз в рукава , под шарф. Площадь перед метро походила на кишащ ий улей , на миг даже закружилась голова . Девушка не любила центр города , все это старинное великолепие под толщей пыли и прокопченное машинной гарью ее не прельщало. — Как думаешь , — спросила она у Вильяма , оглядываясь по сторонам , — Шалаев и его люди сейч ас поблизости ? После той странной встречи молодой человек из ассоциации по борьбе с «явлениями» ее не беспокоил , но нехорошее предчувствие не оставляло. — Вполне возможно , — абсолютно спокойно сказал Вильям , протискиваясь между машинами на стоянке к своему синему «Мерседесу». — Ты не боишься , что ?… — начала Катя , но не закончила . Сперва легкие наполнились холодным ароматом , а затем в груди стало жарко-жарко . Возле какой-то красной иномарки всего в двух шагах стоял Лайонел. Катя услышала , как Вильям выругалс я вполголоса , увидев брата , сама же с трудом сдержала улыбку. — Какая неожиданность , — насмешливо отметил Лайонел. Из-под полурасстегнутого пальто виднелась нежно-розовая рубашка , ледяные глаза смотрели с легким раздражением , волосы отливали золотом в элек трическом свете фар — весь его облик , казалось , мог с легкостью заморозить случайного зрителя. Вильям открыл для Кати дверцу машины со стороны пассажирского кресла и , не глядя на брата , пренебрежительно поинтересовался : — Что тебе надо ? — Ты везешь ее домо й ? — точно не услышав вопроса , спросил Лайонел. — Да , — быстро ответила Катя. Прошмыгнуть мимо него не удалось . Молодой человек схватил ее за руку. — Немедленно отпусти ее ! — прорычал Вильям. — Я хочу кое-куда вас пригласить , — продолжая удерживать девушку , произнес Лайонел. — У нас другие планы ! — Будет лучше , если вы их поменяете… Катя ощутила на себе его пристальный взгляд . Оба молодых человека могли слышать ускоренный стук ее сердца , а оно , как нарочно , билось все сильнее и сильнее. — Как насчет вечера классической музыки ? — обратился к ней Лайонел. Девушка беспомощно посмотрела на Вильяма , и тот ответил : — Оставь нас в покое , черт возьми ! Катя едва не вскрикнула , когда пальцы Лайонела стиснули ее запястье. — У ее дома засада , Вильям , — отчеканил молодой человек . Брови его нахмурились , губы точно окаменели , а ноздри задрожали , но голос прозвучал на изумление спокойно : — Убежден , Катя будет огорчена , если тебя сегодня убьют . Не так ли ? Девушка только и смогла кивнуть. Лайонел не стал дожидаться возражений и потащил ее за собой , на ходу просвещая : — В программе непременно будут Бах , Шуберт и Вивальди , тебе понравится . Живая музыка , это не на кукольных зомби смотреть. Катя обернулась и увидела , что Вильям , не отставая , идет за ними . Он поравнялся с братом и п роцедил сквозь зубы : — Не тащи ее так ! Лайонел замедлил шаг , подтянул к себе Катю и учтиво взял за локоть : — Прошу прощения. — Все в порядке , — солгала она. Трое перешли дорогу , обогнули торговые лабазы и двинулись вдоль домов по узкому тротуару. — Полагаю , концерту Георгия на квартире ? — уточнил Вильям. — Да , — Лайонел слегка наклонился к Кате , — тут недалеко , дом рядом с немецким посольством. Ей это абсолютно ни о чем не говорило . Выручил Вильям , пояснивший : — Исаакиевская площадь. Его брат засмеялся : — М аленькая девочка не знает своего города ! Замечание уязвило , но Катя не подала виду . Город ее и впрямь мало интересовал . Она никогда не помнила , отчего все так носятся с Петербургом , о какой красоте толкуют , на что приезжают толпами смотреть . Музеи , памятни ки успели осточертеть ей еще в школе , когда класс возили на экскурсии. Впереди как раз показался один из них — памятник Николаю Первому на высоком постаменте . Император на коне был изображен в парадной форме конногвардейца . Постамент украшали четыре аллего рические фигуры , отражавшие основные черты царствования — Сила , Мудрость , Вера , Правосудие . Как помнилось девушке из истории , фигуры обладали портретным сходством с женой и дочерьми Николая Первого . Катя до сих пор не забыла свою учительницу по истории го р ода невообразимо худую женщину с пучком коричневых волос и круглыми очками на кончике длинного носа . Та ходила в клетчатом костюме и , кажется , не любила никого и ничего , кроме Петербурга. — Катя , ты знаешь , что постамент состоит из ста восемнадцати камней ? — полюбопытствовал Лайонел. — Нет. — Малиновый порфир , красный финляндский и темно-серый сердобольский гранит , итальянский белый мрамор , — перечислил он и чуть сжал ее локоть . — А знаешь , по какому мосту мы сейчас идем ? Девушка вздохнула и посмотрела на с иние перила , покрытые слоем снега. Лайонел неодобрительно хмыкнул. — Синий мост , самый широкий в Санкт-Петербурге… и во всем мире. Вильям не выдержал первым : — Ну хватит , экскурсовод , тоже мне ! — Не знать историю родного города — то же самое , что путать им ена своих родителей , живя с ними под одной крышей ! — презрительно скривился Лайонел. — Тебя это не касается , — возразил брат и , весело поглядев на Катю , шепнул : — Его Анжелика в жизни не различит Исаакиевский собор и Казанский. Катя украдкой взглянула в не проницаемое лицо Лайонела , внутри всколыхнулось пламя , а он покосился на нее и понимающе улыбнулся . Пойманная врасплох , девушка покраснела и опустила голову. «Интересно , если он такой ценитель исторического центра , почему сам живет на отшибе ?» — подивилась Катя. В трехэтажном доме за серым непривлекательным посольством ни в одном окне не горел свет . Дверь на последнем этаже открыл Георгий . Тщательно причесанный , одетый во все белое , он дружественно пожал Лайонелу руку и вполголоса произнес : — Уже все готово. Просторная прихожая была вся в черном блестящем мраморе , ни зеркал , ни шкафов , только вешалки у стены в ряд . Двойные стеклянные двери вели в просторную комнату , выполненную в бледно-персиковых тонах , с мраморным полом , кожаными диванами вдоль стен и огро мным водопадом в самом углу. Катя заметила , как хозяин квартиры окинул быстрым взглядом ее скромную одежду : голубые джинсы и белую кофточку с треугольным вырезом. Из комнаты с бурлящим водопадом вели три двери , за одной из них оказался коридор с еще пятью дверьми , приведший в огромный ослепительно-белоснежный зал . На невысокой сцене расположился оркестр , диванчики перед ней занимали гости . Катя насчитала десять вампиров , некоторых из них она узнала . Мужчины были одеты в костюмы , женщины в вечерних платьях. Джинсы среди них выглядели так же уместно , как норковая шуба на уличной продавщице рыбы. У самого входа стоял столик , а на нем лежала стопка газет . Катя изумленно перевела взгляд на Вильяма. — Это я ? — спросила она , кивая на обложку верхней газеты. Молодой человек посмотрел , куда она указывала , и на лице его застыло странное выражение огорчения и злости. — Конечно ты , — спокойно ответил Лайонел , вновь смыкая пальцы на ее запястье и ведя за собой в зал . На нем , в отличие от других мужчин , не было пиджака с г алстуком. — А можно почитать ? Он обернулся и с любезной улыбкой сказал : — Я бы на твоем месте не стал читать газету , которая назвала тебя хорошенькой. — Почему ? — Потому что от такой неприкрытой лести даже меня коробит ! Георгий подавился смешком. Катя плот нее сжала губы и , глядя в белую спину хозяина квартиры , мстительно подумала : «Может , Лайонел ему доплачивает , чтобы он смеялся над его шутками ?» Как и предполагала , взгляд молодого человека метнулся в ее сторону , а в теплых глазах вспыхнули огоньки . При пе рвом знакомстве его лицо показалось ей приятным , но сейчас положительное впечатление магическим образом развеялось , оставив цинковый привкус во рту. Девушка сделала вид , как будто не понимает , отчего хозяин шикарных апартаментов на нее так уставился . Лайон ел подвел ее к самому первому дивану , рассчитанному на четырех человек , где уже сидела Анжелика , и бесцеремонно усадил рядом с собой . Вильям , не скрывая раздражения , опустился с другой стороны , а Григорий сел с сестрами Кондратьевыми , что-то тихонько обсу ж давшими за соседним столиком . Их одинаковые желтые наряды напомнили о куртизанках старой Англии из бульварных романов. — Что она тут делает ? — негромко поинтересовалась Анжелика. Лайонел выпустил Катино запястье , взял изящную белую руку своей девушки и , ка саясь губами пальчиков , прошептал : — Недоразумение , не бери в голову. Катя поежилась при виде огромного паука на плече Анжелики , облаченной в тончайшее черное платье . Казалось , в любой момент оно может соскользнуть с нее . Но в отличие от сестер Кондратьевы х , в платьях цвета цыплят ее туалет , даже несмотря на всю свою откровенность , не выглядел вульгарным — шикарным , умопомрачительным , без всякого сомнения , заставлявшим мужчин сходить с ума от желания. — Как поживаешь , Катарина ? — обратилась к ней красавица. — Катя , — поправила девушка . — Спасибо , все хорошо. Анжелика засмеялась , рука ее по-хозяйски легла Лайонелу на ногу. — Слишком дешево звучит. Катя беспечно дернула плечом : — Ничего страшного , я не гонюсь за дороговизной. Светлые ресницы дрогнули , паук на шее зашевелил длинными лапами , и Анжелика насмешливо бросила : — Я не удивлена . Имя соответствует… — Она помолчала , скользя язычком по ярко-красным губам . — Для некоторых любовь к себе — непосильное бремя . Какая жалость ! Катя ничего не возразила , но про себ я отметила : «А для некоторых самовлюбленность таких , как ты , — бремя…» Длинные лапы паука забегали по шее хозяйки , та вскинула изящные брови , уголки губ игриво приподнялись , обнажая белые ровные зубы. — Упиваться собой — это искусство , — промолвила она , см акуя каждое слово . — Тебе , моя дорогая , никогда его не постичь ! Заиграла музыка — разговоры стихли. Анжелика наклонилась к Лайонелу , умиротворенно закрывшему глаза. — Кто это ? — Бах , — ответил тот и , приоткрыв один глаз , добавил : — Шутка. Девушка сморщила носик. — Думаешь , это остроумно ? Катя не сдержала улыбку , а молодой человек снисходительно пояснил : — Анжи , это «Музыкальная шутка» , сюита номер два си бемоль-минор. Анжелика оскорбленно отвернулась , взяла со стола бокал крови и пригубила . Затем наклонила голову к пауку и застыла , глядя на рыжеволосого юношу-скрипача. Виктория с Анастасией на соседнем диване дирижировали руками , не попадая ни в одну ноту . Георгий , закинув ногу на ногу , листал какую-то тонкую книжицу , остальные гости создавали видимость край ней заинтересованности. Катя расслабилась — облокотилась на мягкую спинку дивана. — Нравится «Каприс» Паганини ? — неожиданно спросил Лайонел. — Мне очень ! — вмешалась Анжелика . — Прелесть ! Молодой человек все еще ждал ответа. — Катя ? — Нет , не нравится . То лько самое начало. — Вильям ? — Иди к черту , — посоветовал ему брат. — И мне не нравится , — с улыбкой заключил Лайонел. Катя старалась не думать о запахе , исходящем от него , но с каждым новым вздохом сердце замирало . Ее волновало любое едва уловимое движени е его длинных золотистых ресниц . Она не могла оторвать взгляда от руки с острыми ногтями , безнаказанно скользившей по его ноге . Воображаемые картины заставляли удушливо краснеть. Девушка уставилась на бокал багряной крови , сияющей в ярком свете . Еще никогд а ей не приходилось испытывать столь сильных чувств при виде обычного прикосновения . Ее собственная ладонь горела. — Все в порядке ? — Вильям смотрел озабоченно. Видеть беспокойство в его глазах было мучительно. В этот самый момент она себя ненавидела . И не могла понять . Рядом находился один из красивейших молодых людей , каких она видела . Добрый , умный , нежный , любящий , заботливый , сильный , смелый , умеющий сострадать , быть , когда нужно , смешным , серьезным — любым . Его достоинствам не было счета , в точности к ак недостаткам и порокам его брата . Но именно от взора голубых бесчувственных глаз она вздрагивала , точно от удара хлыстом , и горела вся , как ведьма на костре . От звука его чистого холодного голоса начинало лихорадить , от улыбки в животе делала оборот цел а я вселенная. — Мне нужно… вЂ” пробормотала Катя , указывая глазами на дверь. — Последняя по коридору , — подсказал Вильям. Девушка под любопытными взглядами гостей вышла из зала . Огромная ванна из темно-зеленого и светлого мрамора встретила ее зеркалом во всю стену. Катя шагнула к широкой мраморной столешнице — бледная девочка из зеркала повторила движение , точно передразнила . Волосы , свободно струящиеся по груди , отливали кровью , глаза , серые , как асфальт в летний пыльный день , резко выделялись на лице , губы б ледны , на шее поблескивал подарок Вильяма — крылышки из белого золота. Девушка поднесла дрожащие руки к крану и плеснула себе холодной водой в лицо . Затем еще и еще . Легче не становилось , напротив , с каждой секундой ей казалось , она не то что не может в за л вернуться , а вообще сдвинуться с места . Стоило лишь представить , каково будет вновь сесть рядом с Лайонелом — к глазам подкатывали обжигающие слезы. Катя тихонько всхлипнула и , услышав позади щелчок затворяемой двери , резко выпрямилась . В зеркале никого не было , от облегчения из глаз потекли слезы . Глядя на себя , мокрую , со стекающими по щекам каплями , она издала нервный смешок. — Плакса , — прогремел в тишине голос. Девушка неловко обернулась. Лайонел стоял , облокотившись на дверь , и насмешливо смотрел на нее. — А ты никогда не плачешь ? — хрипло спросила Катя , зная ответ наперед. — Вампиры не плачут. — Никогда-никогда ? Даже если им очень больно ? Даже если ?… — Никогда ! — Он подался немного вперед. — А люди вот плачут… — Вижу… — Его глаза превратились в остр ые осколки . — Оставь его , хватит дурить моего упрямого брата ! Девушка вытерла ладонями щеки . Если бы только могла , сделала бы шаг назад , но отступать было некуда. — Ты его подставляешь , лицемерка , — процедил сквозь зубы Лайонел , с каким-то особым удовольст вием наблюдая путь ее слезы , раскаленным угольком прокатившейся по щеке и упавшей в ворот кофты. Неожиданно молодой человек рассмеялся , сократил между ними расстояние и прижал к мраморной столешнице . Указательным пальцем он приподнял за подборок голову дев ушки , затем его рука скользнула на затылок , запутываясь в кудрях. — О чем он думает , глядя в твои невинные глазки ? Какая ты милая ? Я восхищен , — пробормотал он , пристально всматриваясь в нее . — Тихий омут твоих глаз… Есть от чего потерять голову . Даже Анже лика тебе верит . Бедняжка Анжи — открытая книга , читай — не хочу . В первой же главе под названием «Способна на подлость» перечислены ее слабости . А тебе все верят , моя прелесть , взглянув лишь на обложку . Книжка-то пуста , но в то же время так увлекательна — не оторваться. — Он сильно сжал в кулаке ее волосы и прорычал в лицо : — Разве можно не поддаться искушению и в пустой книге не написать свою ?! Мужчинам так хочется быть созидателями ! — Мне больно , — выдохнула она. — Скажи , когда станет невыносимо , потому что это только начало , — улыбнулся Лайонел , все-таки осла 6ляя хватку . — Вильям не понимает , у твоих глаз двойное дно . Он не любит тебя , он любит девушку , которую придумал для себя , но ты ею никогда не станешь ! В твоей чертовой книге уже есть текст , нужно т олько его увидеть . Создавать в уже созданном ? Ха ! Как глупо… Катя точно загипнотизированная смотрела в его глаза , внимала голосу , сердце гулко звенело где-то вдалеке. Молодой человек обхватил ее за талию , приподнял и , усадив на мраморную столешницу , приник щекой к груди. — Знаешь , почему тебя так тянет ко мне ? — Это неправильно , — вымолвила Катя. Он насмешливо уставился на нее . Его губы были так близки от ее , что до соприкосновения оставались какие-то миллиметры. — И даже сейчас ты продолжаешь раскаиваться… Ужасная привычка ! Из зала доносились скрипки Вивальди «Времена года . Зима» ; девушке казалось , ее пульс аккомпанирует им . Дыхание то обрывалось , то восстанавливалось , сердце дрожало. Лайонел долго смотрел на ее губы , а потом поцеловал . Совсем не так , как в сгоревшем доме , жестко и бесчувственно , — по-другому . От нежности в животе закружился вихрь , он поднялся до головы , сделав ее легче перышка . Катя чувствовала прикосновение твердой груди к себе , вдыхала дурманящий аромат одеколона , и ей постыдно хотелось, чтобы этот миг наслаждения застыл в вечности. Молодой человек погладил ее двумя пальцами по шее , немного отстранился и , глядя в глаза , сказал : — Мне кое-что нужно от тебя… Она могла бы дать ему сейчас что угодно и даже больше , но он не взял… не успел. — И что же , Лайонел , тебе нужно ? — послышался дрожащий от ярости голос Вильяма . Он стоял у двери и смотрел на них , а потом подскочил к брату и схватил за ворот расстегнутой рубашки . С треском порвалась розовая ткань , на пол упала одна пуговица , звонко запрыга в шая по мраморному полу. Лайонел отшвырнул от себя брата и в бешенстве прошипел : — Не будь идиотом , неужели ты еще ничего не понял ? — Он презрительно кивнул на девушку . — Твой ангел пал ! Катя соскользнула на пол . Ноги сделались тяжелыми , каждый шаг давался с трудом . Вильям недоверчиво взирал на нее и ждал объяснений . В его глазах стола мольба , он поверил бы любой лжи , только бы не слышать мерзкой правды. — Ты не виновата , — произнес Вильям в установившейся тишине и протянул руку. Катя подняла глаза на Лайоне ла . Его лицо ничего не выражало — лед в глазах лишь стал острее. Если бы ее разрывали на две части , не было бы больнее . Все самое лучшее , что существовало в ней , рвалось взять протянутую руку Вильяма , заслужить его прощение , стать лучше , такой , какой он ви дел ее . А все самое низменное жаждало и дальше сгорать в адском пламени под ледяным взглядом , стать игрушкой Лайонела , ненадолго , пока не наскучит ему. «Прошу тебя» , — гипнотизировали ее изумрудные глаза. Лайонел же шагнул к ней , резким движением сорвал с шеи цепочку и швырнул на пол. Из зала так некстати лилась нежная музыка Шуберта. Катя вслушивалась в звуки знаменитой мелодии «Аве , Мария» и гадала , что хотел сказать Лайонел , включив ее в программу вечера . Преподносил ли он композицию как молитву или все- таки связывал с поэмой «Дева озера» , отрывок из которой и был впервые положен на музыку Шуберта ? Она не сомневалась , молодой человек видел у нее на полке книгу Вальтера Скотта. — Незыблем ангела приют Строка из поэмы «Дева озера» Вальтера Скотта. , — с издевкой процитировал молодой человек и указал на поблескивающую цепочку с подвеской . — Твои крылья ! Возьми , если ты Их достойна ! Катя опустила голову , под пристальными взорами подошла к валяющемуся на полу подарку и , секунду поколебавшись , прошла мимо . П режде чем выйти за дверь , она обернулась , взглянула на Вильяма и прошептала : — Прости. Глава 17 Осколок в сердце Катя сидела на скамейке возле кабинета , дожидаясь последней пары . Замену Валерию Игнатьевичу так и не нашли , поэтому в расписании менеджмент заменили на географию туризма . Поговаривали , будто преподаватель сбежал за границу из-за неладов с законом в отношении несовершеннолетних учениц . Многие верили , но большинству не было до этого никакого дела. Одногруппницы собрались возле Нины на другом кон це скамейки и дружно просматривали в чьем-то телефоне видеоролики. Изредка поглядывая на смеющихся девушек , Катя ощущала себя существом с другой планеты . Ей и раньше-то были малоинтересны окружающие , а после знакомства с другим видом люди показались до без образия глупыми и одинаковыми. По коридору мимо прошла Алиса под руку с Малым . Гипс с ноги парня все еще не сняли , но девушку , похоже , это совсем не волновало , она буквально заглядывала Косте в рот , когда тот говорил. Катя проводила их взглядом и заметила, что одногруппницы притихли , к телефону интерес потеряли и во главе с Ниной уставились на нее. Староста приветливо кивнула , затем убрала сотовый и придвинулась ближе к Кате. — Ты как ? Не переживаешь , что он с Алиской теперь ? — Ни капли. Нина наклонилась к ее уху и прошептала : — Лиска по секрету сказала , типа , он тебя еще не забыл. Катя пожала плечами : — Лучше бы ему поскорее сделать это. — Ты совсем-совсем , ни капельки не ревнуешь ? — не сдавалась Нина. В перерыве между парами она бы все передала Алисе с той же легкостью , с какой выдавала сейчас секреты подруги . Почему-то такие деятельные сплетники импонировали многим людям , им доверялись , заранее зная , что тайна перестанет ею быть уже через полчаса после исповеди. «Что это ? — гадала девушка , разглядывая симп атичное , не на шутку озабоченное лицо старосты . — Подсознательное желание , чтобы секрет стал достоянием общественности ? Люди хотят , чтобы их обсуждали ?» — Мне нет до него никакого дела , — честно созналась Катя . Единственный человек , о котором она могла сей час думать , был и не человеком вовсе . И бесконечно вспоминать о нем являлось главной ошибкой. Алиса с Костей вернулись к кабинету , смачно засосались на глазах благодарной публики . Катя заметила на себе взгляд Малого . Это походило на : «Вот , теперь ты точно пожалеешь , какой дурой была !» Парень с размаха шлепнул подругу по мягкому месту на прощание и поковылял прочь . Алиса , визгливо захихикав , подошла к скамейке. — Ну что поделываете ? — спросила она. — А вот , — рассмеялась Нина , — Катьку утешаем ! Алиса гордели во приосанилась : — Ну-ну , представляю ! Катя достала из сумки первый попавшийся учебник и уставилась в него , лишь бы не видеть самодовольного лица Алисы . Она испытывала неприязнь к одногруппнице , которая кичилась любовью , и к себе , неспособной на сочувствие . Ничего , кроме жалости , пара , где один любит , а другой позволяет себя любить , вызвать не могла. Девушка вздохнула. Вот только ей было наплевать . Лайонел и впрямь видел ее насквозь , назвал лицемеркой , ударил без промаха. Занятия закончились на удивление бы стро . Катя шла до остановки , ощущая себя усталой и глубоко несчастной . Маршрутка около двадцати минут стояла в пробке , на улице мело , ветер поднимал , кружил и разбрасывал столпы снежной пыли , дальше трех метров все превращалось в сплошную белую стену . Вод и тели раздраженно сигналили друг другу , вдалеке орала сирена «скорой помощи» , в салоне маршрутки стоял гул голосов. Катя стояла с закрытыми глазами , прижимаясь к поручню , то и дело отодвигая ногу , когда на нее в очередной раз вставал ботинком немолодой мужч ина с залысинами , увлеченно читавший какую-то потрепанную книжку. Дома девушка не успела размотать с шеи шарф , как из кухни показалась мать. — Катя , как хорошо , что ты пришла ! — воскликнула она . — Давай к бабе Вале срочно , что-то ей там совсем худо ! — Я ус тала , можно хотя бы… — девушка не договорила , Валентина Васильевна закричала : — Подумать только ! Устала она , а я , думаешь , не устала ? А отец — весь день вкалывает ! Бабке совсем плохо , а ты… — А почему бы тебе к ней не сходить ?! — не выдержала Катя , швыряя сумку на вешалку . — Я только пришла , я устала и хочу отдыхать ! — Ты ведь одета , тебе туда и обратно ! — опешила мать , недоверчиво качая головой , словно на ее глазах было совершено преступление. — Не хочу ! — Девушка повесила на крючок пальто и процедила скво зь зубы : — Просто не хочу ! — Эгоистка ! — выплюнула мать. Катя зашла в свою комнату и хлопнула дверью . Еще в детстве она частенько задавалась вопросом , только тогда не совсем могла его сформулировать . Со временем нужные слова нашлись . И чем старше она стано вилась , тем противнее ей было осознавать ответ на него. Некоторые люди абсолютно незаслуженно носили лавровый венок добродетели , потому что на подвиги свершения хороших дел шли не сами , а посылали друга . Обычно самых равнодушных , тех , кто испытывал бесконе чные угрызения совести за свое безразличие и всячески пытался искупить вину пусть не искренним чувством , а хотя бы делом. Катя опустилась на кровать. Ее родители всегда и во всем каждому сопереживали ; казалось бы , нет людей на свете добрее . В детстве она и ми очень гордилась . И когда впервые почувствовала внутри необъяснимое противоречие , долгое время искала проблему в себе. Девушка закинула руки за голову и легла , глядя в белый потолок. В голове отчетливо прозвучал голос Лайонела : «И даже сейчас ты продолжа ешь раскаиваться… Ужасная привычка !» Он был прав , раскаяния стали именно привычкой , с которой она научилась ладить , безропотно делая то , что говорили ей люди , в отличие от нее способные испытывать благородные чувства. Из коридора донесся голос матери , орав шей отцу по сотовому : — … совсем распустилась ! Миша , ты бы слышал , как она мне отвечала ! Хамка выросла ! А бабка , бабка совсем плоха… Звонила , хрипела в трубку , ой , не могу ! Да-да , картошку сварила , мясо делаю… Хлеба купи , не забудь ! Катя заткнула уши , закр ыла глаза и сама не заметила , как уснула . Ей снилось по-летнему прозрачное голубое небо с перистыми розовыми облаками , в воздухе витал теплый , головокружительный аромат весны . Асфальт блестел на солнце , с площадки возле дома доносился детский смех. К лакир ованному красному сандалику змейкой подползала вода , вытекающая из люка . Девочка в красном пальтишке и желтом беретике делала шаг назад , не отрывая взгляда от преследовавшей ее блестящей жидкости. К люку , хихикая , подбежали три девочки . Одна из них , в джин совой курточке и с огромным розовом бантом на голове , спросила : — Эй , а что ты делаешь ? Девочка в красном указала на подползавшую к сандалику лужу и серьезно сказала : — У воды есть глаза , она сейчас смотрит на нас. Три подружки переглянулись , а самая мален ькая шокированно покачала головой : — Быть не может ! — Это так , — возразила девочка в красном пальтишке . — Вода все видит и запоминает , она живет вечно , чтобы рассказать после нашей смерти о нас другим людям… Обладательница розового банта крепче прижала к г руди большую куклу в красивом оранжевом платье и , наклонив голову набок , посмотрела на медленно ползущую по асфальту лужу. — Как думаете , а меня вода уже запомнила ? — спросила она у подруг. — Конечно , Кристи , — хором ответили те , а мелкая с тоской взглянул а на куклу : — Пойдемте играть ? — Точно , пойдемте , — согласилась другая подружка , с нежностью погладив куклу по длинным волосам. Их предводительница качнула бантом и неожиданно протянула куклу девочке в красном пальто : — А давай с нами играть ? Яркие голубые глаза куклы , обрамленные длинными черными ресницами , смотрели задорно , точно говоря : «Возьми меня , возьми скорее !» Но глаза неожиданно стали видоизменяться , холодеть , бледнеть , а черные ресницы выгорать , сияя на солнце , пока не превратились в золотистые , с изящным изгибом. Девочка отшатнулась , а новоявленные подружки обернулись на семенившую к ним толстую собаку , и засмеялись. — Смотрите , это та уродина ! — воскликнула Кристина — Бе-е-е , она такая страшная , что всех людей тошнит при виде нее ! Подруги захихи кали , а самая маленькая взяла с асфальта камушек и швырнула в собаку. — Не нужно ! — воскликнула девочка в красном пальто. Кристи сморщилась : — Ты что , знаешь эту мерзкую собаку ? — Я… я… — Девочка застыла , глядя на радостно виляющий хвост собаки , спешащей п рямо к ней . В горле возник ком , мешающий говорить. — Смотрите-смотрите ! — Кристи подпрыгнула на месте и показала пальцем на старушку с палкой и пакетом , возле парадной . — Это ее хозяйка ! Она ве-е-едьма. — Ага , — согласилась маленькая подружка . — Только у н астоящих ведьм бывают такие уродливые собаки ! Давайте кинем в нее что-нибудь ? — Катя ! — помахала им старушка . — Катюша , иди , я тебе яблочко купила. Три подружки изумленно посмотрели на девочку в красном пальто. — Это она тебя зовет ? — недоверчиво вытаращил а глаза Кристи , обхватывая куклу обеими руками , словно пыталась защитить ее от злых чар. Старушка между тем заковыляла к ним , подзывая : — Жученька , Жучка… вЂ” Это твоя бабушка ? — громко спросила Кристина , когда старуха подошла настолько , что могла их слышать. — Катюша , — вытащила та из пакета большое зеленое яблоко. Девочка взглянула в добрые глаза с опухшими морщинистыми веками , затем в ледяные глаза куклы на руках у Лиды и , крикнув : «Я ее не знаю» , побежала на площадку . Три новые подружки , громко смеясь и в ыкрикивая : «Ведьма-ведьма , старая ведьма» , бросились за ней. Катя резко открыла глаза и села на кровати . Сердце неистово колотилось в груди , воздуху , как после пробежки , не хватало . За окном уже стемнело , снежная вьюга звонко ударялась о стекло , часы на ст ене показывали ровно двадцать один ноль-ноль. Девушка встала , размяла ноги , руки… Сон из далекого прошлого точно обрубок кривой железяки царапнул по сердцу , и горячая кровь обожгла все внутри. Взгляд остановился на книжной полке , где среди книг серым карди налом стоял потрепанный томик стихов Саши Черного , подаренный бабой Валей. Девушка зажмурилась от отвращения к себе , закружилась голова . Тогда ей шел одиннадцатый год , на праздник пришли девочки со двора , Кристи и ее подружки , был торт , музыка , подарки — в се как положено. Баба Валя зашла поздравить . Катя помнила , будто это произошло только вчера , как стояла на цыпочках у двери , затаив дыхание , и смотрела в глазок. Старушка знала , что именинница за дверью , потому что после второго звонка повесила на крючок д ля сумок пакетик с подарком , негромко произнесла : «С днем рождения , Катя» — и ушла . А потом около двух недель не звонила. Стихи из подаренной книги показались Кате ужасными , грубыми , жестокими , пронизанными цинизмом , как ядом . Они понравились ей многим поз же , когда детских иллюзий стало меньше. Девушка постояла возле книжного шкафа , затем вышла в коридор и стала одеваться . Чувство вины было частью ее самой , большей и сильнейшей половинкой . Катя сняла с гвоздика на стене ключи от бабы-Валиной квартиры и вышл а за дверь . Мать видела , но ничего не сказала , лишь прибавила у телевизора звук. На улице похолодало , ветер усилился , снег походил на муку первого сорта , только ледяную , воздух сплошь состоял из нее. От скамейки отделилась маленькая фигурка , раздалось жало бное мяуканье , полосатая кошка забегала вокруг девушки. Катя вернулась к двери и открыла ее , чтоб запустить кошку в парадную . Та не торопилась , переминалась с лапы на лапу , просительно заглядывая в глаза. — У меня ничего нет , — пробормотала Катя , подталкив ая кошку рукой за порог . Вторая кошечка с коротким хвостом сидела под скамейкой . Звать ее было бесполезно , она никогда не подходила к людям. Девушка дошла до соседнего дома , юркнула в подъезд и перевела дыхание . Свет не горел , из подвала доносился звук кап ающей воды , пахло сыростью и затхлостью. Кто-то вывинтил лампочки на каждом этаже . Катя несколько раз позвонила в квартиру и после недолгого ожидания вставила ключ в замочную скважину . Из-за соседней двери орала музыка и слышался мужской хохот. В квартире бабы Вали свет тоже не горел , стояла угнетающая тишина и стойкий запах корвалола . Тусклый свет лег на выгоревшие обои больного желтого цвета. — Баба Валя , это Катя , — известила девушка , снимая сапоги. Ответа не последовало. Катя начала расстегивать пальто, но промелькнувшая мысль заставила замереть , прислушаться . Перед глазами встало морщинистое лицо с опухшими веками , блестящие седые волосы в лучах весеннего солнца и ярко-зеленое яблоко на толстой ладони . Сердце болезненно сжалось , девушка сделала шаг в с т орону комнаты с распахнутой дверью. — Жучка , — позвала Катя и , не снимая пальто , тихо вошла в спальню . Собака обычно всегда выходила встречать , а сейчас сидела возле кровати и даже не обернулась на призыв. — Баба Валя , это Катя , — повторила девушка , ощущая , что ей становится нечем дышать . — Мама сказала , вы плохо себя чувствуете , я могла бы сходить в магазин и… вЂ” Она умолкла . Силуэт на кровати оставался недвижим . В комнату проникал полусвет из окна . Квадрат света от фар проезжающей машины двинулся по полу, добрался до Жучки и наконец достиг белого , подобно гипсовой маске , лица бабы Вали. Катя чуть повернула голову и посмотрела на выключатель , но руку к нему так и не протянула . Она долго стояла , глядя на сервант , где за стеклом были расставлены тарелки с изоб ражением жар-птиц . Баба Валя очень любила эти тарелки и никогда из них не ела — берегла. Зачем ? Девушка отступила в дверной проем . Неожиданно ей показалось все таким бессмысленным : тарелки , раскаяния , жизнь . Пшик — и нет. * * * Южное кладбище тихо спало под снегом . Казалось , убористому ряду могильных плит нет конца , они тянулись далеко-далеко и словно жались друг к другу от холода. Катя стыдливо уперла взгляд в землю , услышав рыдания матери . Родственники со скорбными лицами стояли вокруг свежей могилы . Дв оюродные сестры со стороны отца и матери обменивались характерными взглядами , для них похороны были хорошим поводом встретиться и потрепаться . Их матери хмурили брони и поджимали губы , наблюдая за поведением дочерей. Какой-то дальний родственник из деревни в спортивных штанах , усеянных катышками , нетерпеливо крутил в пальцах пластмассовую стопку . Его малолетний сын в белых резиновых сапогах ковырял обнаженную землю палкой , покусывая верхнюю губу кривыми маленькими зубами. Катя не могла дождаться , когда все эти люди , большинство из которых и видели-то бабу Валю не больше трех раз , уедут на квартиру , где мать накрыла стол. — Катя , идем , — наконец позвал отец. — Я останусь , приеду позже , — замершими губами вымолвила девушка. Мать заплакала в голос , причитая : — Наша Катюша так ее любила , так любила… Сестры переглянулись , и Светка прошипела : — И я бы осталась у могилы постоять , если бы бабка мне квартиру оставила ! Катя вздохнула . Мать своим извечным упреком «Эгоистка» заставила ее заработать себе квартиру . Все был о предрешено еще много лет назад , когда ее , маленькую , посадили на колени к незнакомой старухе и сказали : — Катюша , а это твоя любимая бабуля ! Девушка присела на маленькую скамеечку и , уперев локти в колени , подперла руками голову . С серого камня на нее см отрела молодая красивая женщина . Катя не видела ее такой : с ясными глазами , длинными густыми кудрями , гладким лицом . В ее памяти баба Валя всегда была старой , с выцветшими глазами , седыми волосами и кожей , желтоватой , точно помятый лист газеты. Ты слышишь ? — раздался позади голос. Катя вздрогнула , но не обернулась , спросила лишь : — Что ? — Как играет похоронный марш на струнах твоей совести ! Девушка усмехнулась , покачав головой : — Похоже , у меня не столь тонкий слух. Ее обдало морозным ароматом — Лайонел при сел рядом . Сердце забилось сильнее , она не осмеливалась встретить взгляд ледяных глаз , блуждавший по ее лицу , поэтому неотрывно смотрела на могилу. Какое-то время молодой человек молчал , затем взял ее руку , снял перчатку и погладил указательным пальцем по венке на запястье. Катя затаила дыхание и быстро взглянула в голубые глаза. — Ты собираешься сделать меня вампиром ? — голос задрожал. Лайонел рассмеялся ей в лицо. — Бессмертие ? Вам , двуногие кроты ? Строка из стихотворения Саши Черного «Бессмертие». О на покраснела , а он глумливо продолжил : — Да таких , как ты , преступление делать вампирами . Ты же всего боишься ! И жить боишься , и умереть ! — Молодой человек холодно улыбнулся . — А между тем ангел смерти положил на тебя глаз. — Ангел смерти ? — непонимающе п ереспросила девушка. — Тот , что в дешевом кино чувак с косой. Катя нахмурилась. — А почему именно я ? Лайонел поднес ее запястье к губам и , вдохнув запах кожи , поцеловал. — Во-от , в этом вся ты — маленькая самовлюбленная дрянь ! — Он передразнил тоном каприз ного ребенка : «Почему именно я-а-а ?!» Девушка попыталась вырвать из его пальцев свою руку , но ничего не вышло , он держал крепко. — Я просто… вЂ” Катя помолчала , а потом не выдержала и спросила : — А откуда ты знаешь ? — На тебе его отметина. Катя нервно усмехн улась : — Зарубка от косы на лбу или черная аура над головой ? — Не веришь , — Лайонел задумчиво улыбнулся , глядя на нее , — это хорошо . Знаешь , мой брат убежден — к смерти невозможно подготовиться… — Ты специально явился , чтобы сообщить мне эту радостную ново сть ? Молодой человек вновь прикоснулся пальцем к ее запястью и оскорбленно воскликнул : — Как тебе такое в голову взбрело ? Его глаза , казалось , заглядывали прямо в душу. — Разве стал бы я утруждаться из-за ерунды ?! — развеял он все ее сомнения . — Мне все ещ е от тебя кое-что нужно. — И что же ? — Твоя кровь ! Его губы впились в ее руку , Катя легонько вскрикнула — не от боли , от испуга. Лайонел обнажил зубы , и она увидела острые клыки. — Ну хорошо , — испуганно пролепетала девушка , во все глаза глядя на него , — т олько немножко ! Он откинул голову назад и расхохотался. Тогда Катя сердито отдернула свою руку , крепко прижав к себе. — Ты и так чуть не утопил меня в люке ! Я оставила в покое твоего брата ! — Катя вскочила со скамейки и посоветовала : — А ты оставь в покое меня ! Ей самой не верилось , что она это сказала и в действительности хочет , чтобы он ушел навсегда. На красивом лице Лайонела отразилось недоумение . Длилось оно недолго , он молниеносно оказался возле Кати , грубо схватил ее за плечи и тряхнул. — Я могу тебя убить , если пожелаю ! Девушка гневно толкнула его в грудь. — Так сделай это и хватит обещать ! — Глупая — Он окинул быстрым взглядом кладбище . — Человеческая жизнь так коротка , имеет смысл беречь каждое чертово мгновение ! — Как трогательно , — буркнула Катя. Лайонел насильно усадил ее обратно на скамейку , слегка отодвинул рукав ее пальто и предупредил : — Будет больно. Ей хотелось плакать от злости , страха и безысходности . Сердце взмывало высоко-высоко и с неизменным томлением летело вниз — в пропасть , неизвес тность . И каждый раз казалось , что , достигнув дна , сила удара размозжит этот беспокойный комочек , оставив лишь мокрый след. — Но тебе ведь нравится причинять боль… — Боль — это жизнь , — философски изрек Лайонел . — Убежден , если бы у тебя был шанс причинить боль мне , ты бы им воспользовалась. — С превеликим удовольствием ! — кивнула Катя. — Ну вот , — обрадовался он , — мы понимаем друг друга . Существует одна лишь маленькая проблема : ты не можешь причинить мне боль , потому что моя жизнь осталась в далеком прошл ом. — Боль бывает не только физической , но и душевной , — напомнила девушка. — Я исполню любое твое желание , если ты найдешь ее — мою душу . — Он презрительно скривился . — У нас нет души ! — Неправда , у Вильяма есть ! Лайонел засмеялся. — Ну , если только у Вил ьяма . — Он театрально вздохнул и поднес ее руку ко рту . Острые клыки неглубоко вошли в плоть . Катя ощутила два одновременных легких укола , а затем стало необыкновенно приятно . Нежное прикосновение языка заставляло до наслаждения что-то сжиматься в животе, дыхание перехватило , сердце забилось в бешеных конвульсиях. Золотистые ресницы дрогнули , Лайонел поднял на нее глаза и , облизнувшись , отстранился. Девушка смотрела на свою руку как зачарованная , пока на две красные ранки молодой человек не наклеил пластырь . Лайонел положил ее руку к ней на колени , бросил через плечо : «Благодарю» — и поднялся. Катя натянула перчатку . Сама не знала зачем , холодно не было — пожалуй , даже слишком жарко . Хотелось что-то ему сказать , но слов не находилось. Молодой человек вышел з а черную ограду и обернулся . Катя выдавила из себя улыбку . С пару секунд он пристально смотрел на нее , как будто не мог что-то решить , а потом вернулся . Запустил ей в волосы руку и вытащил маленькое черное перышко. — У ангела смерти черные крылья и острый взгляд , — произнес Лайонел , разглядывая свою находку . — Он не знает жалости , милосердный Бог его создал таким , чтобы избавить от страданий . Но ему не чужда симпатия , любовь , преданность , у него пытливый ум . Мимо тебя он не смог пройти ! О чем же это надо б ы ло думать , глядя на мертвую бабушку , чтобы сама Смерть тебя отметила ?! Молодой человек положил перышко на ладонь и сдул его : — Живи . Только держись подальше от мертвецов и кладбищ , дважды Смерть не обмануть. Катя послушно кивнула , а когда он отступил , сама не понимая , что делает , схватила его руку. Он вздрогнул , но прекрасное лицо осталось бесстрастным. — Подожди… вЂ” прошептала она. — Забудь об этом ! — рявкнул Лайонел , словно прочел ее мысли . — Я никогда этого не сделаю ! Катя еще долго видела его черную фигу ру , возвышающуюся над могильными камнями . Он ушел , не оборачиваясь , а она осталась сидеть на скамейке , крепко прижав к себе руки . По венам ядом растеклась тоска и еще что-то неподвластное пониманию . Как если бы взгляд , который в один миг мог теплеть , а в д ругой — превращаться в раскрошенный лед , поселил у нее в сердце один острый осколок . И оно заледенело . Забыло стыд , гордость и в своем холодном панцире , тихо билось для него одного — бездушного обладателя прозрачных глаз. * * * — Андрей ? Помните меня ? Эт о Катя ! — Конечно , — раздался в трубке хрипловатый голос. — Простите , что не поверила вам тогда… я… я… — Все в порядке , понимаю . — Мужчина на другом конце провода закашлялся . — Пожалуйста , не плачьте , давайте… вЂ” Встретимся ? — взмолилась девушка. — Да… где- нибудь… — Львиный мостик на канале Грибоедова , в семь часов ! — Она повесила трубку , вышла из метро и уверенной походкой двинулась через площадь . На улице стояло безветрие , температура опустилась , снег подтаял . В воздухе пахло сыростью и бензином . Мужчины о борачивались вслед девушке , одетой в короткую белую курточку , обтягивающую черную юбку и высокие сапоги на длинной шпильке. Одна из машин притормозила , из окна высунулась большая лысая голова. — Красавица , подвезти ? Девушка откинула за спину рыжие волосы и насмешливо поинтересовалась : — На этом корыте ? — Ее взгляд презрительно скользнул по зеленой «Тайоте» . — Папаша , ты себе льстишь. Заплывшие веками глаза сделались больше , маленькие уши и толстая шея , обвитая золотыми цепями , покраснели. Не успела девушка сделать и нескольких шагов , как ей на плечо легла большая лапища : — Ты что-то там сказала , малыш ? Перед ней стоял человек-шкаф в пять раз больше нее самой. — Повторить ? — ничуть не оробела она. Здоровяк разинул пасть , блеснув передними золотыми зубами. — А ну-ка пошли ! Девушка с легкостью сбросила с себя его руку , а когда он попытался снова схватить , стиснула толстое запястье , которое не могла даже обхватить , и резко повернула. Улицу огласил рев , кисть мужика безвольно повисла . Острый каблук уперся в огромн ый живот , обтянутый кожаной курткой , — громила , точно новорожденный котенок , отлетел на метра два и с грохотом упал на поребрик. До самого места встречи девушку никто не остановил . На белой чугунной решетке моста лежал снег , два фонаря в центре уже зажглис ь и освещали белые морды сидящих по углам львов . Девушка облокотилась на перила под фонарем , взгляд скользнул по белоснежному извилистому каналу . Вокруг возвышались разноцветные старинные дома : бордовый , зеленый , желтый , оранжевый. Прошло полтора часа . Нак онец вдалеке показался Андрей . Он быстро шел , едва прикасаясь плечом к стене дома . В его походке было что-то лисье , осторожность сквозила в каждом движении . Неброская одежда : пуховик цвета хаки с капюшоном , закрывающим половину лба , шарф в зелено-серую кл е тку , черные джинсы. Молодой мужчина приветливо поднял руку , прошел по мостику до девушки и негромко сказал : — Я рад , что вы позвонили , Катя. Девушка смущенно потупилась. — Спасибо , что пришли , я была не права… вЂ” Не вините себя . — Андрей чуть опустил шарф , высвобождая подбородок , поросший аккуратно подстриженной черной бородкой . — Те , с кем мы имеем дело , весьма изобретательны и хитры . — Она заметила , как он бросил взгляд на вывеску «Кухня Китая». — Вы правы . — Девушка положила руки на перила , давая понять , что они останутся тут , и прошептала : — Я не знаю , как себя защитить . Что мы , люди , можем против них ? Андрей , у вас есть достойное оружие ? Шалаев встал рядом с ней , достал из кармана пачку сигарет и , прежде чем закурить , уточнил : — Вы не против ? — Курите. М ужчина затянулся , после задумчиво похлопал ладонью в перчатке по перилам , скидывая снег , и промолвил : — Мы разрабатываем кое-что , думаю , это станет большим прорывом в нашем деле . А с вашей помощью , Катя , мы… — Как вы действуете ? — перебила девушка. — Высле живаем и… вЂ” Андрей замялся , — у нас целая система . Ее разработал еще мой прадед . Этих тварей видно невооруженным глазом , но у них есть одно огромное преимущество — простые люди в них не верят . Для большинства вампиры не больше чем сказка про тех же эльфов и фей с крылышками . Наши ресурсы весьма ограничены , но мы многого достигли , твари нас боятся… — В самом деле ? — Девушка в упор посмотрела на Шалаева и тут же отвела взгляд , пояснив : — Мне они не показались напуганными. Андрей закашлялся , как будто хотел вы гадать время на раздумья. — Возможно , не совсем боятся , но уважают уж точно. На лице девушки промелькнула насмешливая улыбка , но собеседник не заметил и продолжил : — Нам бы только выйти на их главаря , и тогда вся их шайка-лейка поляжет ! Сейчас мы работаем в этом направлении. — Как именно ? — Отлавливаем , но прежде чем убить , допрашиваем. — Пытаете ? Андрей кивнул : — Иначе никак. Девушка нахмурилась , пальцы ее крепче стиснули перила. — Кто-нибудь раскололся ? Шалаев тяжело вздохнул и нехотя признался : — Мы до с их пор даже имени его не знаем . Какими силами он обладает — это большой вопрос ! Все из наших , кто его встречал , уже больше не заговорят . Но кое-что нам все-таки известно ! Вампир , с которым вы , Катя , встречались , имеет какое-то отношение к главарю. — Влад ? — сделала девушка удивленное лицо. — Мы еще не совсем установили , что у них за связь , однако этот ваш Влад под защитой сильнейшего вампира . Сколько раз тот был уже у нас на крючке ! — Андрей досадливо ударил кулаком в ладонь . — И каждый раз что-то шло не та к . Этот зеленоглазый мальчишка точно заколдованный ! — Да-а-а , — протянула девушка. Шалаев испытывающее посмотрел на нее , дожидаясь , скажет она еще что-то или нет . Не сказала , поэтому он нетерпеливо спросил : — Вам что-то известно ? Она повернулась к нему и п осмотрела прямо в глаза. Андрей моргнул , нижняя губа задрожала — он ее закусил. — Надо полагать , вы абсолютно беспомощны , — растягивая слова , произнесла девушка. Мужчина отступил , прохрипев : — Глаза… в прошлый раз они были серыми. — Ах , Андрюша , в этом мир е все так быстро меняется . — Она засмеялась , ее руки с нежностью скользнули по перилам . — А между тем этот мост прекрасное место , чтобы задаться вопросом : «Кто я ? Тварь дрожащая или право имею ?» «Львиный мостик» вЂ” место размышлений героя Ф.М . Достоевског о Родиона Раскольникова , тварь ли он дрожащая или право имеет . Роман «Преступление и наказание». Подумайте об этом ! — А кто вы ? Девушка неспешно пошла по мосту , а достигнув чугунных львов , не оборачиваясь , сказала : — Приятно было познакомиться ! Падал мо крый снег , изредка мимо проносились машины , разбрызгивая снежную жижу в разные стороны . Прохожие торопились по домам , прогуливаться в такую погоду никому не хотелось. Вильям брел в сторону главной дороги , ему тоже не хотелось гулять , но сидеть в своей комн ате опостылело . Брат на весь день куда-то ушел , Ксана хлопотала по дому : мыла , чистила , убирала , Йоро последнее время целыми днями проводил в углу клетки , разглядывая раскраску для детей , которую Лайонел издевательски ему бросил вместе с двумя фломастерам и — черным и красным . Другие вампиры не сказать что жаждали общения со странным братом Лайонела. Молодой человек сунул руки в карманы куртки . Никто в глаза его не осуждал , но высшее общество , даже при открытых дверях , было для него закрыто . Ему высылали при глашения на все светские мероприятия как члену «королевской» семьи лишь потому , что , не знающий привязанностей Лайонел , как поговаривали , «до странного привязан к брату». Была возможность дружить с себе подобными — слабыми , никчемными вампирами . Только и т е смотрели косо. Вильям со всей силы пнул валяющуюся из-под пива банку , она стремительно взлетела и прямехонько в кого-то угодила . Молодой человек поднял голову — в метрах четырех от него стояла Катя . Он сделал к ней шаг и остановился . Это была несомненно Катя , но совсем другая , откровенно одетая , ярко накрашенная , даже на расстоянии источавшая бешеную сексуальность . При виде нее ему стало не по себе . В мгновение ока он сократил между ним расстояние и , заглянув в глаза , с ненавистью процедил сквозь зубы : — Лайонел ! Девушка накрутила на палец локон и провела язычком по верхней губе. — Нравлюсь ? — Ты ее убил ! — Вильям сжал кулаки . — Лайонел , ты же мне обещал ! Брат в обличье Кати престал улыбаться и заговорил своим голосом : — Вил , я… Молодой человек не дослушал и кинулся на него , схватил за талию и как куклу швырнул на другую сторону улицы . Фигурка девушки впечаталась в стену дома — с грохотом обвалилась штукатурка. Вильям пораженно уставился на брата , лежащего в снежной серой жиже и желтой штукатурке . Тот не по днимался , а пристально смотрел на него , в ледяных глазах плясали голубые языки пламени. Молодой человек пересек дорогу . Злость куда-то исчезла , навалилась такая усталость , что он едва держался на ногах. — Я ее не убивал , Вильям , — сухо произнес Лайонел , вс е так же продолжая рассматривать его. — В тебе ее кровь ! Разве нет ? Любимый талант брата — принимать обличья своих жертв — тех , чей крови испил. — Да , — согласился Лайонел , медленно поднимаясь . — Я взял несколько капель у твоей драгоценной девочки , для дел а . Мне хотелось пообщаться с нашим старым знакомым Шалаевым. Вильям облегченно выдохнул. — С ней все хорошо ? — Вчера было именно так . — Лайонел отряхнул одежду и раздраженно прибавил : — А вообще , в телохранители я к ней не нанимался , поэтому если сегодня о на случайно попала под фуру , я тут ни при чем ! — Ты не должен был… вЂ” покачал головой Вильям . — Уверен , встретиться с Шалаевым можно было как-то иначе. Лайонел яростно сверкнул глазами : — Хватит об этом ! Если бы я захотел , ты бы ничего не узнал ! — Какова же цель ? Брат кивнул на пробоину в стене. — Вильям , так , для сведения , ни один вампир в этом городе не способен меня просто уронить , уж не говоря о том , чтобы отшвырнуть… Признайся , ты смешал свою кровь ? С кем ? — Я этого не делал. Брат недоверчиво рассмеялся : — Что же за мистика ? Вильям пожал плечами. — Я ощущаю неконтролируемую ярость , но она быстро проходит. Лайонел жестом боксера , приглашающего к спаррингу , подскочил к нему. — Давай еще раз ! Я хочу посмотреть ! — Не могу . Тебе не о чем беспокоиться , ты по-п режнему самое сильное существо в этом городе и одно из сильнейших существ на земле . Какие тебе нужны доказательства ? Смешно ! Брат слегка толкнул его. — Давай , черт возьми ! Мне нужно понять ! Вильям попятился , повторил : «Не могу» , — и быстро пошел прочь . Он никогда не думал о своей необъяснимой силе , считая ее явлением слишком редким и бесполезным . В такие моменты им всегда управлял неконтролируемый гнев , сменявшийся страшной усталостью . Когда сила впервые проявилась , он даже не стал говорить об этом брату , з ная , как тот ревностно возьмется изучать удивительное явление. Мокрые снежинки летели в лицо , молодой человек шел из одного двора в другой , пересекал дорогу за дорогой . Он знал , куда идет , и от этого чувствовал себя счастливым как при жизни , когда тайком о то всех сбегал на свидание к Элизабет . Волнение и радость переполняли его и точно возносили над землей. У дверей квартиры на пятом этаже он с минуту постоял , набираясь храбрости . Сам себе казался ужасно глупым , безнадежно влюбленным и отвергнутым подростко м. Но вот послышались шаги , щелкнула железная щеколда и дверь отворилась . При виде Кати в белой футболке и легких домашних штанах Вильям не сдержал улыбку. — Я пришел удостовериться , что с тобой все в порядке , — произнес он заранее заготовленную фразу и по смотрел на пластырь телесного цвета , приклеенный к запястью ее правой руки. Девушка спрятала ее за спину и шире распахнула дверь. — Заходи , никого нет . — Она помолчала , затем едва слышно добавила : — Хочу тебя кое о чем попросить. Он вошел и , не зная , что д елать и говорить , замер на месте. Их взгляды встретились , Катя облокотилась на стену . Ее лицо было бледнее обычного и волосы как будто тускней . На скулах залег лихорадочный румянец , она нервно покусывала нижнюю губу. — Все что угодно , — заверил Вильям. Кат я опустила глаза и тихо произнесла : — Пойду приму душ… Глава 18 Поцелуев мост Они шли по Дворцовой набережной в сторону Троицкого моста , держась за руки . В ночи раздавались лишь гулкие шаги и две тени бесшумно скользили по белой дороге . Вдали золотой шпи ль Петропавловской крепости , проткнув черное небо как водный матрац , разлил по горизонту синие чернила . Крошечные серебряные звездочки над спящим городом , точно глаза всевидящих ангелов , следили за порядком. Катя взглянула на своего безмолвного спутника и тихонько вздохнула . С субботней ночи прошло три дня , чувство вины еще никогда не пожирало с такой настойчивостью . Но другое чувство , осколком льда вошедшее в сердце , было сильнее . Оно подчинило себе все , что являлось когда-то важным . Жизнь как будто раздв о илась на «до» и «после» , а между ними пролегла пропасть. — Я не смогу тебя переубедить ? — без особой надежды спросил Вильям. Девушка крепче сжала его руку. — Ты когда-нибудь хотел что-то так сильно , ради чего мог бы сделать абсолютно все ? — Да , — со значен ием посмотрел он на нее . — Стать человеком. Она нервно рассмеялась : — Прости . Очень похоже на мечту героя одной сказки . Деревянный Буратино хотел стать настоящим мальчиком. Вильям шутливо пихнул девушку плечом : — Да , наверно , это смешно . Твоя мечта , несомн енно , куда достойнее. — Осуждаешь , — пробормотала она. — Да , — честно признался Вильям , — ты и сама знаешь. — Я тебе противна ? Он долго не отвечал , и Катя со вздохом сказала : — Я хочу быть собой , а не тобой. Молодой человек остановился , резко притянув ее к себе. — Ты мне не противна . А он тебя погубит ! Потому что умеет только разрушать ! И это не ты… — Вильям нежно взял в ладони ее лицо . — Ты другая — необыкновенная , добрая , отзывчивая . Ты хорошая ! Она засомневалась лишь на секунду . Слова были такими приятны ми и убедительными . Его прекрасные изумрудные глаза смотрели с любовью , но девушка в очередной раз поняла , что он слишком хорош для нее . От отвращения к себе к глазам подступили слезы , она зажмурилась и произнесла : — Это не так , Вильям. Он склонился к ней и поцеловал . Катя отвернулась , его губы скользнули по ее щеке , а руки крепче прижали к себе. — Каждый может измениться в лучшую сторону ! Девушка приоткрыла глаза. — И Лайонел ? Вильям выпустил ее из объятий и сухо поинтересовался : — Значит , до Петропавловки и обратно ? — Да , — уверенно кивнула Катя. Его молчание , сопровождаемое каждым новым шагом , заставляло ее думать о том , что она делает . Становилось то страшно , то противно , то до безразличия смешно. Троицкий мост сиял огнями , молодые люди прошли не больше его трети и услышали визг колес. — Облава , — выдохнул Вильям. Четыре машины неслись прямо на них , заняв собой всю дорогу. — Беги ! — крикнула Катя . — Я им не нужна. Резко зажглись яркие фары , и молодой человек закричал от боли . Катя шагнула к нему и закрыла собой. — Беги , — вновь потребовала она и быстро поцеловала в губы. Вильям отшатнулся , затем взглянул на ажурную металлическую решетку. — Что с тобой ? — испугалась Катя. — Плохая примета , мост разводной… вЂ” Глупости ! — разозлилась девушка. Молодой человек н евесело усмехнулся и подмигнул ей : — А Лайонел в них верит. Она не успела ничего ответить , Вильям перемахнул через перила и полетел с моста . Катя метнулась за ним , как раз для того , чтобы увидеть , как молодой человек приземлился на лед и , обернувшись , махн ул на прощание рукой. Машины совсем рядом завизжали тормозами . Из одной выскочил высокий мужчина с двумя пистолетами. — Хватайте девчонку ! — крикнул он и , бросившись к перилам моста , открыл пальбу. Не долго думая , Катя побежала назад к Дворцовой набережной . Позади слышался топот. Девушка вихрем пронеслась мимо Суворовской площади и свернула на длинную Миллионную улицу . Только тогда позволила себе пару секунд перевести дыхание . Преследователь отстал . Вдали на Марсовом поле поблескивал Вечный огонь — вокруг н и души. — Что может быть полезнее ночной пробежки ? — пробормотала себе под нос Катя , оглядываясь. Она уже было подумала , что охотники на вампиров решили не тратить на нее время , когда из переулка впереди выехала машина и ослепила ее светом фар. Катя развер нулась и бросилась назад . Позади ревел мощный двигатель , преследователь что-то орал из открытого окна , но его крики тонули в каком-то странном звуке , похожем на стук молотков . Подумать об этом не хватило времени , кто-то обхватил ее за пояс и оторвал от зе м ли . Девушка не успела даже пискнуть , как оказалась… на лошади . Самой настоящей , живой и черной . Катя вцепилась в теплую шею коня и попыталась обернуться , за что получила несильный удар локтем по ребрам. — Не вертись , — приказал ей холодный , раздраженный го лос. Без того рвущееся из груди сердце окончательно рехнулось . Катя замерла , ощущая , как обожгло кожу там , где ее крепко удерживала сильная рука всадника. — Неудачное время для прогулки вы выбрали , — процедил сквозь зубы Лайонел , пришпоривая коня . Они обог нули Марсово поле. Машина не отставала , прогрохотал выстрел — Катя ощутила , как молодой человек вздрогнул. — Тебя ранили ? — Она обернулась и , встретив бесстрастный взгляд голубых глаз , ляпнула первое , что пришло в голову : — Я впервые катаюсь на лошади ! — Р ад за тебя ! Девушка поспешила отвернуться и крепче вцепилась в черную длинную гриву. Раздался еще один выстрел , машина поравнялась с лошадью , из окна высунулось длинное дуло пистолета. — Нас убью-ю-ют , — жалобно простонала Катя. — Нас , — передразнил Лайоне л , — скорее уж вас ! — Неожиданно он схватил ее ногу , перекинул через голову коня и всунул в руки поводья . — Держи ! — Я не умею ! Не надо ! — попыталась она отбросить кожаные поводья. — Бери ! — рявкнул Лайонел . — А то пойдешь пешком ! Еще один выстрел — пуля в ошла ему в плечо , ледяные глаза стали ярче . Катя вцепилась в узду и в тот же миг рука , удерживающая за талию , исчезла . Лайонел прыгнул на крышу машины и вдребезги разбил ногой лобовое стекло . Улицу огласило сразу шесть выстрелов и мужской крик. Лошадь вырв алась вперед , Катя изо всех сил сжимала в одеревеневших пальцах поводья , но ее все сильнее клонило вправо . В кино скачки на лошадях всегда выглядели простейшим делом , в действительности же удерживаться в седле прямо оказалось нереально сложно . В ушах свис т ел ветер , ноги ударялись о железные стремена и бока лошади , от этого та скакала все быстрее и быстрее. Впереди забрезжил перекресток и мост . Куда ехать — девушка не знала да и при Любом резком движении окончательно бы завалилась на правый бок. Конь заржал , а она зашептала : — Стой-стой-стой ! Они выскочили на набережную Мойки , животное резко повернуло вправо — в сторону Дворцовой площади . Девушка от неожиданности выпустила поводья и , буквально припав грудью к холке , ухватилась за седло . Перед глазами мелькну ли разноцветные купола Спаса на Крови . Белая от снега дорога проносилась перед глазами , цокот копыт звонким эхом отзывался в безлюдной улице . Пальцы , впившиеся в мягкую кожу седла , с каждой секундой ослабевали , глаза от холодного ветра застилали слезы . Ка т я уже толком ничего не видела и не понимала , сил не хватало даже закричать . Она отпустилась и началась скатываться вниз… Земля приближалась , блестели подковы на копытах лошади , казалось , вот-вот одна из них будет посмертно сиять звездой во лбу . Левая нога уже почти соскользнула с седла — последнее , что удерживало девушку на лошади . Катя зажмурилась и , расслабившись , полетела вниз . Ожидаемой боли не последовало , ее ухватили за шиворот и вернули в седло. — Для первого раза неплохо , — шепнул ей на ухо Лайонел, крепко прижимая к себе. Девушка обессиленно облокотилась на него и уронила голову на плечо . Их взгляды встретились , а ее сердце , точно не было всей этой сумасшедшей скачки , без устали забилось еще быстрее. Конь перешел на рысцу. После недолгого молчания К атя спросила : — Ты их убил ? Уголки его губ презрительно опустились , он посмотрел на пустынную улицу и насмешливо проронил : — Любопытно , как это Вильям забыл упомянуть , что я люблю прокатиться по ночному центру ?! Или не забыл ? Девушка беспечно дернула плечи ком. — В наши планы не входила встреча с охотниками , поверь. Он хмыкнул , было непонятно — верит или нет. Они проехали мимо Дворцовой площади , Катя заметила его взгляд , брошенный через площадь на серый дом . Она знала , кто там живет — Вильям рассказал . Дыхан ие перехватило , ревность , словно острые ножи , полоснула по сердцу , и оно болезненно сжалось. — Ты катаешься один ? — попыталась завязать разговор девушка. — Да , — коротко ответил он . Стало понятно — беседа не входит в его планы. Заиграла «Альфа» Vangelis, « Alpha». , и они одновременно встрепенулись. — Мой , — сказал Лайонел , вынимая из кармана сотовый . Из трубки послышался голос Анжелики : — Я раздета и жду тебя уже полчаса ! Ты собираешься или ?… — Нет , — оборвал молодой человек , — дела. — Дела ? — недоверчи во переспросила девушка . — Это они — твои дела — там громко дышат ? Лайонел резко отстранился от Кати и ближе поднес трубку к уху. — Анжи , поговорим об этом завтра. — Наступит ли оно ? — фыркнула Анжелика . — Я скучаю без мужского внимания ! Не думал , — я могу устать ждать твоего бесконечного «завтра» ?! — Как тебе будет угодно . — Лайонел убрал телефон и пришпорил коня. Катя ощущала его раздражение и злилась сама . Досадовал ли он , что ему приходится возиться с ней ? Хотелось ли ему сейчас же поехать к Анжелике ? С удя по тому , как начал гнать лошадь , в расстеленную постель первой красавицы он еще собирался успеть. — Ты ей изменяешь ? — не выдержала девушка. — Конечно , — как само собой разумеющее , сказал он . — Неужели я буду верен всю свою бессмертную жизнь одной женщ ине ?! «Лучше бы и не спрашивала» , — подумала Катя . От мысли о постелях , где с нетерпением ждали Лайонела , по венам бурно разлилась кровь . Голова , лежащая у него на плече , сделалась легкой-легкой и как хмельная закружилась , горло пересохло , совсем недавно л едяные руки резко потеплели . Трения благодаря галопу коня заставляли острее чувствовать крепкие объятия , прикосновение к твердой груди и плечу. Его губы коснулись ее уха , девушка ощутила , как он улыбнулся. — Хочешь , я возьму тебя прямо на лошади ? — Спасибо , нет. Лайонел засмеялся над ее слишком поспешным ответом. — «Нет» — не на лошади ? Она промолчала . Какое-то время они скакали не разговаривая . Справа — разноцветные дома , дома , слева — черная чугунная решетка , разделенная гранитными невысокими столбами. Пр оезжая мимо Исаакиевской площади , Катя заметила : — Так тихо , совсем никого нет… — Есть , — обронил Лайонел . — Просто ты не видишь. Девушка огляделась — улица и площадь были пусты. — А кого видишь ты ? Молодой человек заставил коня идти шагом , посмотрел по ст оронам и остановил взгляд на памятнике Николаю Первому. — Посреди площади стоит Огюст Монферран . Он часто тут бывает . — Лайонел снисходительно взглянул на Катю , пояснив : — Архитектор Исаакиевского собора , Любуется своим детищем , при жизни не успел. Катя пр ищурилась , подалась вперед в попытке кого-нибудь рассмотреть , но не увидела. — Он умер ? — Практически сразу после освещения храма . — Лайонел посмеялся . — В Петербурге долгое время холили слухи , будто приезжий ясновидец предсказал зодчему смерть после оконч ания строительства собора . Любимая шутка петербуржцев : «То-то он так долго его строит !» Ни много ни мало — сорок лет. — Так от чего же он умер ? — По свидетельству лечащего врача , от «острого приступа ревматизма , наступившего после перенесенного воспаления легких». — Это правда ? Недолго помолчав , Лайонел произнес : — В скульптурном декоре Исаакиевского собора есть группа христианских святых , почтительным наклоном головы приветствующих появление Исаакия Далматского , которому посвящен собор . Среди них есть и ск ульптурное изображение Монферрана с моделью собора в руках. — И что же ? — удивилась Катя , — Автограф зодчего . Известный прием в архитектурной практике. Лайонел оценил ее подкованность смешком и тоном профессора института растолковал : — Все святые преклонил и головы перед Исаакием Далматским , и только архитектор , преисполненный гордыни , не сделал этого . Недаром , грех-то — смертный ! — Значит , ты видишь призраков ? А другие вампиры ? — Вижу . Другие — нет . Во всяком случае , это не повальное явление в наших рядах. Катя неуютно поежилась. — А призраки тебя видят ? — Да , но для них я такой же призрак , как и они для меня. Девушка ждала , что он расскажет еще о своих способностях , но Лайонел подстегнул коня. Они мчались галопом вдоль Мойки , никуда не сворачивая . Кате хоте лось спросить , куда они едут , но что то останавливало . Может быть , чувство эйфории , охватившее от бешеной скачки . Было совсем не страшно упасть , Лайонел держал крепко , сердце взмывало и такт стуку копыт и , достигнув высшей точки , сладостно замирало . Казал о сь , ледяного воздуха слишком много , а аромат , исходивший от молодого человека , врывался в легкие и , точно ветром , распахивал внутри сотни невидимых форточек . И все тело охватывала дрожь от миллиона сквозняков. Когда впереди показался мост с четырьмя гранит ными обелисками , девушка взволнованно поинтересовалась : — А мы куда ? — На Театральную площадь , уже почти приехали , там моя машина. Катя испытала разочарование , мысленно она посмеялась над собой — наивной идиоткой , решившей , будто Лайонел привез ее сюда не просто так. «Ему все равно» , — рассердилась девушка , прислушиваясь к его бесшумному дыханию. Конь ступил на мост с фигурной зеленой решеткой , тогда Катя резко обернулась , обвила руками шею Лайонела и впилась губами в его рот. Молодой человек натянул поводь я , жеребец встал на дыбы и громко заржал . Лайонел грубо скинул с себя руки девушки. — А теперь я не в духе ! — прорычал он , яростно глядя на нее. Это была пощечина , но Катя не подала виду — спросила : — Не в духе , потому что это Поцелуев мост ? Он язвительно рассмеялся. — А ты никак увлекаешься фольклором ?! Девушка отвернулась , снова облокотилась на него и как можно веселее сказала : — Если верить легендам , теперь мы никогда не расстанемся. Лайонел положил ей руку на шею , прошептал : «Ну если так , ты об этом пож алеешь !» — и , схватив за шиворот , спустил на землю . А сам поскакал в сторону Мариинского театра. Катя подошла к зеленой решетке , увешанной замками , символизирующими любовь , и провела пальцами по одному из них , блестящему и холодному , с красиво выгравирован ными по центру именами возлюбленных . Вдали виднелись колоны и купол Исаакиевского собора , с обоих берегов Мойки не доносилось ни звука . Стих цокот копыт , и воцарилась абсолютная тишина. «Он ведь не мог меня тут бросить ?» — подумала Катя , всматриваясь в ули цу , по которой умчался Лайонел . И точно в ответ ей раздалось рычание мотора . Спустя полминуты золотистая машина затормозила возле нее — дверца со стороны пассажирского сиденья распахнулась. Всю дорогу до ее дома молодой человек угрюмо молчал . Его красивое мраморно-белое лицо застыло в одном выражении — холодного безразличия . Ярость выдавали лишь резкие движения золотистых ресниц и острота кристальных глаз. Катя не осмелилась заговорить , даже когда машина остановилась возле парадной . Молчаливая злость Лайоне л пугала , она как нечто живое угрожающе витала в воздухе . Девушка предпочла бы , чтобы он накричал на нее , пристыдил , сказал что-нибудь обидное , только бы не держал в напряжении , подобно струнам , до отказа натягивая нервы . Она пожалела о своем безрассудном поцелуе — это была ошибка . Лайонел не терпел принуждения , потому что привык принуждать сам и уступить свое право кому-то не собирался. Несколько томительных минут они посидели , не глядя друг на друга , затем молодой человек вышел из машины и распахнул перед Катей дверь. Девушка вышла и впервые за все двадцать минут посмотрела ему в глаза . Тогда-то он и не выдержал , голос сталью прозвенел в ночи : — Я не сделаю тебя вампиром , выкинь из своей пустой головы эту блажь , глупая девчонка ! Он огляделся , ледяной взгля д устремился под скамейку , где сидела полосатая кошка с коротким хвостом. — Значит , не хочешь со мной расставаться ? — промурлыкал он и зло рассмеялся. Катя в страхе сделала шаг назад , молодой человек не обратил на это внимания и позвал : — Кис-кис. Девушка не поверила своим глазам , увидев , как кошечка послушно засеменила к нему. Лайонел схватил ее за шкирку и поднял. — Пожалуйста , не надо ! — выдохнула Катя. Неотрывно глядя на нее , он поднес шею кошки ко рту , и белые острые клыки погрузились в шерсть. Катя от вернулась , предсмертный крик любимой кошки потонул в тишине . Лайонел размахнулся и швырнул безвольно висящее на ладони маленькое тельце за детскую площадку — далеко-далеко в кусты , и с насмешкой заметил : — А на ее месте могла быть твоя мама… Девушка взглян ула на него. — Ненавижу тебя ! Лайонел улыбнулся и , слизнув с уголка губ капельку крови , покачал головой : — Еще пока нет , но скоро будешь… * * * В телефоне было три пропущенных вызова . Лайонел перезвонил , радуясь , что друг сейчас не способен прочесть его мысли. Георгий долго не отвечал , а когда , наконец , снял трубку , сказал лишь несколько слов : — Приезжай срочно , мы под Зимним мостом. Его серьезный тон Лайонелу не понравился — стрелка спидометр